Kiếm php Song Yến

của kẻ mang tiếng hn

"Omeiken - Soen" của Fujisawa Shuhei

Phạm Vũ Thịnh dịch

 

1

Cuộc đấu tập trở nn mnh liệt đến nỗi c người sợ khng dm nhn. Yada Yasunosuke thấy vẻ khiếp hi nổi ln trn đi mắt lấp l sau khung mặt nạ bảo vệ của đối thủ, anh lại cng giận dữ thm m gằn giọng: -"Lại đy! Chm tới xem no!". ối thủ trẻ ấy l Egi, lc ny nghe Yasunosuke gọi đ cười khinh khỉnh m đứng ln khng cht ngần ngại nhận đấu với anh. Yasunosuke đ nghe đồn l dạo ny tay kiếm của Egi tiến bộ lắm. Thế nhưng, nụ cười khinh khỉnh của Egi chẳng phải l từ lng tự tn, m r rng l v hắn khinh khi Yasunosuke.

By giờ th run sợ rồi ?. Yasunosuke vừa dồn Egi vo gần tường, vừa nghĩ như thế, hon ton chẳng muốn dung tha.

Egi bỗng ht một tiếng lớn, chm tới thật mnh liệt như vừa thấy được cht sơ hở của Yasunosuke. Quả thật tay kiếm của hắn đ tiến bộ thấy r, thế chm nhanh như gi lốc. Nhưng Yasunosuke đ nhấc nhẹ chn ln, vung kiếm đỡ bật ra, rồi khi trng người qua, đ tức khắc chm trng vo vai đối thủ. Egi sửa thế, quay người lại, th Yasunosuke đ hườm sẵn kiếm trong thế đm tới. Yasunosuke hực ln một tiếng trong miệng, đm mũi kiếm tre vo cổ họng Egi. Egi bật tung ra sau, ng ngửa xuống sn đnh rầm một tiếng.

Yasunosuke điềm nhin quay đầu đi thẳng vo gc v đường, tho cc thứ bảo vệ thn thể ra. Lc ny, cơn giận dữ khi ny đ dịu xuống. Bỏ mặc tiếng ồn o từ đm người xm lại đỡ Egi dậy, Yasunosuke vẫn khom người hướng vo vch v đường, thản nhin lau mồ hi rồi thay quần o tập kiếm ra.

Từ khoảng cửa vo v đường c tiếng ni lớn:

-", thế mới biết, nếu dng kiếm tre tập chơi th tay kiếm được thế quả l vẫn cn cht phong độ đấy".

Yasunosuke mặc quần ngoi, dắt kiếm vo thắt lưng, rồi ung dung quay mnh lại nhn về pha c tiếng ni ấy. Seki Mitsuya đang đứng đấy, chung quanh l đm b lũ 3, 4 người. Hắn chẳng bao giờ đi một mnh. Nh Mitsuya đ mấy đời lin tiếp lm chức trưởng tổ, hiện tại, cha hắn l Jinzaemon nổi tiếng lập dị, cũng đang giữ chức quan ấy m tham gia vo việc chnh trị trong phin trấn. C vẻ danh gi như thế của gia đnh hắn khiến người ta nghĩ lm thn với hắn cũng chẳng lỗ l g, m tnh tnh ho phng của chnh hắn lại cng dễ thu ht được đm người chung quanh. Mitsuya đẹp trai, giỏi kiếm thuật. V lưu truyền tiếng tăm khắp cc chốn ăn chơi quanh thnh. Người ta khng ngừng đồn đại thu dệt về Mitsuya, no l c đầu geisha nổi tiếng ma đẹp nhất xm yn hoa Somekawa, l người tnh của hắn; no l hắn cặp k với c geisha tập việc trẻ măng chưa thnh thạo nghề ca kỹ nhưng đ pht lộ anh hoa thin ph; no l người ta c lần bắt gặp hắn với vợ người no đấy chng ln hẹn h ở một qun ăn hẻo lnh,... Ăn chơi th xi tiền phung ph, tất nhin, đm người bu quanh hắn cũng hưởng được những của rơi vi.

Mitsuya ưỡn ngực nhn Yasunosuke, mặt hắn thoảng nt cười khinh mạn. Phụ hoạ với nt cười ấy, đm người theo đui hắn cũng đn Yasunosuke đang tiến lại với vẻ cười cợt khinh khỉnh, cng loại với nụ cười của Egi lc ny. Những nụ cười giống nhau một cch kỳ dị, như đc từ cng một khun ra ấy, tất nhin Yasunosuke hiểu r l c nghĩa g. Lng khinh bỉ! Bọn chng khng ni ra nhưng đang hướng vo anh tnh cảm khinh miệt tồi tệ nhất.

Nhưng chẳng phải chỉ mới đy hay ngay lc ny, m đ từ ba năm trước, sự khinh miệt như thế đ đm su vo lng anh. Ngy nay, anh đ quen chịu đựng n rồi. Nổi giận ln m tẩn cho Egi một trận thậm tệ như lc ny, th chỉ v tnh cờ nhằm lc ngay trong tay anh c thanh kiếm tre đ thi. Thật ra, chẳng cần phải lm như thế. 

Yasunosuke im lặng vẹt đm người ấy, định bước ra khỏi v đường. Nhưng Mitsuya đ nắm cnh tay anh lại: -" lu lắm rồi nhỉ. Xin lnh gio một hiệp c được khng no?".

Yasunosuke nhn trả lại Mitsuya. Trong mắt Mitsuya c vẻ g như hăm hở muốn biết về ti nghệ của người bạn cng học kiếm đ từng tranh nhau thứ bậc nhất nh ngy trước. R rng l v hắn vừa chứng kiến trận đấu tập trng tuyệt giữa anh v Egi vừa rồi.

-"Khng". Yasunosuke lắc đầu. Rồi lch nhẹ cnh tay khỏi thế nắm của Mitsuya, anh im lặng bước ra khỏi v đường. Anh đ định gh vo gian nh chnh để cho hỏi thầy Munekata Rokurouemon, nhưng đổi m đi thẳng ra ngoi.

Mặt trời thng tư đ nghing về pha ty, chiếu sng khắp xm. Bng người thưa vắng, chim n bay lượn khắp đường.

Rời v đường, Yasunosuke bước ngược đường về nh. Xa xm nh, c khu vực nhiều qun uống rượu. So với xm yn hoa Somekawa san st những tiệm ăn lớn v qun tr h hẹn, th nơi ny chật hẹp hơn, nhưng rất tiện cho đm v sĩ hạng thấp ưa uống rượu lui tới, chen vai thch cnh với giới cng thương trong cc xm.

Sau sự kiện đ lm anh trở thnh mục tiu cho sự khinh khi của người đời, Yada Yasunosuke bị cắt giảm bổng lộc từ 100 hộc [1] xuống cn 70 hộc, v đổi chỗ lm từ tổ Cận vệ xuống tổ trng coi việc xy cất. Tuy nhin, trong một phin trấn c quy m thu hoạch hng năm l 7 vạn hộc như thế ny, th lương bổng 70 hộc cũng chẳng phải l cấp v sĩ mạt hạng đu. Thế nhưng Yasunosuke dần dần thường lui tới xm ny, bởi ở đy chẳng c ai nhn anh với cặp mắt khinh bỉ, v chn rượu gip anh tạm qun niềm u uẩn trong lng.

Nhưng hm nay, chẳng phải anh đến đy chỉ để uống rượu, m cn v c người hẹn gặp nữa. Yasunosuke bước vội về pha qun rượu người đ hẹn ấy đang chờ, mắt anh ci nhn xuống, chn lầm lũi bước theo thi quen, khng biết c từ lc no. 

 

2

 Yada Yasunosuke mang tiếng nhục nh kh gột rửa đu từ thng 5 ba năm trước, lc Kanishi Denhachiro lm cng tổ Cận vệ với anh, đ chm bạn đồng liu rồi tẩu thot khỏi thnh. ng hm ấy, Yasunosuke đến viếng nh việc Quản l ịa phương, nhưng khng may, người anh cần gặp lại đi vắng, anh phải chờ mất một thời gian rất lu mới lm xong việc. Trong khoảng đ, đ xảy ra sự kiện đng tiếc. Lc Yasunosuke đang bước trở lại trn hnh lang nối qua nh việc của tổ Cận vệ, th pha trước anh c tiếng huyn no dị thường, khiến anh ngừng bước. Rồi hnh dng Kanishi Denhachiro tay cầm kiếm tuốt trần xuất hiện, cch anh chừng mười tầm kiếm. Vi người đn ng đuổi theo sau hắn.

Anh hiểu ngay l c biến, lập tức bật đốc kiếm sẵn sng, v đứng ra giữa đường chận pha trước Denhachiro. Những người đuổi theo sau nhận ra pha trước c Yasunosuke liền ht lớn:

-"Denhachiro giết người, hy bắt hắn lại".

C tiếng người khc ht chồng ln: -"Chm chết cũng được".

Yasunosuke cũng đ nhận ra giọng ht ấy l của trưởng tổ Cận vệ Hanada Isobee, nhưng mọi chuyện như đ xảy ra chỉ trong chớp mắt. Hnh dng Denhachiro đ tiến đến gần ngay đấy rồi. C vẻ hắn đ nhận ra được người chận đường pha trước l Yasunosuke. Hắn vừa giương kiếm gần vai, miệng rt ln khng thnh tiếng g r rng vừa chạy như tn bắn. Mắt Denhachiro trợn trừng, mp miệng si bọt. Trng hắn như người đang ln cơn đin dại.

C vẻ khi nhận ra người chận đường pha trước l Yasunosuke, những người đuổi theo Denhachiro hẳn đ nghĩ: xong chuyện rồi! Ở v đường Munekata, Yada Yasunosuke, Seki Mitsuya, v Kanishi Denhachiro được gọi l ba con quạ, ti nghệ xuất chng khng ai km ai. Nhưng giới thng thạo kiếm thuật trong phin trấn th cho rằng ti nghệ của Yasunosuke c phần vượt trội hơn hai người kia. Thế nhưng, lc ny, người ta chứng kiến một quang cảnh hon ton bất ngờ. Lưỡi kiếm của Denhachiro nhng ln, Yasunosuke trng người trnh được, nhưng thn người Yasunosuke cứ thế m dn cứng vo vch hnh lang, chẳng chống trả cht g cả, anh chỉ đưa mắt nhn theo Denhachiro chạy vuột qua m thi.

Những người đuổi theo Denhachiro, từ trưởng tổ Hanada đến mọi người trong tổ Cận vệ đều sửng sốt ht ln. Chỉ một thong chớp kinh ngạc ấy đ gip Denhachiro chạy xa họ. Lc họ hon hồn, tiếp tục chạy đuổi theo th bng dng Denhachiro đ quẹo qua gc hnh lang, khuất mất ở bn ngoi rồi.

Yasunosuke vẫn cn xanh mặt đứng sững đ. Hanada chạy ngang qua, qut lớn: -"Hn nht! ồ v dụng!".

Sự kiện ấy đ loan truyền khắp trong thnh chỉ trong ngy hm đ. Tức khắc, tiếng xấu nhục hiếm khi c ai bị gọi l kẻ hn nht, đ trm ln đầu Yasunosuke. Một người xưa nay được tiếng l tay kiếm ti ba m lc biến lại nht nht đến khng dm tuốt kiếm ra nữa, thi độ hn mạt ấy đ trở thnh mục tiu để chế diễu trong giới v sĩ lm việc trong thnh.

Ngay hm ấy, Denhachiro chạy ra khỏi thnh, khng gh đu cả, cứ thế cướp ngựa trốn thot. Lập tức, nhm người truy n được phi đi, tất nhin l khng c Yasunosuke. Nhm truy n đ l lợm d tm, nửa năm sau mới chm được Denhachiro ở vng Seta ln cận.

Yasunosuke bước vo qun rượu c ghi tn Fukubei (Phc Bnh) trn cửa ko pha trước. Dưới hin qun c treo một quả bầu (Fukube) thật lớn, c vẻ tn qun nhại theo đ m ra.

Trong qun mờ tối. Nhưng đ c một người đn ng đứng ln đn Yasunosuke. l Tokuzo, lo bộc thn tn của nh Kanishi. Lo bộc đ đến nh bếp nh Yasunosuke sng nay, bảo với người tớ gi chuyển lời lại l sẽ đợi Yasunosuke ở qun rượu ny. Yasunosuke gặp Tokuzo kiểu ny chẳng phải l lần đầu.

Thấy Yasunosuke bước vo, lo chủ qun đốt đn lồng treo thm, rồi như đ được dặn trước, mang ngay rượu v thức nhắm đến. Cn sớm qu, nn chưa c khch no khc trong qun.

-"No, cng uống một chn đi đ".

Tokuzo vng lời, đn chn rượu từ tay Yasunosuke, nhưng khng uống. Tc lo bộc bạc phơ, mặt v tay đầy nếp nhăn su.

-"Lại chuyện ấy chứ g?". Yasunosuke hỏi.

Tokuzo đp: -"Thưa vng" rồi ci mặt, mn m chn rượu.

Yasunosuke tự rt rượu vo chn, uống cạn. Rượu đắng. Rượu uống với lo bộc Tokuzo lc no cũng đắng.

-"Lại bắt đầu rồi đấy ?"

-"Thưa vng". Tokuzo đp, mặt ci gầm, mắt ngước ln nhn qua trn như cầu khẩn cứu gip.

Yasunosuke nghĩ: ta đu cn c thể gip g được.

Trong giới v sĩ lm việc trong thnh cũng c người c lối nhn thiện cảm rằng trong vụ Kanishi Denhachiro m Yasunosuke đ bất ngờ gặp phải, sở dĩ anh khng chận giết Denhachiro chỉ bởi v hai người l bạn thn của nhau. Mặc d thin hạ khinh khi Yasunosuke l kẻ hn nht, nhưng cũng c người tm đến thăm v an ủi anh như thế. Tuy nhin, thiện cảm ấy mặc d khiến anh được an ủi phần no, nhưng vẫn l sai lầm. Bởi quy định đ r l chm giết nhau trong thnh v chuyện ring, th cả hai bn đều bị trừng phạt. Người no đ thấy kẻ bị chm th ngay lc ấy, phải chm kẻ đ hạ thủ tại chỗ, khng cho thot ra khỏi thnh.

Yasunosuke cũng l người lm việc trong thnh nn đ hiểu quy định ấy. Khng c chỗ cho tnh cảm c nhn xen vo. M cũng chẳng phải Yasunosuke đ nhận định sai lầm g về trạng huống lc ấy. Người trong tổ Cận vệ thi hnh phận sự ngay bn cạnh Lnh Cha, chỉ cần thấy c kẻ tuốt kiếm trần chạy trong thnh l đ c đủ l do để chm chết tại chỗ rồi. Huống chi Denhachiro đ nhận ra người chận đường l Yasunosuke m khng bung kiếm, ngược lại cn tấn cng trước nữa. Trạng huống như thế th đ qu r rng.

V thực tế, ngay trước đ th Yasunosuke quả thật đ định chận Denhachiro lại bằng lưỡi kiếm của mnh. Vậy m, khi đối thủ chm tới, bất gic Yasunosuke đ trnh qua để Denhachiro chạy thot, l v trong thong chốc đ, đột nhin anh thấy c hnh ảnh một người đn b chồng ln hnh dung c quỷ của Denhachiro. Hnh ảnh Yuri, vợ của Denhachiro.

Chẳng phải l ngay lc ấy, anh đ c thể c những suy nghĩ mạch lạc hợp l g, kiểu như chm chết Denhachiro th tội nghiệp cho Yuri, hay nếu anh tự tay giết Denhachiro th sẽ bị Yuri th ght,... Chỉ l hnh ảnh Yuri đ hiện đến như một người anh khng thể xm phạm được, khiến cho anh khng hnh động theo quy định được. Lc anh định thần lại th Denhachiro đ chạy vuột qua khỏi anh rồi.

Yuri l con gi của nh Kano tuy hiện nay khng phải l chức sắc g, nhưng mấy đời trước thỉnh thoảng đ c người lm đến chức Gia lo [2] hay Trung lo. C đ vo v đường Munekata tập kiếm từ ma xun năm c 15 tuổi cho đến ma đng năm c 17 tuổi, theo lệnh của cha c. Mn sinh phi nữ l chuyện hiếm c trong v đường. Ba con quạ Yasunosuke, Denhachiro v Mitsuya đ thay nhau tập kiếm cho c. Yuri xinh đẹp lắm nn chưa đến một năm đ bắt đầu c lời đồn thế no một trong ba con quạ cũng sẽ bắt cặp với c. V thực tế đ xảy ra đng như thế. Một năm sau khi hết tập ở v đường, Yuri đ trở thnh vợ của Kanishi Denhachiro.

Thật ra, Seki Mitsuya nhiệt thnh nhất trong chuyện muốn cưới Yuri, nhưng Yuri lại từ chối Mitsuya l kẻ mn đăng hộ đối nhất v c phong độ nhất, m chọn Denhachiro. Cn Yada Yasunosuke th chẳng được đoi hoi g đến cả.

Trong ba người tuấn kiệt của v đường Munekata th Yasunosuke km bổng lộc nhất, v phong cch, tnh tnh cũng km phần ho hoa. C lẽ ngay từ đầu, Yuri đ chẳng để đến Yasunosuke. V Yasunosuke cũng chưa hề tỏ lộ cht g cho ai thấy l anh c mơ tưởng g đến Yuri. Tuy nhin, điều đ khng c nghĩa l quan tm của Yasunosuke đối với Yuri km hơn hai người kia. Chỉ l chuyện Yasunosuke ngay từ đầu đ biết mnh khng c hy vọng g về chuyện kết hợp với Yuri m thi.

D vậy, lc bấy giờ, Yasunosuke cũng chỉ l một chng trai vừa mới qua tuổi đi mươi. C lẽ v cố giữ kn tnh cảm đối với Yuri, m tnh cảm ấy lại cng su đậm mnh liệt hơn. M no c ai lại khng đem lng thương tưởng Yuri khi c đến tập kiếm ở v đường Munekata chứ? Năm 15 tuổi, Yuri đ xinh đẹp đến thu ht mắt người ta rồi, đến năm 17 tuổi, Yuri đng l đo hoa diễm lệ sắp sửa mn khai. Yasunosuke đ cảm thấy khổ sở v cng khi ở bn cạnh c. ể che giấu tnh cảm ấy, Yasunosuke cng bắt Yuri tập luyện mnh liệt hơn. ến khi biết Yuri đ quyết định thnh vợ của Denhachiro rồi, Yasunosuke cảm thấy nhẹ nhm hẳn ra. Lng anh đối với Yuri cuối cng đ tưởng chẳng ai biết cả.

Thế nhưng chnh Yuri đ hiểu được như thế m ni với anh: -"Em biết anh đ lm thế v em". Khi thủ cấp ướp muối của Denhachiro được đưa về, phin trấn cho php lm đm tang nhỏ, đm đ, Yuri đ mời Yasunosuke vo phng ring m ni với anh như thế. Yuri gầy ốm, xanh xao, khng cn đu hnh ảnh yu kiều cũ, mặt rn rụa nước mắt. -"Nhưng cuối cng, lng tốt của anh Yada đ trở thnh v ch rồi".

Yasunosuke im lặng nhn người quả phụ trẻ. Nghim tc m ni th lời Yuri cũng khng đng sự thật. Yuri đ biết tnh cảm dnh cho mnh m Yasunosuke cố tm mọi cch để che giấu. V do trực gic của người đn b, Yuri nghĩ rằng Yasunosuke đ khng giết Denhachiro ngy đ l v mnh. Trong suy nghĩ như thế, c hm chứa tnh kiu kỳ của người phụ nữ quen được tn tụng về nhan sắc của mnh. C lẽ Yuri nghĩ Yasunosuke sau khi lập gia đnh rồi vẫn cn lng thương tưởng đến mnh. Nhưng sự thực th, khi Yuri đ thnh vợ người khc, Yasunosuke hon ton dứt bỏ tnh cảm ấy rồi. Nhờ tập trung vo việc tập kiếm, Yasunosuke đ c thể dứt bỏ được những nhớ thương v ch.

D vậy, lời Yuri ni cũng đng vo phần khc của sự thật. Khi hnh ảnh Yuri hiện chồng ln hnh dng Denhachiro cầm kiếm tuốt trần chạy đến, Yasunosuke chợt hiểu ra l mnh vẫn chưa hết bị m ảnh bởi Yuri. Nhưng chẳng phải anh định cứu Denhachiro l chồng của Yuri. Yasunosuke chỉ kinh ngạc v chnh mnh vẫn cn bị m ảnh như thế, m bỏ mất cơ hội tuốt kiếm ra tức khắc. V trong thong chớp ấy, anh cũng đ bị bao trm bởi ảo gic rằng chm chết Denhachiro th khng khc g lm tổn thương đến Yuri. iều đ th chỉ c thể bảo l hầu như v thức m thnh ra như thế thi.

Nhưng Yuri th hiểu khc đi. V tiếp tục hiểu sai lạc như thế m thỉnh thoảng lại đến bn chuyện với anh hay nhờ anh gip kiến. Bn nh Yuri th đ đến đời người anh của Yuri nối di, nhưng người quả phụ trẻ đẹp v kiu kỳ ny khng hợp với gia đnh người anh. Nh Kanishi đ trnh được chuyện bị triệt phế. Bởi vốn l một nh danh gi từ thời mới lập ra phin trấn ny đến nay, vả lại trong chuyện chm giết nhau trong thnh ấy th Denhachiro c lẽ phải, theo kết quả điều tra sau đấy. Phin trấn tuy vẫn xử phạt theo quy định, nhưng chỉ giảm bổng lộc một nửa m cho php giữ nếp nh Kanishi. Việc Denhachiro c một con trai mới bốn tuổi cũng đ gip phin trấn dễ chm chước cho nh Kanishi hơn.

Tuy nhin, sau khi một chuỗi những thủ tục xử phạt như thế xong cả rồi th Yasunosuke đ tự mnh trnh đến gần nh Kanishi, nn dần dần trở lại xa cch với Yuri. Rồi từ khoảng một năm trước đy, Yasunosuke bắt đầu nghe những chuyện dị thường về Yuri. Nghe đu Yuri c nhn tnh. M chnh lo bộc Tokuzo đ đến ni thầm với anh những chuyện tri đạo l ấy, vốn chẳng nn để người ngoi biết đến. Yasunosuke vẫn chưa qun nỗi kinh ngạc của anh khi mới nghe chuyện ấy.

Lo bộc Tokuzo l người đ vo lm việc khng cng cho nh Kanishi từ thời cha của Denhachiro. ng tin chắc rằng Yasunosuke đ khng chm chết Denhachiro l v hai người l bạn thn thm su của nhau bao lu nay. ối với ng gi qu 60 tuổi ny, nguyện vọng duy nhất l được thấy cậu chủ nhỏ Jugoro năm nay 7 tuổi, sẽ v sự m nối di nh Kanishi. Do đ, chắc chắn l ng đ kinh hoảng ln khi biết mẹ của Jugoro l Yuri bắt đầu c quan hệ tri đạo l. Nếu chuyện bại lộ trước cng chng th tổn hại đến thanh danh nh Kanishi. Tokuzo đ đến khc lc m ni với Yasunosuke như thế. Trước đy cũng đ hai lần rồi, v Yasunosuke đ phải nn tnh cảm cay đắng m gặp Yuri, tm cch khuyn nhủ c. Nhưng chẳng hiểu c hiệu quả g khng. Sau đ một thời gian khng thấy Tokuzo ni g nữa cả. Nhưng đột nhin sng nay lại c lin lạc đến như thế.

-"Thế lần ny th với người no?"

-"......"

-"Hay l, lại tn cũ? Seo, hay g đấy, phải khng?". Yasunosuke ni, nhớ lại người đn ng trẻ tuổi cn đang ở chung với gia đnh.

Nhưng Tokuzo lắc đầu, nước mắt tro ra, rơi xuống bn.

-"Thật đng hổ thẹn qu, thưa ngi Yada. Chẳng phải người ấy đu".

-"Hừm, đn b đng sợ thật!". Yasunosuke ni, uống ực nguyn chn rượu. Anh nhớ lại Yuri năm 17 tuổi, cn trong trắng như một đo mẫu đơn sắp nở. -"Thế tn kia l ai no?".

-"Thưa, l ngi Seki Mitsuya".

Seki ? Yasunosuke nhớ đến hnh ảnh Seki anh đ gặp lc ny ở v đường, mặt hồng ho, nụ cười khinh khỉnh hướng về pha mnh. Anh cảm thấy kinh ngạc đến rụng rời. Tn đ th muốn g được nấy! Tm năm trước đy, hắn đ muốn chiếm Yuri m khng được, nay th đ mn nguyện rồi. Chẳng hiểu những tn ấy sao m c thể dễ dng lm được chuyện như thế? Denhachiro đ tn tỉnh như thế no m Yuri xiu lng thuận lm vợ hắn? Rồi tn Seo kia nữa, d chẳng ra vẻ đn ng cht no cả? Yasunosuke khng khỏi lấy lm lạ về những kẻ đ c quan hệ với Yuri. Chứ anh m đối diện với Yuri th mặt co rt lại, lưỡi cứng đờ, khng ni ra được một phần mười những điều anh muốn ni. Cả những khi nghe Tokuzo khc lc nhờ vả xong, anh đến gặp Yuri cũng thế. Anh chẳng nhớ được mnh đ ni những g với c ấy. Chỉ nhớ l Yuri th điềm tĩnh, lun miệng mỉm cười. Yuri ấy, by giờ Mitsuya đ tn tỉnh được, đ m trong tay được rồi ?

-"C chắc chắn như thế khng?".

-"Mitsu đ đến cho gi ny biết như thế m. Khng sai vo đu được, thưa ngi Yada". Tokuzo đp. Mitsu l con gi của Tokuzo, c đang lm trong một qun ăn ở xm ăn chơi Somekawa.

Yasunosuke thở ra thật di.     

 

3

Khi anh về đến nh, vợ anh l Ichio ra đn, ni ngay: -"Anh về trễ qu!"

-"Trễ hay sớm, cũng đừng mỗi lc mỗi cằn nhằn như thế". Yasunosuke ni.

-"Thưa, c dm cằn nhằn g đu". Ichio đp, giọng c vẻ mỉa mai. -"Lc ny, c ngi Munekata đến chờ anh mi khng được, phải về mất rồi, nn em mới ni thế thi".

-"Ủa, thầy đến ?"

-"Thưa vng".

-"Thế th khng nn!". Yasunosuke bối rối.

Sau khi Tokuzo ra về, anh đ chẳng muốn về nh ngay nn ngồi nn lại uống rượu một mnh. Hẳn l trong khoảng đ, thầy Munekata đ đến tm anh rồi. ng l người đang bị bệnh m lại cất cng đến thăm đm hm khuya khoắt thế ny th hẳn l c chuyện g cần gấp lắm. Yasunosuke nuối tiếc sao lc chiều rời v đường đ khng gh lại cho thầy.

-"Thế th ta đi ngay đy".

-"Nhưng m thầy đ dặn l khng cần gấp kia m".

-"Thế sao?"

-"Thầy bảo l chợt nhớ ra cht chuyện nn thnh lnh m gh lại, nhưng khng phải l chuyện cần gấp. Khỏi phải đến ngay..."

-"......"

-"Trước khi về, thầy c dặn l anh kiểm lại ngy nghỉ sắp đến, rồi hm ấy hy đến v đường trước ba giờ chiều đấy".

-"Thế ?" Yasunosuke ni, rồi ngồi xuống sn chiếu.

-"Anh ăn tối chứ?"

-"Tất nhin l ăn chứ".

-"Hm nay, em đ cho c Yae về qu rồi. Chứ đ lu khng cho c ấy về thăm nh. Thế nn, mn ngon th khng c đu đấy". Ni xong, Ichio đứng ln đi vo bếp.

Thảo no nh yn tĩnh qu, ho ra l v thế, Yasunosuke nghĩ. m nay chỉ c hai vợ chồng trong nh th hẳn l sẽ ngột ngạt lắm đy.

Ichio l người đn b khng cht hoa ho, nhan sắc trung bnh, ngn ngữ cử chỉ khng gợi ch . Yasunosuke đ mong muốn v tm kiếm một người vợ như thế, cho rằng thch hợp với mnh. Quả thật, trừ chuyện khng c con ra, anh cũng chẳng c g phải phn nn. Thế nhưng, sự kiện ấy đ xảy ra, Yasunosuke bị đổi chỗ lm v bổng lộc bị cắt giảm 30 hộc, khiến cho tnh kh c phần u m từ lu tiềm ẩn trong Ichio dần dần biểu lộ ra. Ichio bất mn dai dẳng về sự kiện ấy. Thỉnh thoảng lại đột ngột trch mc Yasunosuke bằng những lời ni cay độc. Lối ni nhẹ nhng tưởng chừng dễ nghe ấy lại c vẻ mai mỉa kỳ lạ.

-"Người xuất chng về kiếm thuật như anh, sao lc ấy lại khng rt kiếm ra được nhỉ?"

C vẻ sự kiện ấy đ cướp đi sự bnh an trong tm hồn người đn b bnh thường ny. Ichio gặn hỏi dai dẳng về chuyện đ xảy ra. Những lc như thế, Yasunosuke lại lo ngại rằng vợ anh đ để m hiểu ra sự thật về tm trạng của anh. Giữa vợ chồng đ c vết rạn nứt. Yasunosuke trước kia t uống rượu th nay lại đm ra thch rượu, v hai người đ ngủ ở phng ring. ba năm như thế rồi.

Bữa cơm tối chỉ c dưa muối v đậu hủ ướp nước lạnh, thế thi. Trong lc Yasunosuke nhai cơm chẳng c vị g, Ichio hỏi:

-"Chưa c thng bo g về chuyện phục hồi bổng lộc cho nh ny sao anh?"

-"Thứ đ th lm sao m c ngay được!"

-"Nhưng đ ba năm rồi kia m!"

-"Mấy năm rồi th cũng thế thi". Yasunosuke trả lời, chn ngn v vợ lại nhắc đến chuyện ấy. Anh bực bội v cơm vo miệng. -"Trừ khi lm được việc g đặc biệt c ch cho phin trấn th khc. Cn khng th phải rng m chịu 70 hộc ny thi. Dẹp chuyện hy vọng ho huyền ấy đi th tốt hơn".

-"Lc trưa, trong lc anh đi vắng th em đ về nh cha mẹ em đấy". Ichio vừa xới cơm vo bt vừa ni. -"Cha em cũng bảo như thế". Yasunosuke nhẹ thở di. Vợ anh lại ni chuyện ấy với bn nh rồi. Anh ngao ngn sao người đn b ny mi khng thể qun đi được chuyện đ qua ấy. -"Cha em bảo nếu l ng th cho d biết khng bằng được kẻ kia đi nữa, ng cũng vẫn rt kiếm ra m chm một nht. Một người giỏi kiếm như Yada m lại khng lm thế th cho đến by giờ ng vẫn thấy kỳ lạ qu đấy..."

-"......"

-"V sao thế? Anh chẳng ni g cả th đến em cũng chẳng hiểu được nữa l".

-"Thi, đủ rồi!". Yasunosuke nm đũa xuống, đứng bật dậy, đi ngay ra khỏi phng uống tr.

   

4

-"Ta định khng bao lu nữa sẽ rời xm ny ln ni ở ẩn đấy". Thầy Munekata Rokurouemon ni. Yasunosuke kinh ngạc nhn ng đăm đăm. -", ni l ln ni, nhưng cũng chẳng phải đến một nơi khng c người ta ở đu". Khun mặt di, thanh t của ng nở nụ cười. Lu nay phải nằm dưỡng bệnh nhiều nn sắc mặt ng khng được tươi tắn. -"Con ta đ xy cho một chỗ ẩn cư trong lng Kotaki rồi, dưới chn ni Aoishi, ma h th mt, ma đng th ấm. Phong cảnh cũng đẹp lắm".

-"Thế th tốt qu". Yasunosuke ni. -"Thầy dưỡng bệnh ở chỗ như thế th thn thể khoẻ mạnh lại được".

Munekata nguyn l v sĩ lnh lương 200 hộc của phin trấn, nhưng vừa qua tuổi 40 th ng đ nhường nếp nh lại cho con l Shirouemon, m đứng ra mở v đường dạy kiếm. Từ thời trai trẻ đ l một kiếm sĩ nổi danh của phi Fuden, tm nguyện của ng l mở v đường dạy cho hậu sinh. Con ng, Shirouemon hiện nay l cận thần của Lnh Cha, ở ring nơi tư dinh do phin trấn cấp cho.

-"V thế, ta muốn giao lại v đường cho cc anh, để c thể qun hết mọi chuyện phiền tạp m đi ẩn cư ở lng Kotaki".

-"......"

-"Từ lc bị bệnh, khng ra v đường được nữa, ta đ định bụng như thế rồi, nay th đ đến lc thực hiện định ấy. Mn sinh nhiệt tm tập luyện như thế m dẹp v đường đi th uổng lắm. Nn ta muốn nhường lại cho người no đấy để quy ẩn m khng phải tiếc nuối g cả".

-"Thưa, thầy cho gọi đến l v việc ny đấy ạ?"

-"ng đấy". Munekata hớp một ngụm tr rồi nhn Yasunosuke đăm đăm. -"Ni thế chứ, kế thừa v đường ny được th chỉ c hai người thi. L anh, hoặc l Mitsuya, thế thi".

-"......"

-"Ta gọi anh đến l để hỏi xem anh c muốn ấy khng. Việc lm th anh cứ tiếp tục như by giờ cũng được. Ta sẽ ni với trn cho anh".

-"......"

-"Anh nghĩ sao?"

-"Thưa thầy, xin cảm tạ hảo của thầy". Yasunosuke ni, mặt vẫn ci xuống. -"Thiển nghĩ ti khng phải l người thch hợp cho việc kế thừa v đường ny".

-"V vụ Denhachiro ?"

-"Thưa vng. Ti bị mang tiếng khng che đậy g được l kẻ hn nht, lc c chuyện quan trọng th khng dng được. Ti nối nghiệp th sợ lm nhơ thanh danh của v đường mất".

-"Về vụ đ th ta chưa hề hỏi anh điều g cho ra lẽ cả". Tia nhn sắc nhọn của thầy Munekata hướng về Yasunosuke. Tia mắt đng sợ ấy như xuyn thấu gan ruột anh. -"ể ta hỏi một điều thi. Thế lc đ, anh đ nht sợ thật khng?".

-"Thưa khng".

-"Thế, kiếm của anh ra sao no?"

-"Thưa, tất nhin l đ bật đốc kiếm sẵn sng rồi".

-"Thế th đủ rồi. Ta khỏi cần hỏi thm g nữa". Munekata ni, mặt trở lại nhu ho như cũ. -"Thật ra th Mitsuya rất muốn kế thừa v đường ny. C lẽ n nghĩ nay Denhachiro đ chết, anh th đang bị người trong phin trấn khinh thị, việc n kế thừa v đường l đương nhin rồi".

-"Thưa, nghĩ như thế cũng phải".

-"N bảo l cn lu lắm mới kế thừa cha m vo lm việc trong thnh, m hiện nay cũng chẳng phải lo nghĩ g chuyện việc lm. C vẻ hăng hi lắm".

-"......"

-"Mitsuya th ta phải nhận l giỏi kiếm thuật lắm. C vẻ sau khi anh rời v đường th n tiến bộ thm ln đấy. Thế nhưng hnh tung của n th ta khng khen ngợi được. C phải đến by giờ n vẫn chưa lấy vợ, m cn ăn chơi khắp chốn đấy khng?".

Yasunosuke cảm thấy nơi m mnh co rt lại. Chuyện Mitsuya h hẹn với Yuri thong qua trong lng anh.

-"M ni về ti năng kiếm thuật th ta vẫn nghĩ l anh c phần hơn n. Vụ Denhachiro th anh khỏi phải bận tm. Chuyện bất ngờ đối với anh đ thi, v sau đ, ta đ xem xt cch đối xử của anh rồi. Ta bằng lng như thế".

-"Nhưng thưa thầy..."

-"Thế no, anh đấu với Mitsuya một lần xem sao nh. Lu lắm rồi khng đấu với nhau chứ g? Ta sẽ xem trận đấu m quyết định. Anh nghĩ sao?"

-"Thưa, nếu thầy muốn như thế th xin vng lệnh".

Cuối cng, Yasunosuke đ đồng như thế. Sự kiện Denhachiro đ ảnh hưởng đến cả cuộc đời anh, khiến anh nghĩ việc kế thừa v đường Munekata đ chẳng l trch nhiệm g của mnh. Nhưng by giờ, anh cảm nhận được rằng thầy Munekata muốn cho anh một cơ hội hồi sinh.

Thầy Munekata Rokurouemon từ thời cn l một kiếm sĩ thiếu nin tn l Chujiro, đ được ca tụng về ti năng thin ph về kiếm thuật, sau khi hội đắc kiếm php phi Fuden đ theo lệnh của phin trấn vn du khắp nơi để tu luyện thm, đặc biệt l đ lưu lại phin trấn Matsue rất lu để mi giũa kiếm thuật đến mức tột cng rồi mới trở về phin trấn ny. Ti kiếm phi phm của ng đ khiến mọi người trong phin trấn nể phục nn khi Munekata muốn nghỉ việc để mở v đường th chnh Lnh Cha đ hăng hi khuyến khch ng thm.

Quanh thnh cn c vi v đường dạy kiếm php của nhiều mn phi khc nữa, nhưng v đường Munekata vẫn được tn sng đặc biệt, cho đến by giờ, v sĩ thuộc hạ của Lnh Cha vẫn xem việc được nhận vo học trong v đường Munekata l một vinh dự hiếm c.

Nếu quả thật Munekata chọn Yada Yasunosuke lm người kế thừa sự nghiệp ny, th chắc chắn l mọi người trong phin trấn sẽ nhn Yasunosuke với cặp mắt khc hẳn by giờ.

Thế nhưng, mnh khng xứng đng với hảo ấy của thầy. Bởi thầy khng biết l mnh đ bị bất ngờ chỉ v hnh ảnh một người đn b. Trong lc Yasunosuke khổ tm với nghĩ như thế th Munekata ni tiếp:

-"Vậy th, ra đấu xem no".

-"Ủa..."

-"Ừm, ta đ cho gọi Mitsuya đến đy rồi. Cng ra v đường đi".

Ni xong, Munekata đứng ngay dậy.

Khi Yasunosuke theo thầy Munekata bước vo v đường th Seki Mitsuya đang chỉ dẫn cho vi mn đệ tập luyện. Thấy hai người bước vo, Mitsuya la lớn: -"Hm nay tập đến đy đủ rồi. Mọi người ra về đi".

-"Thưa, hm nay sắp c việc g thế ạ?".

-"C trận đấu quan trọng lắm đy".

-"Bọn em xem được khng?"

-"Khng, khng được. Chẳng phải l thi đấu cho người ta xem đu".

Tất cả mn sinh thi lễ với thầy Munekata rồi rời khỏi v đường xong, Mitsuya vẫn cầm thanh kiếm tre nơi tay phải, bước những bước di về pha hai người. Hắn nở nụ cười kỳ dị nhn Yasunosuke rồi hướng sang Munekata.

-"Thưa, anh ta đ nhận lời rồi ạ?"

-"Ừ".

-"Thế th tốt. C thế mới lm r mọi chuyện ra được".

Mitsuya hỏi: bắt đầu ngay chứ, thấy Munekata gật đầu, hắn cầm thanh kiếm tre đi ngay ra giữa v đường. Yasunosuke cũng thay o quần tập kiếm như Mitsuya, khng mang cc mn bảo vệ thn thể m chỉ cầm thanh kiếm tre, ra theo. Khi anh tiến đến gần, Mitsuya bảo l lu lắm mới lại đấu với nhau. -"Dịp ny, khỏi cần phải khch so, cứ thẳng tay nh".

-"Tất nhin rồi".

-"M đằng ấy th c lẽ đ khng luyện tập bao nhiu nhỉ. Tội nghiệp!". Mitsuya ni, nở nụ cười c vẻ tự tn lắm. Thn thể hắn trng c vẻ đẫy đ hơn so với lc trước.

-"Trận đấu ny c nghĩa như thế no th đ r rồi đấy. Cả hai hy gắng hết sức đi nh". Munekata ni từ vị tr của người trọng ti. -"No, bắt đầu. Thắng bại chỉ một hiệp thi".

Nghe hiệu lệnh ấy, hai người li lại hai bn, huờm sẵn thanh kiếm tre. Sn phng tập loang long những tia nắng lọt qua khung cửa sổ. Dẫm ln những đường nắng hnh sọc di ấy, vừa nhch chn từ từ rt ngắn khoảng cch, Yasunosuke vừa nhớ lại cuộc đấu tế lễ vi năm trước.

Từ lc đ, bắt đầu c lời bnh rằng ti nghệ của Yada, Seki v Kanishi kh phn định ai hơn ai. Cuối cng, thắng qua cc trận đấu quyết định chỉ trong một hiệp duy nhất, th chỉ cn ba người ny. Rồi Yasunosuke thua Denhachiro, Denhachiro thua Mitsuya, m Mitsuya lại thua Yasunosuke, thnh thế tam cực. Vị khch qu hm ấy l ngi Gia lo Akiyama Tamon mới bảo thế ny m chấm dứt th uổng qu, nn truyền cho đấu thm một lần nữa. Nhưng lần ny, Yasunosuke thua Mitsuya, Mitsuya thua Denhachiro, m Denhachiro thua Yasunosuke, lại thnh thế tam cực. muốn của quan Gia lo v tnh m trưng by chứng cớ l ti nghệ ba người khng ai hơn ai, từ đ loan truyền rộng ri trong phin trấn.

Nhưng lc ny th lối tấn kiếm của Mitsuya so với thời ấy, trng c vẻ vững chi an định hơn bội phần. C lẽ thầy Munekata đ khng lầm khi ni tay kiếm của Mitsuya đ tiến bộ lắm.

Mũi kiếm tre của Mitsuya chợt rung ln. Rồi như cơn lốc, lưỡi kiếm bay tới chm xuống mặt Yasunosuke. Anh nghing người đnh bật lưỡi kiếm ấy ln, dậm chn xấn tới chm vo người đối thủ. Nhưng Mitsuya nhanh nhẹn nhảy li trnh được.

Hai người từ từ nhch chn tiến xo vng qua cho đến lc gần như đổi vị tr cho nhau th ngừng lại, trừng trừng nhn nhau một hồi lu. ột nhin, Yasunosuke cảm thấy cơn buồn nn cuồn cuộn nổi ln. C lẽ lu lắm rồi khng tập luyện nn thn thể anh khng chịu đựng nổi sự căng thẳng ko di đến thế ny. Nhưng cơn buồn nn ấy chẳng phải chỉ v thế. Trước mắt anh l khun mặt bng long mỡ mng của Mitsuya, trn đầy tinh lực. Yasunosuke bị p đảo bởi tinh lực tươi sống ngồn ngộn của tn đn ng đ dễ dng m ấp được như một người tnh qua đường, người đn b m anh chỉ dm ngưỡng vọng từ đằng xa.

Yasunosuke ht lớn, tấn cng. Hai người chạm kiếm, bật ngược ra xa, rồi lại xp đến chạm kiếm. Cứ thế mnh liệt chuyển động một hồi, Yasunosuke như chợt thấy được cht sơ hở nơi cổ tay cầm kiếm của Mitsuya. Anh dậm chn xấn tới, lấy hết sức chm vo cổ tay hắn. Nhưng chm hụt v chưa đủ gần. Cng lc, vai phải của anh nhi đau như phải bỏng. Vượt sang pha bn kia, quay người lại, anh thu kiếm, tho khăn buộc đầu ra v ngẩng mặt ln ni: -"Ta thua rồi".

Mitsuya đp, sắc nhọn: -"Chưa đu!". Hắn vẫn cn hườm kiếm sẵn sng. -"Cậu chưa sử dụng đến kiếm php ấy. Chưa dng hết sức m".

Yasunosuke hiểu ngay l Mitsuya ni đến kiếm php b truyền m anh đ khổ cng hội đắc.

Sau khi Yuri đ quyết định lm vợ Denhachiro, vo thời kỳ luyện kiếm khắc khổ nhất trong đời Yasunosuke, anh đ bất ngờ sng tạo được kiếm php ấy, anh đặt tn l Song Yến, nhưng chỉ thưa chuyện với thầy Munekata m thi, v chưa hề cho ai thấy cả. Hẳn l Mitsuya đ nghe thầy Munekata ni, ghim vo bụng, by giờ phản đối sao anh khng chịu dng đến kiếm php b truyền ấy. Khng chỉ phản đối m thi, hắn cn muốn thử xem c thể ph được kiếm php ấy khng nữa. i mắt Mitsuya nhn Yasunosuke lo ra vẻ kiu hnh ngạo mạn.

Yasunosuke nhn lại Mitsuya. Thầy Munekata đưa tay ln bảo: -"Thi, ta đ xem đủ rồi". ng quay lưng bước đi. Mitsuya hấp tấp bước theo. Nhn theo cho đến khi hai người ra khuất cửa ngoi, Yasunosuke bước đến gc phng, m thầm thay o quần, rồi ra ngoi. Mặt trời chiều đ chm xuống gần nửa từ dy đồi ni pha ty chiếu ngang qua xm. Nh cửa, cy cối đang c nụ non, v người đi đường đều tắm trong nh chiều đỏ ối.

Kiếm php Song Yến l sng tạo đặc biệt của Yasunosuke, khng phải học được từ thầy Munekata, chẳng phải để dng trong cuộc đấu như thế. Yasunosuke tức bực v lời ni, cử chỉ khinh xuất của Mitsuya.

Như thường lệ, anh bước đi lầm lũi, ci gầm mặt xuống, mỉm cười cay đắng. Nếu anh dng đến kiếm php ấy, hẳn l Mitsuya đ gy xương sườn rồi.

  

5

 -"Mitsuya sẽ đến nữa chứ g?". Yasunosuke ni. Vừa ni thế, anh vừa lấy lm lạ sao cứ đối mặt với người ny th lưỡi mnh cứng đờ lại như thế ny?

-"Ngi Seki ? Anh lại ni nhăng rồi". Yuri đp. C đ trở lại ngay khi Yasunosuke đến đy. C vừa cng một c bạn đồng tuổi uống rượu trước đ, nn m c phớt hồng. Mi thoa son đỏ, đi mắt linh hoạt lấp lnh.

Yasunosuke vẫn khng ngước mặt ln được.

-"Anh bảo l c chuyện cần nn em mời anh đến đấy chứ. Ngi Seki th em c biết đu".

-"Thế sao?".

-"Tất nhin l thế. m nay th em định đối diện với ngi Yada để thong thả m nghe chuyện". Như cung cch của phụ nữ tỉnh thnh, Yuri ngửa mặt cười. i mi đỏ thắm trng thật quyến rũ. -"Thế anh uống một t nh? Em thch uống rượu rồi đấy. Anh khng ưa rượu sao?"

-", rượu th ti vẫn thch".

-"Lại xưng ti nữa rồi, anh thật l người cứng rắn qu". Vừa ni, Yuri vừa cầm bầu rượu trn mm rt vo chn cho Yasunosuke. Anh ni: -"Cảm ơn", đưa tay đn chn rượu, tay kia quẹt mồ hi rịn ra nơi trn.

Lc chiều tối, trn đường từ thnh về, Yasunosuke đ gh lại nh Yuri. Anh đ bảo lo bộc Tokuzo l hm nay anh đến. Nhưng Tokuzo ra đn anh, ni như xin lỗi:

-"Thưa, c chủ đi đến qun Ebiya trong xm Somekawa chưa về. C bảo l gặp bạn quen g đấy".

-"Thế ? Vậy th để khi khc". Yasunosuke ni, nhẹ nhm. Anh nhận lời Tokuzo m đến đy khuyn nhủ Yuri, nhưng thật tm khng sốt sắng g mấy. Dời được thm ngy no hay ngy ấy.

Thế nhưng Tokuzo đ nu tay o anh lại: -"Nhưng m... ti đ thưa l ngi Yada hẹn tối nay đến, c bảo thế th mời ngi Yada đến lun đấy đi".

-"ến qun Ebiya ấy ?". Qun Ebiya l qun tr kim qun ăn c nhiều thức ăn ngon, cũng l nơi cc cặp trai gi b mật h hẹn nhau. -"Nhưng người c ấy gặp chẳng phải l bạn trai đấy sao?"

-"Thưa khng, đ l ngi Fusae, phu nhn của một v sĩ trong thnh, thỉnh thoảng vẫn đến chơi ở đy".

-"Nhưng m, đến tận đấy m ni chuyện ny th c nn khng?"

-"C sao đu, c sao đu". Tokuzo khot tay. -"C chủ cũng đ hiểu ngi Yada đến ni chuyện g rồi m. C bảo chắc l ngi Yada sẽ quở trch rồi, lc no cũng lm ngi ấy phải lo lắng, thi th xin mời ngi chn rượu rồi ngi c quở trch g cũng xin chịu... , đấy, c chủ cn ni như thế trước khi đi, tuy c phần v lễ nhưng chu đo vẹn ton lắm kia". Tokuzo khẩn khoản, như đẩy vo lưng anh m giục thế no cũng đến đấy hộ cho.

Nhưng anh nghĩ cung cch của Yuri như thế chẳng phải l muốn chu đo. Bn tay c nhn mn nhắm, hay đưa chn rượu ln miệng trng thnh thạo qu đỗi. C vẻ Yuri đ quen thuộc chuyện ăn chơi ở những nơi như thế ny rồi.

Trong lc Yasunosuke nhn sửng theo từng động tc của c, Yuri rt rượu từ tốn vo chn cho anh, rồi vừa ngước mắt nhn anh vừa cười khc khch: -"Lo bộc Tokuzo lại mch g với anh rồi chứ g. ng lo hay lo lắng thi qu, thật khổ!"

-"Khng". Yasunosuke ni, sau khi uống ực nguyn chn rượu. C cht rượu vo rồi, anh đ c phần vững vng m nhn thẳng Yuri. -"Lo u của Tokuzo khng phải l v l đu".

-"Lo u chuyện g thế anh? C phải chuyện em chỉ đi khi muốn khuy khoả m đi chơi với đn ng đấy khng?"

-"Cn chuyện thanh danh của nh nữa chứ. Nh Kanishi đy, c thể ni l sut bị triệt phế m may mắn lắm mới giữ lại được đấy. Khng cẩn trọng gn giữ th khng nn. Yuri thiếu..."

-"Thiếu phẩm hạnh... chứ g? Anh cứ ni thẳng ra thế đi, đừng lấp liếm lm g".

-"Th thế..."

-"Th thế l sao? Anh thật l cứng ngắc!".

Yuri che tay ln miệng, ngp nhẹ rồi đứng ln rời chỗ, đến bn Yasunosuke m ng người ngồi xuống. Mi hương phấn trang điểm khiến anh ngột ngạt. Yasunosuke vội vng nng chn rượu ln uống.

-"Cả Tokuzo lẫn ngi Yada ny, v anh ruột của em nữa, ai cũng muốn em cứ phải ru r trong nh m tụng kinh như một b vi l được đấy nhỉ? Bởi trn đời ny đ c gương tiết phụ như thế m!"

-"Khng, ti c ni thế đu. Nhưng m, giải khuy th cũng c cch khc chứ".

-"Thật c cch no khc khng anh? ừng qun em l thn đn b trần tục đy nh".

Lời ni của Yuri c vẻ lộ liễu thiếu thận trọng, lm Yasunosuke nghẹn họng. Quả thật, Yuri trng c vẻ nữ tnh quyến rũ bội phần so với lc anh nhn thấy c ở nh. C lẽ bắt c cứ phải ở riết trong nh th v l qu chăng?

-"D sao đi nữa, đn b con gi m ăn chơi tr đnh tửu điếm th quả l khng nn".

-"V sao? Tr chơi vui th như thế ny th khng nn ở chỗ no?".

-"......"

-"Cng đối ẩm với đn ng như thế ny th em thật l vui thch. Qun hết mọi chuyện đ xảy ra. Chứ cứ ở nh mi th em ngạt thở mất". Yuri cầm chn rượu ln, thn hnh mềm mại tựa hẳn vo người Yasunosuke. Rồi c ni với giọng nũng nịu: -"Uống đi anh Yada. Ni chuyện cứng rắn thế đủ rồi".

Yasunosuke im lặng uống tiếp. Rượu cng thấm, anh lại cng thấy điều Yuri ni l c l. Khi chồng chết, cũng c những người đn b d cn trẻ vẫn thủ tiết m giữ nếp nh, rất đng khen. n ng th nhất quyết l người phụ nữ no cũng phải như thế mới được. Nhưng thực tế, c những người đn b khng lm được như thế cũng chẳng c g lạ cả. Mượn lời Yuri m ni th "đừng qun họ l thn đn b trần tục đấy". Yasunosuke nghĩ đến hai, ba người đn b đ bị mang tiếng nhục v sau khi chồng chết đ bị bắt gặp tư thng với người đn ng khc. Những người đn b ấy đ bị thin hạ khinh bỉ, họ hng tuyệt giao, nhưng c thể chưa hẳn họ đ km hạnh phc hơn những người phụ nữ thủ tiết, chịu gi đi trong c độc.

Chợt anh để l Yuri đ tựa hẳn vo vai anh m ngủ. Lần đầu tin, anh nhn thấy nt mặt say ngủ của Yuri, trng thật l thơ ngy. Anh ngắm khun mặt say ngủ ấy một lc rồi cựa mnh đnh thức Yuri. C mở nhẹ mắt, nhưng khng động đậy, chỉ ni với giọng ngi ngủ:

-"Em ngủ lại đy. Say qu khng đứng dậy được. Anh bồng em sang phng bn cạnh đi no".

-"Thế ?"

-"Cn thế g nữa!". Yuri cười khc khch. -"Ngi Yada cũng ngủ lại nh".

-"ừng ni quấy!".

Lm thế th cn ni g được với lo bộc Tokuzo đy? Yasunosuke bị nu ko lại bởi nghĩ ấy. Khi anh m người Yuri đứng dậy, Yasunosuke tưởng như đang m Yuri thời 17 tuổi. Anh vừa m vừa nng Yuri ln m bước đi, rồi lấy chn ko cửa căn phng nhỏ bn cạnh. Nhn thấy dưới nh đn lồng, chăn nệm trải sẵn v hai chiếc gối bn nhau, Yasunosuke bất gic giật mnh. Mắt như nhắm lại, anh đặt Yuri nằm vo chăn. Lc anh định giở đầu gối đứng ln th Yuri ni, mắt vẫn nhắm nghiền:

-"Cởi thắt lưng cho em đi".

-"Chuyện đ th khng được".

-"Tại sao? Anh sợ đn b ?"

-"Khng". Yasunosuke như lảng mắt đi m cởi thắt lưng Yuri. Chạm tay vo thắt lưng ấy, Yasunosuke cảm thấy như mnh đang trong mộng, chn bước liều vo một chỗ cấm kỵ khng được đặt chn vo. Khi tấm thn của Yuri khng cn g tri buộc nữa, vng tay trắng ngần của Yuri vươn di quấn quanh cổ Yasunosuke.

-"Thương em m anh chẳng hề ni một lời no cả đấy nhỉ!". Yuri ni, giọng m nhẹ như trch mc. -"Em biết chứ".

-"......"

-"Anh vẫn cn muốn trốn em nữa hay sao?".

Yasunosuke ni: "Khng", rồi nhẹ nhng mở ngực o Yuri. Khun ngực trắng lồ lộ toả sng. Thung lũng chiếu bng nhạt giữa hai ngọn đồi vun trn mềm mại. Mi hương da thịt pha lẫn cht mi mồ hi phả ln trm mặt Yasunosuke.

Yasunosuke nhớ lại thời anh tập kiếm cho Yuri. C từ nhỏ đ được cha l Yukie dạy kiếm rồi một mnh vo học ở v đường Munekata nn tnh kh ngang ngạnh lắm. Khi no bị đnh rơi thanh kiếm tre, c lại tức tối xng tới đấm vo ngực anh. Cũng mi mồ hi ấy. Yasunosuke vi đầu trong mi thn thương ấy. Tay anh từ từ m mẫm thn dưới của Yuri.

m đầu Yasunosuke vo ngực, Yuri thầm th: -"Anh hứa với em đi".

-"Hứa g no?"

-"Hứa giết anh ta đi".

-"Hả?". Yasunosuke ngẩng đầu ln.

Yuri nhn anh khng chớp mắt.

-"Ai chứ?"

-"Seki Mitsuya".

-"......"

-"Anh ta bỏ rơi em đấy... Giết anh ta đi. Anh Yada th lm được chuyện ấy chứ g". Yuri nhoẻn miệng cười. Nụ cười quyến rũ đn ng của gi lng chơi. -"Anh Kanishi đ ni: thắng được Seki th chỉ c Yada m thi".

Yasunosuke lặng thinh nhn Yuri. Trước mắt anh, nằm ngửa, khun ngực mở trần ra ấy khng phải l c Yuri 17 tuổi ngy thơ ngy trước. M l người đn b chồng chết, đ c con, bầu v khng cn căng, đui mắt v cổ đ c nhiều nếp nhăn. Chỉ l một người đn b sồn sồn m trai m thi. Tất nhin, mọi chuyện xảy ra đm nay l do tay người đn b ny sắp đặt cả.

Yasunosuke nhỏm người ln, sửa lại cổ o.

-"Anh nghĩ sao?".

-"Chuyện đ th khng được!".

-"Chứ khng phải l anh muốn em ? Suốt từ ngy xưa ấy!".

Yasunosuke đứng dậy, bước ra khỏi phng rồi im lặng đng cửa lại. Nghe sau lưng giọng ni sắc nhọn của Yuri: -"Khng dm lm chứ g! Anh đng l kẻ hn nht!"

Yasunosuke thổi tắt đn lồng bn mm rượu, đng cửa ko, bước ra ngoi hnh lang. Ra đến hnh lang rồi, anh cảm thấy khoan khoi như mnh vừa được giải thot hon ton ra khỏi m ảnh rng buộc của người đn b tn l Yuri từ bao lu nay. Tuy vẫn c lẫn cht trống vắng thế no!

 

6

Mặc d đ thẳng tay từ chối lời nhờ vả xuẩn động của Yuri, nhưng định mệnh vẫn xui khiến Yasunosuke hai năm sau phải quyết đấu ch tử với Mitsuya.

Cha của Mitsuya l Seki Jinzaemon đ nhiều năm tham gia việc cai trị trong phin trấn, nổi tiếng l người lập dị. ng thường xung đột kiến với cc quan nhiếp chnh, c khi với cả Lnh Cha nữa. Người trong thnh thch th mỗi khi nghe về những hnh vi ngược đời của ng, m chnh Jinzaemon cũng c phần tự ho về tnh lập dị của mnh. Nhưng bi kịch cũng pht sinh từ đ.

Năm ấy, chung quanh chuyện chnh sch nng nghiệp, Jinzaemon đ tranh luận kịch liệt với Lnh Cha đến nỗi bị xử phạt cấm vo thnh ba ngy. Thế nhưng ng ta mặc kệ lệnh phạt của phin trấn, cứ đường đường vo thnh, m lại cn ăn mặc dim da gợi ch hơn ngy thường nữa. Trong thnh c người khoi ch vỗ tay, nhưng phần lớn th nn thở lo ngại. Quả nhin, Lnh Cha nổi giận đng đng, ra lệnh bắt Jinzaemon phải đng cửa khng được ra ngoi cho đến khi c lệnh mới. Chỉ v một tội nhẹ lc đầu m đến bị phạt nặng như thế l chuyện t ai nghĩ đến. Hai ngy đầu, Jinzaemon đng cửa theo lệnh, ngồi yn trong nh, nhưng đến ngy thứ ba, tổ Kiểm st bo co ln l Jinzaemon tụ tập con chu, b con lại, mở yến tiệc no nhiệt trong nh. Trong bo co lại c ni l nh Seki cn cho trng đinh v trang canh gc cc điểm xung yếu bn trong hng ro, doạ rằng nếu trong thnh cho người đến xua đuổi th sẽ khng từ cả chuyện chiến đấu chống lại.

Phin trấn họp bn thận trọng nhiều bận rồi quyết định cho người đến dẹp. Mười người được chọn đi, trong đ c Yada Yasunosuke. Người đề nghị cho Yasunosuke đi l Akiyama Tamon đang giữ chức vụ Gia lo thứ nhất.

Thoạt đầu, phin trấn cho ku gọi vo trong tư dinh Seki rằng những người b con tự nguyện ra khỏi khun vin nh ấy th sẽ khng bị hỏi tội. Jinzaemon nghe thế th do chứng lập dị cố hữu, đ đuổi hết mọi người b con ra khỏi nh, cho d c người muốn ở lại. Ngay sau đ, mười người được phi đến đ tấn cng vo tư dinh. Lc ấy mới 8 giờ sng, l cỏ vẫn cn sương đọng. Nh Seki th gia nhn đ đnh, m cả đn b con nt cũng v trang sẵn sng chống cự mnh liệt. V Mitsuya đ đnh, m cả hai người con trai kế tiếp đều l những tay kiếm ti ba, trong đm gia nhn lại c Kawai l kiếm sĩ đ nhận ấn chứng của phi Itto nữa, nn cuộc chiến đấu đ trở thnh th thảm.

Yasunosuke ngay từ đầu đ nhắm Mitsuya, gặp mặt hắn, anh im lặng dụ hắn ra sn sau. ến Mitsuya cũng đang xanh mặt v tnh thế căng thẳng đến như thế, nhưng thấy Yasunosuke ra dấu, liền ra theo ngay. Mặc kệ những tiếng h ht hay tiếng tht đau đớn của những người bị chm, hai người im lm xem chừng động tĩnh của nhau. ột nhin Mitsuya ni:

-"C vẻ lc ấy chẳng phải l cậu đ đm ra nht nht".

-"Tất nhin!". Yasunosuke trả lời ngắn gọn.

Mitsuya tấn cng trước. Vẫn l chiu thức sở trường của Mitsuya, từ thế tấn Thanh nhn[3] chm thẳng vo vai địch, nhưng Yasunosuke đ li lại đnh tạt kiếm hắn đi được. Lin tiếp hai lần chạm kiếm như thế lặp lại, thn thể Yasunosuke khinh khoi nhảy sang bn tri bn phải, đnh bật kiếm của Mitsuya ra.

Mitsuya đổi thế tấn sang Bt song[4], giương cao kiếm ln bn vai. Yasunosuke phng người lao tới, lưỡi kiếm chm xuống vị tr thấp nhất. Lc đi ngang qua nhau, hai thn người gần như gắn st vo nhau, lưỡi kiếm của Yasunosuke nhng ln hai lằn chớp. Lc hai thn người rời ra, Mitsuya ng xuống, vai chạm mạnh ln mặt đất.

Chỉ trong chớp mắt ấy, Yasunosuke đ ko ngược lưỡi kiếm ln từ vị tr thấp nhất bn tri, vừa dậm chn tiến tới thm, vừa xoay người ln nửa vng, chm su vo thn mnh đối thủ. C vẻ Mitsuya cũng đ thấy được đường kiếm như hai con chim n bay l l trn mặt đất, đột nhin đảo mnh bay vt ln khng.

-"Ta thấy rồi, kiếm php Song Yến!"

Mitsuya cũng xứng đng l một kiếm sĩ. Trn khun mặt vừa thốt ln lời cuối ấy, đi mắt nhắm nghiền, nhưng đi mi vẫn lưu lại nụ cười nhẹ. Yasunosuke im lặng nhn xuống khun mặt ấy. Anh cảm thấy nụ cười của Mitsuya đ rửa sạch gim anh tai tiếng nhục bao lu nay.

 

Phạm Vũ Thịnh dịch
Sydney 11/07-03/10

Ch thch:

[1] Hộc : Koku, đơn vị đo lường, khi dng để tnh bổng lộc của v sĩ th khoảng 150 k gạo.

[2] Gia lo : Karo, cấp quan cao nhất, gip Lnh Cha cai trị phin trấn.

     Trung lo : Churo, cấp quan cao, ngay sau cấp Gia lo.

[3] Thanh nhn : Seigan, thế tấn giương thẳng kiếm, chĩa mũi kiếm vo mắt đối thủ.

[4] Bt song : Hasso, thế tấn giương kiếm ln trn vai, lưỡi kiếm hơi nghing vo trong, lm thnh một nửa chữ Bt. Tấn  bn vai phải vai tri thnh hai (Song) nửa của chữ Bt.

 

Ghi ch của người dịch:

Truyện ngắn "Omeiken - Soen" của Fujisawa Shuhei, đăng lần đầu trn tạp ch văn học O-ru Yomimono thng 9 năm 1978, được dịch từ nguyn tc l truyện thứ 2 trong tập truyện "Kakushiken Shufusho" (Truyện B kiếm - Kiếm ẩn trong gi thu), bản bỏ ti, do nh Bunshun Bunko ti bản lần thứ 12 thng12 năm 2006.

 


"Khi pht hnh lại thng tin từ trang ny cần phải c sự đồng của tc giả 
v ghi r nguồn lấy từ www.erct.com"

Cảm tưởng, kiến xin gởi về  t4phamvu@hotmail.com