Đoá Cúc Muộn

( Bangiku )

Tác giả :  Hayashi Fumiko

Lời người dịch:  Hayashi Fumiko (1903-1951) rất nổi tiếng về phân tích tâm lư phụ nữ – đặc biệt là phụ nữ nghèo – trong nhiều hoàn cảnh khác nhau.  Nhưng với “Bangiku” th́ nhân vật nữ của bà không nghèo chút nào, mà phần diễn tả tâm lư lại sâu sắc, chứng tỏ tài nghệ của Hayashi Fumiko không chỉ hạn chế trong một lănh vực duy nhất.  Tuy qua đời sớm, sự nghiệp viết lách không đến được 24 năm, nhưng bà để lại được trên 85 cuốn sách và hơn 200 tác phẩm khác gồm truyện ngắn, thi tập, đoản văn, vv…  Khi nói về tác phẩm nào hay nhất của bà, giới văn học Nhật Bản đồng thanh nhất trí:  truyện ngắn th́ Cúc Muộn (Bangiku), truyện dài có Phù Vân (Ukigumo).
   Bài dưới đây dịch theo nguyên văn của nhà xuất bản Chikuma Shobo, Tokyo 1978.  Tuy nhiên để tránh rườm rà, những tên người hay địa danh nào không cần thiết đều được bỏ bớt.  Có một điểm nhỏ xin lưu ư:  người Nhật xem cúc là loài hoa quư, đài các, không phải thứ “liễu ngơ hoa tường”.

 

Kin để ống điện thoại xuống, tiếng nói ở đầu giây bên kia c̣n như văng vẳng:  "Vâng, lát nữa, khoảng năm giờ, sẽ đến".  Kin nhủ thầm –  lâu lắm không gặp, cũng hơn cả năm rồi chứ nhỉ!  Mới có ba giờ, c̣n đến hai tiếng nữa.  Trước hết là phải đi tắm mới được!  Kin dặn cô giúp việc tối nay cho ḿnh ăn sớm hơn một chút, rồi  lật đật bước vào pḥng tắm.  Vừa cho thân ḿnh ch́m từ từ trong làn nước ấm, Kin miên man suy nghĩ :  "Nhất định phải cho thấy ḿnh đẹp hơn hồi hai đứa chia tay mới được.  Nếu để nhận ra được ḿnh đă luống tuổi th́ kể như là hết "...  Kin để th́ giờ ngâm trong bồn nước khá lâu.

Tắm xong, Kin mở tủ lạnh lấy nước đá ra đập nhỏ, cuốn trong hai lần khăn mỏng, rồi đến ngồi trước kiếng cẩn thận xoa khắp gương mặt đến hơn mười phút.  Cái lạnh làm da mặt Kin đỏ lên, mất hết cảm giác.  Từ bên trong, chút ư nghĩ về cái tuổi đă 56 của ḿnh tự nhiên len đến.  Nhưng qua bao nhiêu năm kinh nghiệm trong nghề, Kin dư sức biết làm thế nào để che vết tích của thời gian.  Kin lấy ra một hộp kem dưỡng da thượng hạng, loại nhập cảng, xoa đều lên mặt.  Nh́n vào kiếng, Kin thấy một người đàn bà lớn tuổi có gương mặt tái ngắt như người chết đang mở lớn đôi mắt nh́n ḿnh. 

Điểm trang thêm một lát, Kin thấy cái mặt của ḿnh sao mà phát chán.  Nhưng trong trí Kin cũng hiện ra ngay những h́nh ảnh của chính ḿnh ngày xưa, được in trên những tấm bưu thiếp, tươi đẹp, trẻ trung.  Kin vén vạt áo lên, nh́n vào đùi.  C̣n đâu nữa cái tṛn lẵng căng nhựa sống của những ngày xưa cũ.  Bây giờ, gân xanh thấy rơ dưới làn da.  Được một cái là hai đùi vẫn c̣n khép sát vào được với nhau.  Cứ mỗi lần đi tắm, Kin vẫn thường khép hai đùi lại và đổ nước trên chỗ hủng để thích thú thấy nước được giữ lại, chứng tỏ c̣n sát lắm, làm Kin thấy an tâm về tuổi tác của ḿnh.  Phải, đối với đàn ông, ḿnh vẫn c̣n hấp dẫn.  Điều này là tất cả đối với Kin, nó cho Kin sức mạnh để mà sống.  Kin luồn tay vào phía bên trong giữa hai đùi, vuốt ve nhè nhẹ và tưởng tượng đây là bàn tay của một người nào khác.  Vẫn c̣n mềm mại êm ái, thấy như vuốt những lông tơ trên tấm da nai mịn có tẩm thêm dầu.

Kin trực nhớ đến một bức vẽ trong cuốn sách của Saikaku nói về hai cô gái đẹp ngồi gảy đàn Samisen ở miền Isê.  Người ta giăng những chiếc lưới đỏ quanh chỗ hai cô ngồi.  Trước khi hai cô bắt đầu gảy đàn, khách đến xem thi nhau ném tiền vào kẽ lưới xem tiền của ai có thể đụng vào được người đẹp.  Cái h́nh ảnh một mỹ nhân xinh như tranh vẽ ngồi sau những chiếc lưới màu đỏ, bây giờ đối với Kin đă là một dĩ văng quá xa vời.  Những ngày c̣n trẻ, Kin sống theo vật chất, trong mắt chỉ có đồng tiền.  Nhưng bây giờ luống tuổi, nhất là sau khi đă sống qua một thời chiến tranh khốc liệt, Kin thấy cuộc sống thiếu người đàn ông th́ thật trống trải và quá bấp bênh.   Càng già, sắc đẹp càng biến đổi đi, mà tính chất của vẻ đẹp cũng cứ mỗi năm lại khác ra một chút.  Nhưng Kin không dại đến nỗi đi mặc những thứ màu mè sặc sỡ để che dấu tuổi tác.  Có nhiều phụ nữ, khi đă ngoại năm mươi, thường hay mang chuỗi để che bớt cái thiếu thốn trên ngực, hay mặc váy có nhiều sọc đỏ – coi cứ giống như mặc vải lót; hay mặc áo xa-tanh láng bóng, lùng thùng; hay đội mũ rộng vành để che đi vết nhăn trên trán.  Kin coi rẻ những thứ tiểu xảo đó, cũng như ghét cái kiểu những bà mặc kimono mà có thêm một viền đỏ quanh cổ, trông thật rẻ tiền.

Kin không hề mặc âu phục bao giờ.  Cái áo được chọn hôm nay là chiếc kimono thẳng nếp có màu chàm đậm gần như đen, làm nổi bật cái trắng muốt  của giải tơ mềm chạy viền từ cổ xuống đến ngực.  Chiếc obi để thắt quanh lưng là lụa vàng thật nhạt, có pha những đường trang trí kiểu Hakata.  Sợi giây cuốn dưới obi th́ có màu xanh nhẹ mà khi mặc áo Kin sẽ cẩn thận không để phần chuôi của nó ló ra phía trước.  Kin cũng sửa soạn thân ḿnh rất kỹ càng:  nâng ngực cho cao thêm, siết eo cho nhỏ xuống, bụng th́ quấn chặt đến sát rạt, mông th́ chêm một chút cho thấy cao và cong lên.  Tóc Kin vốn màu nâu.  Màu này đi đôi với làn da trắng của gương mặt rất hợp, không cho ai nhận ra được là tuổi người phụ nữ đă quá năm mươi.  Thân h́nh Kin cũng cao ráo, nhờ đó khi mặc kimono th́ phần phía dưới vạt áo úp vào một cách gọn ghẽ, thấy tươm tất, nhẹ nhàng.

Kinh nghiệm dạy cho Kin một điều quan trọng mà mỗi lần sắp gặp người đàn ông nào Kin cũng không quên, đó là uống một ly rượu nhỏ. Kin đứng trước tấm gương, nốc nhanh một ly sakê lạnh, rồi đi đánh răng súc miệng tức khắc để làm mất mùi.  Với Kin, chất rượu có hiệu quả diệu kỳ, không loại mỹ phẩm nào trên đời sánh kịp.  Nó làm cho đôi mắt được phớt một màu hồng d́u dịu và mở ra rất to, long lanh.   Bây giờ gương mặt của Kin –  sau khi có thoa một lớp phấn màu xanh nhạt và phủ lên một lớp kem mỏng có pha glycerine – đă trở nên láng lẩy tươi tắn, trông trẻ hẵn ra.  Kin thoa màu son đỏ thật đậm lên môi.  Chỉ có làn môi là nơi duy nhất trên người Kin chịu dùng màu đỏ.

Kin cũng không  hề sơn móng tay bao giờ. Càng lớn tuổi thêm lại càng thấy không cần thiết, chỉ tổ bày tỏ sự thiếu thốn thèm khát bên trong.  Cứ xoa tay với kem, rồi cắt từng móng cho sát vào, và chà vào vải cho láng là được.  Nơi tay áo, phần ở cổ tay th́  Kin nghĩ nên có màu ǵ nhạt, cho nên chọn thứ có sọc hồng nhạt và xanh.  Xong xuôi, Kin thoa nước hoa lên hai vai và cánh tay, lựa thứ có mùi thật dịu, ngọt ngào.  Không bao giờ nên thoa lên hai trái tai, không bao giờ!

Kin vẫn biết dù sao ḿnh cũng chỉ là nữ giới:  chẳng thà chết sớm, hơn là sống lâu làm một bà già bẩn thỉu cọm rọm giữa ḷng đời.  Kin nhớ đến lời của một bài hát cũ mà ḿnh vẫn thích:

            Chả giống như người thiên hạ đâu

Chi để cho ai thấy bạc đầu

Cứ như những đoá hoa hồng đó

Ḷng này mơ được thế từ lâu.

Giá phải sống chẳng có người đàn ông nào chung quanh    ôi, mới có nghĩ đến thế thôi mà đă thấy bồn chồn trong dạ.  Kin liếc nh́n những cánh hoa hồng do ông Itaya mang đến tặng:  màu hoa rực rỡ, làm nhớ đến những ngày tháng vàng son cũ!  Có 1 thứ cảm giác ǵ đầy hoài niệm pha thích thú khi nghĩ về cái thưở xa xưa lúc trước, những thói quen, những điều ḿnh thích, những sung sướng … mọi thứ đều với thời gian mà thay đổi cả.  Những khi nằm ngủ một ḿnh, nửa đêm tỉnh giấc, Kin thường âm thầm đếm xem có bao nhiêu người đă qua trong đời ḿnh kể từ thưở c̣n là con gái.  Đă có người này, người này, rồi người này ... à, c̣n người này, người này nữa ... nhưng mà so với người kia, người này đến trước với ḿnh, hay đến sau?  Cứ mỗi lần miên man với cái điệp khúc hồi tưởng như thế, Kin thấy  kỷ niệm kéo về rào rạt trong ḷng.  Có nhiều phụ nữ thường ứa nước mắt khi nghĩ đến lúc chia tay với người xưa, nhưng Kin chỉ thích nhớ về những ngày mới gặp gỡ ban đầu.  Có lẽ một phần nào đó Kin đă học theo người xưa trong truyện Isê, nhưng phải nói là Kin rất thích nằm nhớ về những người đàn ông cũ như thế mỗi khi cô đơn nằm thao thức trong đêm.

*

Khi năy nhận điện thoại, Kin không ngờ là Tabê liên lạc lại với ḿnh.  Bây giờ cái cảm giác cứ như đang nh́n một ly rượu đào thượng-hạng ngon nồng, mời mọc.  Chắc chắn là Tabê đến để t́m lại dĩ văng!  Hẵn trong ḷng c̣n vương vấn măi những kỷ niệm của ngày xa xưa ấy, nên mới muốn về t́m lại chút dư âm!  Nhưng giờ này không phải lúc để thở than và hoài niệm về quá khứ, lại càng không phải là lúc để lộ ra vết tích về cao tuổi hay nghèo nàn.  Phải làm sao tỏ ra ḿnh biết trân trọng, và tạo được một không khí dễ thương thân mật “thời gian này riêng của đôi ta”!  Làm sao để khi về rồi, Tabê  sẽ tự nhủ  người yêu cũ của tôi vẫn không khác với thưở nào, c̣n đẹp lắm”…

Trang điểm xong, Kin đứng dậy xoay ḿnh qua lại ngắm nghía trong gương.  C̣n chỗ nào chưa được không nhỉ!  Kin cẩn thận nh́n một lần chót, rồi mở cửa bước ra pḥng ăn.  Khay cơm đă dọn sẵn.  Kin ngồi đối diện với cô tớ gái, ăn bữa cơm nhẹ     một chén cơm với canh mixô, và chút ít rong biển.  Xong xuôi, Kin đập một cái trứng sống, bỏ hết, chỉ nuốt cái ḷng đỏ.

Xưa nay Kin không có thói quen mời đàn ông ăn cơm với ḿnh.  Kin thấy không cần.  Việc ǵ phải tỏ ra giỏi, đi nấu thức này món kia cho cẩn thận để được đàn ông khen?  Làm việc nội trợ, có chi hay đâu mà thích thú?  Ḿnh đă không định lập gia đ́nh th́ cần ǵ phải cho đàn ông thấy đây sẽ là một người nội trợ đảm đang?  C̣n các ông ư?  Họ có đem bao nhiêu vật quí giá đến biếu cũng là việc tự nhiên thôi.  Kin không bao giờ giao tiếp với những ai không có tiền.  Đàn ông mà nghèo th́ chả có ǵ hấp dẫn.  Khi gần gũi với Kin, người nào mà để áo vét lôi thôi thiếu chải chuốt, hay có đồ lót đứt nút nhưng cứ để thế mà dùng, Kin thấy chán ngán đến tột cùng.  Với Kin, việc ân ái chính là nghệ thuật, cứ mỗi lần như thế là cả hai cùng tạo một sự hài hoà đặc sắc khác nhau.  Kin nhớ lại từ khi c̣n rất trẻ thiên hạ đă bảo nhau sao ḿnh giống cô Manryu, một người đẹp nổi tiếng ở vùng Akasaka.  Sau khi lấy chồng rồi cô ấy vẫn c̣n đẹp, và Kin có thấy được một lần, lấy làm hâm mộ sắc đẹp, cứ tấm tắc hoài.  Kin hiểu rằng để được đẹp bền lâu, điều quan trọng nhất là phải có tiền.

Kin trở thành geisha khi mới lên 19.  Vô nghề chưa bao lâu đă nổi tiếng, v́ Kin quá đẹp, chứ tập luyện tay nghề th́ chả có bao nhiêu.  Lần tiếp khách đầu tiên, Kin gặp một người Pháp đă đứng tuổi.  Ông ta đi chu du vùng Viễn Đông, và ghé đến Tokyo.  Cuộc gặp gỡ cũng thơ mộng.  Ông ta say đắm Kin, gọi Kin là Marguerite Gautier Nhật Bản, làm Kin cũng có cảm giác ḿnh là nhân vật tiểu thuyết Trà Hoa Nữ thực sự.  Tuy chuyện chăn gối th́ ông yếu xịu, nhưng Kin không quên được ông ta.  Ông tên là Michel, chắc bây giờ cũng đă qua đời ở một nơi nào đó phía bắc nước Pháp.  Hồi mới về nước, Michel có gửi tặng Kin một chuỗi đeo tay có gắn ngọc Opal và nhiều hạt kim cương nhỏ long lanh.  Kin quư nó lắm, ngay trong những ngày khốn khó nhất của thời chiến tranh cũng không bán đi.  Những người đàn ông khác có liên hệ với Kin lúc trước, về sau cũng ăn nên làm ra và có tên tuổi, nhưng rồi chiến tranh loạn lạc, bây giờ không biết họ ở đâu.

Người ta đồn đăi với nhau là “tài sản của Aizawa Kin nhiều lắm”.  Thực sự th́ Kin đâu có bao nhiêu.  Chỉ vẻn vẹn một cái nhà Kin đang ở –  may mà hồi chiến tranh chưa bị cháy –  và một ngôi biệt thự nằm cạnh bờ biển ở Atami.  Mà biệt thự này lại do đứa “em gái nuôi” đứng tên, nên lúc sau chiến tranh thấy giá nhà lên cao, Kin đă bán quách.  Kin cũng không muốn bắt chước những người geisha khác đi mở một tiệm ăn hay trà đ́nh ǵ đó để làm kế sinh nhai.  Thực sự là Kin chẳng làm ǵ, chỉ sống ngày-lại-ngày với một cô giúp việc bị câm – tên Kinu  cũng do cô em nói trên kiếm cho. 

Cuộc sống của Kin cũng đơn giản hơn người ta tưởng.  Đi xem phim hay xem hát cũng không, đi dạo quanh quẩn ngoài phố cũng chả thích.  Kin không muốn ra ngoài lúc ban ngày, ngại thiên hạ thấy được ḿnh đă luống tuổi.  Ánh mặt trời bao giờ cũng làm cho cái già nua thấy rơ ra, dù có ăn mặc sang trọng đến mấy  cũng chả che dấu được.  Cho nên Kin sống như một loài hoa ưa bóng mát, lấy thú đọc sách làm vui. Có người khuyên nên kiếm một đứa con nuôi để sau này nhờ vả khi tuổi già sức yếu, nhưng Kin không muốn suy nghĩ sau này già th́ sẽ ra sao.  Hoàn cảnh cũng đă làm Kin quen sống một ḿnh từ khi c̣n bé.

Kin không biết ǵ về cha mẹ của ḿnh.  Chỉ c̣n nhớ được quê là Kosagawa, ở gần Akita, và khi lên năm tuổi th́ được một gia đ́nh ở Tokyo nhận làm con nuôi.  Kin đổi ra họ Aizawa từ đó. Cha nuôi của Kin tên Kyujiro.  Ông sang làm việc xây cất bên Trung Quốc rồi bặt tin luôn từ khi Kin c̣n ở Tiểu Học.  Mọi sự trông vào ở mẹ nuôi –  tên là Ritsu    một người khá giỏi chuyện làm ăn.  Bà biết đầu tư trong cổ phiếu, và mua nhà cho thuê, nhờ đó chả mấy chốc trở nên khá giả.  Nói đến gia đ́nh Aizawa ở vùng Ushigomê, ai cũng biết là giàu.

Thưở đó trong vùng có tiệm làm vớ (tabi) của ông Tatsui rất nổi tiếng và có uy tín.  Gia đ́nh Tatsui có một cô con gái rất đẹp tên Machiko.  Machiko thường ngồi may hàng ngay dưới tấm rèm xanh trước cửa tiệm, mái tóc nghiêng nghiêng giắt hoa đào, cổ áo viền xa-tanh màu đậm, làm bao nhiêu người điên đảo, kể cả những chàng trai của trường đại học nổi tiếng như Waseda.  Người ta nườm nượp tới mua hàng, nhiều chàng c̣n tặng thêm tiền, để lên bàn rồi lặng lẽ rút lui. Kin lúc đó nhỏ hơn Machiko khoảng 4-5 tuổi, nhưng thiên hạ cũng đă kháo nhau là cô bé quá xinh.  Xa gần nức tiếng trầm trồ về hai đoá hoa tươi biết nói.

Từ khi có một tay cờ bạc tên là Tori-goê  hay tới lui với bà mẹ  th́ gia đ́nh bắt đầu xuống dốc.  Khi đó Kin mới lên 19.  Rồi bà mẹ đâm ra nghiện nặng, say sưa măi, những chuỗi ngày đen tối của Kin cứ kéo dài.  Cho đến một hôm, trong lúc nửa thật nửa đùa, Tori-goê  làm tới, cướp mất của Kin đời người con gái.  Trong cơn hốt hoảng rả rời, Kin bỏ nhà ra đi, rồi trở thành một geisha ở vùng Akasaka sang trọng.  Machiko cũng bạc mệnh.  Cũng khoảng thời gian đó, khi phi cơ vừa mới bắt đầu bay trong nước, người ta mời Machiko mặc áo kimono lớn đi với chuyến bay.  Không may phi cơ bị rớt, tai nạn này báo chí xa gần đều có loan tin.  Riêng phần Kin th́ khi vào nghề rồi mới đổi tên thành Kin-ya.  Chả mấy chốc mà các tạp chí đăng ảnh của Kin rất nhiều.  Sau đó, khi các bưu thiếp có ảnh người đẹp trở thành mốt phổ biến, h́nh của Kin cũng được in bán khắp nơi.

Những chuyện trên bây giờ đă thành quá khứ xa vời, nhưng Kin cũng chưa quen với cái cảm giác là ḿnh đă ngoài 50 tuổi.  Cũng có khi  Kin nghĩ là ḿnh sống tới chừng này th́ cũng đủ, nhưng cũng có lúc lại nghĩ sao thời thanh xuân chả được bao lăm.  Mẹ nuôi giờ cũng đă mất, gia sản cũng đă về tay người con gái ruột là Sumiko – sinh ra sau khi đă nhận Kin – cho nên Kin chẳng có chút  trách nhiệm ǵ phải vướng bận với gia đ́nh.

*

Kin quen Tabê vào khoảng 1942-1943, lúc chiến tranh Thái B́nh Dương vừa bùng nổ.  Khi ấy Kin nghỉ làm đă ba năm, về thuê một pḥng trong nhà Sumiko để ở.  Vợ chồng Sumiko có cho sinh viên ở trọ nên Kin mới gặp Tabê.  Nếu so tuổi ra th́ cứ như mẹ với con, nhưng cả hai tự nhiên thấy thích nhau.  Có lẽ nhờ bề ngoài của Kin trông cứ trẻ như mới 37-38, với hai nét mi đậm đà, dễ bắt mắt người ta.  Năm sau, Tabê xong đại học th́ bị động viên ngay, đeo lon thiếu úy, nhưng binh đoàn c̣n đóng ở Hiroshima.  Kin có xuống đó thăm Tabê hai lần.

Trong lần thứ nhất, khi Kin vừa ngồi chưa yên chỗ trong khách sạn th́ Tabê đă đến.  V́ Tabê mặc quân phục nên mùi hôi của da thuộc cứ làm Kin thực ngạt thở.  Tuy vậy Kin cũng ở với Tabê đến hai đêm.  Đă mệt mỏi v́ lặn lội đường xa mà Tabê lại mạnh quá làm Kin mệt ứ hơi, về sau Kin kể lại với người quen là lúc đó Kin ngất ngư gần chết.  Kin có đi thăm Tabê lần thứ nh́, nhưng sau đó hết muốn đi nữa, dù Tabê có gửi điện tín thúc giục nhiều lần.  Sau đó, Tabê chuyển đi Burma (Miến Điện), sau chiến tranh khoảng một năm mới về nước, có lên Tokyo để t́m Kin.  Trông người Tabê già mọp, loạt răng cửa lại găy mất, Kin vỡ cả mộng.  Sau đó Tabê nhờ có ông anh cả    làm luật sư –  giúp vốn cho để buôn bán xe hơi nên trong ṿng một năm thấy sang trng hẵn ra.  Gặp Kin, có khoe là sắp cưới vợ.  Bẵng hơn cả năm trời Kin chưa gặp lại lần nào.

Nhà của Kin đang ở nằm trong khu Numabukuro.  Ngôi nhà này rất sang, có gắn điện thoại hẵn hoi, nhưng hồi đó Tokyo c̣n bị ném bom liên miên nên Kin mua được với giá rẻ mạt.  Nhà chỉ cách nơi vợ chồng Sumiko ở độ vài chục thước, nhưng nhà của Sumiko th́ bị bom làm cháy rụi cả, vợ chồng Sumiko phải qua tá túc với Kin,  chiến tranh xong th́ Kin mới bảo đi ra.  Hai vợ chồng trở về miếng đất cũ xây lại được căn nhà, nhờ vật giá lúc đó cũng c̣n rẻ.  Sumiko vẫn cám ơn Kin về chuyện đă cưu mang ḿnh.

Về cái biệt thự ở Atami th́ Kin cũng đă bán xong khá lâu.  Thu vô được ba trăm ngàn, Kin đem mua ngay mấy căn nhà ọp ẹp, cho tân trang lại rồi bán ra với giá gấp đến mấy lần.  Với chuyện tiền nong th́ cái đầu Kin rất tỉnh.  Kinh nghiệm cho Kin  biết nếu ḿnh không hấp tấp th́ tiền bạc sinh sôi nẩy nở rất dễ, cứ như trái banh bằng tuyết lăn xuống dốc, càng lăn xa th́ càng hoá ra to.  Khi cho ai vay, Kin không cần lấy lời nhiều, nhưng đ̣i phải có ǵ bảo đảm chắc chắn.  Kin cũng không tin ở chuyện gửi tiền vô ngân hàng, hễ có bao nhiêu là lo xoay chuyển thật nhanh, không bắt chước dân nhà quê cứ lo cất trong nhà trum trủm.  Những tính toán về tiền bạc này nọ th́ Kin thuê chồng của Sumiko lo liệu.  Kinh nghiệm cho Kin biết nếu chia cho người ta ít phần trăm trong số tiền lời th́ thiên hạ sẽ lo làm rất tận tâm.

Trong căn nhà rộng bây giờ chỉ có mỗi Kin và cô tớ gái.  Coi th́ buồn bă nhưng Kin không thấy buồn chút nào, v́ Kin vốn không thích đi đâu.  Cũng chẳng nuôi chó v́ Kin nghĩ không ích lợi ǵ, có pḥng kẻ trộm th́ lo đóng cửa ngơ cho chắc chắn, khoá cho cẩn thận th́ vẫn tốt hơn, do đó nhà Kin cửa ngơ rất kỹ lưỡng.  Sống chỉ có hai người thôi cũng có cái thoải mái.  Cô tớ gái không nói được, cho nên có khách đàn ông đến, dù là ai đi nữa, Kin cũng không sợ chuyện lời vào tiếng ra.  Dù sao có lúc Kin cũng tự nhiên thấy bất an, cứ nghĩ biết đâu số ḿnh sẽ bị ai đó giết không chừng, nên hơi lo về cái không khí của căn nhà quá tịch mịch.  Kin cứ để radio nói suốt ngày là v́ thế.

Người thường hay đến với Kin hiện nay là ông Itaya Kiyoji, chủ một tiệm hoa ở Chiba.  Ông này là em ruột của người đă mua cái nhà của Kin ở Atami nên quen nhau.  Lúc đầu th́ Itaya chỉ gặp Kin có vài lần, nhưng sau đó hầu như tuần nào cũng đến.  Tuổi ông ta mới tứ tuần mà trên đầu không c̣n sợi tóc nào nên trông già hơn nhiều.  Hồi chiến tranh, ông có mở hăng buôn ở Hà Nội, sau này về nước nhờ người anh giúp vốn để mở một trại trồng hoa, nhờ thế nên Kin cứ có hoa tươi cắm đầy nhà.    Hôm nay th́ bó hoa trong b́nh là loại hoa hồng vàng “Castanien”.  Nh́n những cánh hoa xinh, Kin nhớ lại mấy câu của một bài ca nào đó:

Khi Ichô [1]  đổ lá vàng

Vườn hồng hẳn đă mấy lần đẫm sương?

Cánh hoa vàng thắm nơn nường

Đẹp như ai tuổi xa dần thanh xuân!

Kin yêu những cánh hoa hồng vàng tươi thắm, mùi hương của chúng bao giờ cũng gợi nhớ nhung.  Từ khi nhận điện thoại của Tabê, Kin miên man suy nghĩ, thấy t́nh cảm của ḿnh nghiêng nhiều về phía Tabê.  So với Itaya, Tabê trẻ hơn.  Hồi ở Hiroshima tuy Kin phải vất vả với Tabê, nhưng lúc đó Tabê đang là quân nhân sống lâu ngày trong trại, tuổi lại c̣n trẻ nên hơi mạnh bạo ít nhiều th́ cũng dễ hiểu, nhớ lại cũng thấy vui vui.  Ngay cả những điều không vui trong quá khứ, sau một thời gian, đôi khi cũng gây cho ta nhiều hoài niệm, huống chi!

*

Cũng đâu khoảng năm giờ rưỡi Tabê mới đến, mang theo gói quà với nhiều thứ quư như rượu whisky, phó mát, giăm bông.  Đến gần chiếc ghế để bên cạnh ḷ sưởi, Tabê buông ḿnh xuống một cái rầm.  Trông người chả c̣n vẻ ǵ là những trẻ trung của ngày xưa:  áo vét th́ xám, quần màu lục đậm đen, cứ giống như một ông thợ máy.  Tabê mở lời:

-          Thấy vẫn vậy, lúc nào cũng đẹp!

-          Vậy sao?  Cám ơn, tưởng cũng đâu sắp hết thời rồi!

-          Đâu có, coi hấp dẫn hơn bà-nhà của tôi nhiều!

-          Ủa, chị c̣n trẻ mà?

-          Trẻ th́ trẻ, nhưng mà dân nhà quê!

Vừa nói, Tabê vừa đưa cái hộp bằng bạc đựng thuốc lá ra mời và tự tay châm lửa cho Kin.  Vừa lúc cô tớ gái bưng ra một khay lớn đầy phó mát và giăm bông cắt sẵn, cùng với hai cái ly uống rượu.  Tabê buột miệng:

-          Cô này coi khá quá!

-          Phải, nhưng mà không nói được đâu nghe!

Cô gái cúi đầu chào Tabê một cách kính cẩn, đôi mắt nhu hoà; c̣n Tabê th́ nh́n vào thân h́nh cô cḥng chọc. Thường ngày Kin không chú ư lắm, nhưng bây giờ tự nhiên thấy cái trẻ trung của cô ta bỗng trở nên gai mắt. Kin kéo Tabê trở lại câu chuyện:

-          Mọi sự đều suông sẻ cả ?

-          Ơ ! Ai?  Việc tôi ấy à ?  Tháng sau th́ đứa nhỏ sinh ra rồi !

-          Ủa, vậy sao?  Kin vừa nói vừa cầm chai whisky rót vào ly của Tabê.  Anh ta cầm lên ực một cái cạn sạch, rồi rót lại cho Kin trả lễ.

-          Sống thoải mái quá nhỉ !

-          Anh nói sao ?

-          Ngoài đời th́ giông băo đủ thứ mà ở đây chả có ǵ thay đổi, lúc nào cũng sung túc đầy đủ, thực là kỳ diệu.  Chắc chắn là có ông nào đó chu tất cho đủ cả chứ ǵ ?  Làm đàn bà sướng thật !

-          Sao mỉa mai chi quá vậy.  Tôi cũng có làm ǵ xúc phạm đâu mà bị nói như thế?

-          Không có, không có, đâu có ư mỉa mai chi đâu, đừng giận nghe!  Tôi chỉ định nói cô là người sung sướng, thế thôi.  Định nói là đàn ông đi kiếm sống th́ khó khăn hơn đàn bà nhiều, rồi tự nhiên diễn tả thành như thế thôi. Ở đời này, muốn sống yên cũng không được –  khôn sống mống chết –  đôi khi không hại ai th́ người ta cũng hại ḿnh.  Tôi đây, ngày nào cũng phải như đánh bạc để mà sống chứ phải đâu !

-          Nhưng … chuyện buôn bán lúc này khá lắm mà?

-          Khá quái ǵ, cứ giống như đi lắc lư trên sợi giây, ù cả tai để kiếm tiền đó chứ !

Kin không nói ǵ, ngồi yên nhắp nhắp ly rượu.   Dưới chân tường vọng lên tiếng của một con dế nào đó, nghe sao mà buồn bă, lẻ loi.

Tabê uống thêm một ly nữa, rồi đột nhiên vói qua trên ḷ sưởi, nắm tay Kin thật chặt.  Bàn tay Kin không đeo nhẫn, cứ như một chiếc khăn lụa, thật mềm.  Kin cứ ngồi yên nín thở để cho Tabê nắm một cách thụ động, bàn tay để lỏng, lạnh ngắt, mềm nhũn.  Đôi mắt đă ngà ngà hơi men của Tabê nh́n Kin, thấy những h́nh ảnh của ngày xưa kéo về trong trí  – Trước mắt ḿnh, Kin đang ngồi đó, vẫn đẹp như xưa.  Cái cảm giác sao mà lạ kỳ.  Trong đời con người, theo năm tháng dần trôi, mọi sự lúc nào cũng đổi thay, t́nh cảnh có khi lên, có khi xuống; nhưng người đàn bà này của ḿnh ngày xưa th́ chẳng thấy đổi thay ǵ cả, và đang ngồi đó thực, rơ ràng.  Những vết nhăn nho nhỏ dưới viền mắt cũng vẫn c̣n đó, giống hệt thưở trước.  Nét mặt cũng thế, đường nét vẫn không thấy khác đi ǵ cả! Làm sao biết được người này đang sống như thế nào?  Từ đó đến nay, bao nhiêu là biến chuyển lớn lao trong xă hội đă xảy ra, nhưng có vẻ cuộc sống chẳng bị chút ảnh hưởng ǵ, lại khá tiện nghi là đằng khác.  Nơi đây có đủ cả, tủ áo, ḷ sưởi, hoa hồng tươi thắm cắm khắp nơi … và người ấy đang ngồi đó mĩm cười, trước mắt ḿnh, rơ ràng, thực sự!  Tuổi th́ chắc cũng phải hơn 50 rồi, nhưng vẫn c̣n đầy vẻ quyến rũ, nồng nàn… Nghĩ đến đây, tự nhiên trong trí Tabê cái h́nh ảnh của người vợ trẻ ở nhà bỗng hiện ra.  Trong căn gác chung cư, giờ này đang lo làm việc nội trợ, tuy chỉ mới 25 tuổi nhưng đă nhiều mệt mỏi …

Kin mở ngăn kéo lấy ra một ống điếu nhỏ bằng bạc, đặt điếu thuốc vào, châm lửa hút và lặng lẽ quan sát Tabê.  Hai cái đùi của Tabê cứ rung rung làm Kin thấy khó chịu.  Có phải đây là dấu hiệu  đang gặp khó khăn về tiền bạc?  Kin nh́n Tabê, thấy chẳng c̣n chút nào t́nh cảm nồng cháy của những ngày ở Hiroshima thưở trước –  Cái khoảng trống giữa ḿnh với Tabê thế mà thực diệu vợi, bây giờ đây gặp lại mới nhận ra được.  Thấy sao quá chơi vơi, sao mà ḷng lại tự nhiên buồn, sao mà tất cả những ǵ thân thiết của ngày xưa bỗng phút chốc trở nên nguội lạnh!  Phải chăng v́ thân thể của người đàn ông này đă quá quen thuộc nên chẳng có ǵ hấp dẫn nữa?  Sao mà thấy không an tâm được, ngồi gần nhau mà t́nh cảm thực là xa!

-          Có quen ai, mượn giùm cho tôi bốn trăm ngàn được không?

-          Tiền à? Bốn trăm ngàn là nhiều lắm đó.

-          Phải, đang kẹt quá, không biết có cách ǵ không?

-          Có lẽ không được đâu.  Bây giờ tôi không đi làm cho nên không có thu nhập ǵ, bàn chuyện      này có vẻ không phải lúc.

-          Vậy sao?  Trả tiền lời thật nhiều cũng không được sao?

-          Chả có tiền làm sao mà nói được hay không chứ! Chuyện này tôi không làm được đâu.

Kin bỗng nhiên cảm được bầu không khí sao trở nên rờn rợn, và thấy nhớ những lúc b́nh yên bên cạnh ông Itaya.  Nén nỗi thất vọng về Tabê, Kin nhấc người dậy nâng ấm nước đang sôi trên ḷ sưởi rót vào b́nh trà.

-          Nếu không có th́ thôi hai trăm ngàn cũng được, tôi cám ơn nhiều!

-          Anh hay quá à, ai lại đi nói chuyện tiền với tôi!  Anh đă biết là tôi không có tiền mà ?  Giá có nhờ được ở đâu th́ tôi cũng đă đi vay để mà sống rồi.  Chắc anh đến để nói chuyện mượn tiền, đâu phải để thăm nhau?

-          Đâu có, đến thăm đó chứ.  Đến để gặp lại thôi, nhưng mà nói ra là v́ nghĩ chuyện ǵ th́ ḿnh cũng tâm sự với nhau được.

-          Thử nhờ ông anh một lần nữa xem sao?

-          Tiền này dùng vào chỗ không thể đi bàn với anh ấy được!

Kin lại ngồi yên lặng, miên man nghĩ chắc tuổi trẻ của ḿnh cũng chỉ một hai năm nữa là hết.  Bây giờ mới hiểu cái t́nh yêu nồng nhiệt khi xưa có vẻ chẳng c̣n chút dư âm nào trong cả hai.  Nhưng đó h́nh như cũng chẳng phải t́nh yêu, đúng hơn là một thứ đam mê thu hút lẫn nhau giữa trai gái, cứ lăn quyện vào nhau như lá vàng bị hút theo cơn gió cuốn ào ào.  Bây giờ ḿnh ở đây, Tabê đang ngồi đó, thế mà cả hai không c̣n chút ǵ với nhau nữa, ngoài cái điều đă quen với nhau ngày xưa. Có chút cảm giác ǵ như hụt hẫng khẽ len đến làm Kin thấy trong ḷng buồn buồn, tê tái.

Đang ngồi nhắp trà, Tabê dường như nhớ được nên ra vẻ tươi cười, hỏi nho nhỏ:  “tối nay ngủ lại được không”?  Kin nh́n Tabê, ngạc nhiên:  “Không được đâu, cứ giỡn hoài!”  Nói xong, Kin nheo mắt với Tabê, hàm răng giả trắng đều ánh lên trông thật đẹp với nụ cười chưa tắt.

-          Trời ơi, sao mà lạnh lùng vậy không biết!  Có nói chuyện tiền bạc ǵ nữa đâu!  Chỉ thử ṿi vĩnh người xưa một chút mà sao khó quá không biết!  Nhưng mà, ở đây cứ như một thế giới khác chứ nhỉ !  Thời buổi khó khăn mà cô thực là giỏi, có ǵ đi nữa cũng vượt qua được cả.  Cái này th́ mấy cô mới lớn chịu bó tay thôi.  À, cô có hay nhảy đầm không?

Kin cười bằng mũi, nghĩ thầm:  Nói chuyện mấy cô c̣n trẻ.  Mấy cô ra sao, làm thế nào biết được!

-          Nhảy? Có biết ǵ đâu!  Anh có hay nhảy không?

-          Cũng có chút chút.

-          Vậy sao?  Chắc là với người nào tuyệt lắm.  Cho nên mới cần tiền, phải không?

-          Cứ nói bậy!  Đâu có kiếm được tiền nhiều đến độ đem lo cho mấy chuyện như vậy!

-          Ơ, nhưng mà nh́n trang phục thế này, nếu không phải làm ǵ khá th́ đâu mà tề chỉnh hẳn hoi như thế!

-          Bề ngoài đó thôi, thực ra rỗng túi rồi!  Dạo này chuyện làm ăn cũng bầm dập ngóc lên té xuống, hết chịu nỗi.

Kin bật cười lớn nh́n Tabê, thấy mái tóc rậm dợn phồng ấy vẫn c̣n vương xuống trên trán.  Mặc dù cái trẻ trung của thuở học tṛ khi trước không c̣n nữa, nhưng những đường nét trên khuôn mặt – tuy là không thanh tú lắm – cũng cho thấy được sự cường tráng của một người đàn ông ở tuổi trung niên.  Dè dặt như con thú sống trên đồng hoang khi đă đánh được hơi ǵ lạ, Kin bước lại gần Tabê, vừa châm trà vừa hỏi, nữa đùa nữa thật:

-          Nghe đâu tiền sắp phá giá, có phải không?

-          Bộ có tiền nhiều lắm hay sao mà lo quá vậy ?

-          Coi ḱa, mới đó lại trở lại chuyện tiền nhiều với ít, anh thực là lạ!  Nghe người ta đồn ngoài chợ th́ cũng hỏi cho biết vậy thôi chứ!

-          Ừm, nước Nhật bây giờ sao mà làm được chuyện vô lư thế.  Nhưng không có tiền th́ hơi đâu mà lo!

-          Phải rồi! Kin vừa nói vừa nghiêng chai whisky rót cho Tabê.

-          A ..  à, bây giờ mà được lên Hakonê hay chỗ nào yên tĩnh như vậy để nghỉ th́ khoái lắm.  Ở đó mà ngủ luôn một hơi hai ba ngày th́ tuyệt!

-          Anh mệt lắm sao?

-          Cũng tại cứ lu bu lo kiếm cho ra tiền.

-          Nhưng … anh mà có bao giờ phải lo ǵ chuyện tiền!  Chắc là nghĩ đến cô nào nhiều quá đó thôi!

Tuy không ưa cái sự mực thước quá đàng hoàng của Kin trong cách đối xử, Tabê cũng thấy Kin hay hay, cứ như đang nh́n một món đồ cổ sang và quư giá.  “Nếu đêm nay mà ḿnh ngủ lại, th́ cũng như mưa xuân đổ xuống ruộng cằn”, Tabê vừa nghĩ thầm như thế vừa nh́n vào khuôn mặt của Kin.  Những đường nét ở cằm như thế này là biểu hiện của một người cương nghị.  Tự nhiên h́nh ảnh c̣n mơn mởn của cô tớ gái câm bỗng hiện ra trong trí.  Cô ta không đẹp, nhưng kinh nghiệm với nhiều phụ nữ khác nhau cho Tabê biết rằng sự trẻ trung là một điểm tốt không có ǵ sánh bằng.  Tabê nghĩ thêm:  Giá hôm nay là lần đầu tiên gặp Kin, chắc mọi sự đă không khó khăn như thế này.   Mà sao bây giờ thấy Kin lại có vẻ khá già nua …

Kin như linh cảm được ư nghĩ đó, bèn lật đật đứng dậy đi sang pḥng bên cạnh, đến thẳng chỗ có tấm kiếng lớn, lấy ra một ống hormone chích vào tay.  Rồi vừa cầm miếng bông g̣n chà lên chỗ mới chích vừa soi ḿnh trong kiếng, Kin thấy cần chấm thêm lên mũi ḿnh một chút phấn.  Thực là chán, trai gái mà không đậm t́nh với nhau th́ mới đi làm những việc vô duyên như thế này!  Kin nghĩ thế mà buồn, bất giác ứa nước mắt.  Nếu mà người ngồi ngoài kia là Itaya th́ Kin đă có thể dựa đầu trên gối ông ta mà khóc, hay làm nũng nọ kia.  Nhưng với Tabê th́ khác, Kin không biết rơ là ḿnh thích hay ghét bây giờ.  Một phần th́ muốn để về phứt đi cho xong, một phần th́ Kin lại muốn ghi giữ chút ǵ là h́nh ảnh ḿnh trong tim anh ta.  Chàng này, từ lúc chia tay với ḿnh đến nay, hẳn đă quen rất nhiều cô khác!

Kin đi rửa tay, rồi trên đường trở lại pḥng khách, ghé nh́n thử vào pḥng cô tớ gái.  Kinu đang cúi ḿnh cắt giấy báo thành những miếng mẫu để học may, cái mông to ngồi trên chiếu, tóc búi cao đưa cái ót cao trắng mịn coi thật đẹp.  Cái thân h́nh săn chắc thấy sao mà ngon mắt!

Trong pḥng khách, Tabê đang nằm dài lim dim trên sàn nhà.  Kin bước ra, lại gần tủ trà bật radio lên, cố ư để cho tiếng khá lớn.  Khúc giao hưởng số 9 của Beethoven vang lên rộn ră.  Tabê bật người dậy, uống thêm 1 ly whisky rồi nói:

-          Nhớ hồi đó ḿnh đi chơi trong vùng sông ở Shibamata không?  Trời mưa to, đến lữ quán th́ chỉ có lươn nướng, mà phải ăn không v́ họ hết cơm.

-          Nhớ chứ!  Đâu cũng khoảng trước khi anh vô lính th́ phải. Hồi đó thực phẩm đă thiếu lắm rồi.    Có nhiều hoa đỏ để trong pḥng nữa, c̣n nhớ hai đứa ḿnh làm đổ cái b́nh hoa không?

-          Phải rồi, c̣n nhớ chứ!  Mặt Kin bỗng trở nên đầy đặn lại, nh́n thấy trẻ hẵn ra.  Tabê rủ:

-          Khi nào có dịp ḿnh lại đi nữa nghe!

-          Đi th́ đi, nhưng dạo này cũng đâm ra hơi lười rồi!  Chỗ đó chắc bây giờ muốn ăn ǵ cũng có…

Nói đến đây, trong trí Kin lại hiện ra những h́nh ảnh ở Shibamata, nhưng không phải là kỷ niệm chung với Tabê.  Lúc ấy mới hết chiến tranh, và người đi chơi với Kin là Yamazaki. Yamazaki vừa mới chết gần đây thôi, sau khi mổ bao tử.  Kin như c̣n thấy được mọi chi tiết:  Căn pḥng hơi tối ở bên bờ sông Edo trong một ngày nóng hâm hấp cuối mùa Hạ, những tiếng ́ ầm của cái máy bơm nước, tiếng ve kêu ra rả, trên bờ đê nh́n ra từ cửa sổ th́ có nhiều xe đạp đua với nhau để đi lấy hàng, khi xe chạy những bánh xe bạc phản chiếu ánh sáng loang loáng.  Tuy lúc đó chả phải là lần ḥ hẹn đầu tiên với Yamazaki, nhưng cái h́nh ảnh trẻ trung và việc chưa biết ǵ mấy về đàn bà của Yamazaki làm Kin nhớ măi, coi như một kỷ niệm vàng mười.  Khi đó, đồ ăn thức uống cũng đă phong phú nhiều, chiến tranh cũng đă chấm dứt nên tinh thần mọi người cũng nhẹ nhàng ra, nói chung là mọi sự khá yên tĩnh.  Lúc trở về th́ trời đă tối, xe buưt chạy về hướng Shin-koiwa bằng đường dành riêng cho quân xa...

-          Sau khi ḿnh chia tay nhau thuở ấy rồi, có quen ai đặc biệt hay không?

-          Anh hỏi về tôi?

-          Phải !

-          Người đặc biệt th́ ngoài anh ra đâu có ai!

-          Vậy là không phải nói thật rồi!

-          Ơ, sao anh nói vậy ?  Không phải thế sao?  Người như tôi, ai mà t́m tới?

-          Không tin đâu !

-          Vậy sao?  Nhưng mà từ nay trở đi tôi sẽ ráng vươn lên, sống cho có ư nghĩa.

-          Ừ, con đường trước mặt c̣n dài mà !

-          Đúng, sống thật lâu, cho đến khi già lụ khụ luôn !

-          Từ rày, thôi đừng lăng nhăng bậy bạ với ai nữa nghe.

-          Cái anh này, mất bớt đi đâu cái hiền lành hồi trước hết cả!  Sao mà ăn nói như vậy được không biết?  Hồi xưa anh khá hơn nhiều mà!

Tabê cầm cái điếu con của Kin lên hút mấy cái, vị đắng tràn đầy cả lưỡi.  Thấy Tabê rút khăn ra nhổ ph́ vào trong đó, Kin cười, bảo “không siêng lau chùi nên chắc bị nghẹt”.  Rồi Kin đỡ lấy cái điếu, gơ mạnh trên tờ giấy bổi.   

Tabê vẫn thắc mắc không hiểu là Kin sống như thế nào.  Thời buổi này ai ai cũng vất vả khó khăn mà nơi đây chẳng thấy dấu vết ǵ là lận đận cả,  có vẻ như muốn kiếm ra vài ba trăm ngàn th́ cũng dễ dàng thôi.  Tabê chẳng thiết tha ǵ chuyện ôm ấp chung đụng với Kin, chỉ muốn t́m xem Kin sung túc đến mức nào.  Sau khi đi quân đội về, Tabê hăng hái nhảy ra làm kinh doanh, nhưng chỉ mới nửa năm th́ số vốn ông anh giúp cho đă tiêu pha cạn hết, cô t́nh nhân lại sắp sinh con.  Trong lúc nguồn cơn bối rối, Tabê nghĩ đến Kin, những mong có ǵ cứu gỡ.  Nhưng Kin của ngày hôm nay không c̣n là một người t́nh hết ḷng hết sức như ngày xưa nữa, khiến Tabê bàng hoàng thấy cái khoảng cách giữa hai người sao đă quá xa.  Lâu lắm mới gặp nhau mà Kin không tỏ ra vui mừng nồng nhiệt ǵ, cung cách tiếp đăi th́ thật đúng đắn, vẻ mặt và cử chỉ lại rất chừng mực, lễ nghi, thấy khó mà tiến gần lại được. 

Tabê thử nắm tay Kin thật chặt một lần nữa.  Nhưng Kin không chạy qua bên kia ḷ sưởi với Tabê mà cứ để yên bàn tay như thế, bàn tay kia th́ tiếp tục lau cái điếu đều đều.  Qua biết bao năm tháng, bây giờ cả hai đă mang trong ḿnh những t́nh cảm phức tạp rất khác nhau.  Mỗi người sống theo con đường riêng của ḿnh, ngày lại ngày tuổi tác cứ chồng chất thêm, đẩy những kỷ niệm xưa lui dần, không c̣n t́m lại được.  Giống như nhau, cả hai đều lặng lẽ so sánh người cũ của ḿnh trong hiện tại với lúc trước.  Thấy sao như đắm ch́m trong một ṿng huyễn ảo, gặp nhau mà mỗi người đă quá mệt mỏi với con đường đi phức tạp của riêng ḿnh.  Ở thực tế bây giờ, không thể hy vọng có sự ngẫu nhiên như trong tiểu thuyết, v́ tiểu thuyết có khi c̣n đẹp hơn, dễ dàng hơn.  Những ǵ ở đây hôm nay chính là cái thực trạng lạ kỳ của cuộc đời – có hai người t́m gặp nhau để thấy ḿnh chối bỏ lẫn nhau!

Có lúc Tabê suy tính là ḿnh có thể giết Kin, nhưng lại ngại ngùng khi nghĩ nếu giết một người – dù tầm thường như thế này – cũng thành mang tội.  Giá có giết một hai người đàn bà – thứ không ai thèm để ư đến – th́ cũng có sao đâu, nhưng chỉ v́ thế mà phí đời ḿnh th́ thật quá ngu!   Sao lại phải giết một bà già, thấp hèn như sâu bọ, nhưng dù sao cũng không tội t́nh ǵ, và đang sống yên ổn ở nơi đây?  Chắc chắn trong hai cái tủ áo kia phải có áo kimono chất đầy ắp.  Hồi trước, có lần ḿnh đă được xem một chuỗi đeo bằng ngọc dát kim cương nhận từ người nào tên Michel hay ǵ ǵ đó, bây giờ những thứ tương tự hẵn phải có cất đâu quanh đây.  Cái nhà này cũng chắc chắn là của cô ta ...  

Tabê nghĩ thêm là nếu có giết một người đàn bà đang ở với một cô gái câm th́ cũng chẳng khó nhọc ǵ, nhưng bỗng thấy sao những h́nh ảnh của ngày xưa tự nhiên lại sống dậy trong ḷng rất mănh liệt:  người đàn bà này, khi ḿnh c̣n đi học, trong suốt khoảng thời gian chiến tranh xáo trộn ấy, đă từng là người ḿnh thương mến yêu đương!  Không biết v́ đang say hay sao mà Tabê lại thấy Kin tuy đang ngồi đó nhưng cái bóng th́ ăn sâu vào trong da của ḿnh một cách kỳ lạ.  Trong trí th́ không muốn đụng vào Kin – dù là chỉ đụng vào tay thôi –  nhưng bao kỷ niệm cùng Kin trong những ngày đằm thắm thuở xưa lại cứ thắm thiết trong ḷng,  rất sâu đậm .

Kin đứng dậy đi về phía tủ áo, lấy ra một tấm h́nh của Tabê thời c̣n đi học.

-          Ồ, cái này hay quá!

-          Ở trong nhà của Sumiko nhưng cô ấy cho lại đó.  Chắc là chụp trước khi ḿnh gặp nhau.  Hồi đó trông anh như một công tử nhỉ, mặc kimono với sọc trắng, thấy đẹp không!  Cứ đem về đi cho chị nhà xem với.  Coi đẹp lắm, không giống cái người hay nói chuyện xóc hông bây giờ chút xíu nào !

-          Té ra cũng có một thời tôi được như thế này nhỉ!

-          Dĩ nhiên!  Nếu anh cứ như thế này mà phát triển ra tử tế đàng hoàng th́ ông Tabê cũng là một người đáng kể lắm chứ!

-          Nghĩa là định nói tôi không nên người chứ ǵ?

-          Phải !

-          Á, cũng tại cô đó, với tại cuộc chiến tranh quá dài !

-          Ủa, lo đi đổ lỗi ḱa!  Không phải như anh nói đâu, tại anh hoá đục ra đó.

-          À, đục!  Người ta ai cũng thô tục!  Thế cả!

-          Vậy mà tội nghiệp tôi không, có ḷng giữ tấm h́nh này thực là lâu!

-          Th́ cũng thành chút kỷ niệm ít nhiều ǵ đó, chứ cô có cho tôi cái nào đâu ?

-          H́nh tôi ?

-          Phải!

-          Thôi đi, sợ chụp h́nh lắm.  Nhưng mà h́nh tôi lúc làm geisha thuở trước, có gửi ra mặt trận cho anh mà?

-          Làm rớt đâu mất rồi!

-          Đó, thấy không, tôi thật thà hơn anh nhiều!

Bức “thành đồng” ngăn cách hai người – thể hiện qua cái ḷ sưởi ở giữa – có vẻ vẫn không suy suyển bớt chút nào.  Bây giờ th́ Tabê đă say khướt, c̣n Kin th́ từ đầu chí cuối chỉ mới uống chưa được lấy nửa ly.  Tabê cầm tách trà lạnh lên ực một hơi, rồi buông thỏng tấm h́nh xuống bàn một cách hờ hững.

-          Coi chừng khuya quá hết tàu điện, không về được.

-          Bộ định đuổi về lúc tôi đang say thế này sao?

-          Phải, nhà này toàn đàn bà con gái, hàng xóm người ta bàn tán !

-          Hàng xóm?  Người như cô mà thèm giữ ư với họ à?

-          Vâng, giữ ư chứ!

-          Tối nay ông ấy tới hả ?

-          Ôi, ngài Tabê này, quá sức rồi đó nghe!  Anh nói cái kiểu này tôi ghét lắm đó !

-          Chả sao, kiếm không ra tiền th́ hai ba ngày cũng chưa về được.  Hay là ở lại đây ?

Kin đưa hai tay lên ôm đầu, tṛn xoe hai mắt sửng sờ nh́n cái miệng vừa nói xong của Tabê.  Cả một mối t́nh ấp ủ ngh́n thu bỗng vụt biến mất!  Lặng nh́n người đàn ông trước mắt, Kin chả c̣n thấy đâu là cái đă gây cho ḿnh bao xao xuyến trong những ngày xưa, nơi con người này cũng chả c̣n chút ǵ là sự biết mắc cỡ của thời thanh niên lúc trước.  Kin cũng muốn ch́a ra một ít tiền để tống đi cho xong, nhưng nghĩ lại, thấy có cho con người đang say sưa này một xu thôi cũng không đáng.  Thà để tiền cho những người ngây thơ khờ khạo c̣n hơn.  Đàn ông mà không biết tự trọng th́ chả ra ǵ.  Trong đời Kin đă có biết bao người ngây thơ t́m đến, và Kin yêu cái ngây thơ đó, xem như một cái ǵ quư giá cao thượng.  Xưa nay Kin chỉ thích người đàn ông nào mà Kin cho là lư tưởng, cho nên với thực tế hôm nay, Tabê đă trụt xuống cái vị trí của những kẻ mà Kin xem là quá tầm thường.   Khi Tabê không chết ngoài trận tuyến mà lại trở về được b́nh yên, Kin cho đó âu cũng là số mệnh.  Giờ này nghĩ lại, lẽ ra với những vất vả khi xuống Hiroshima thuở đó, Kin đă có thể dứt t́nh với Tabê được rồi.

-          Làm ǵ mà nh́n cḥng chọc vào mặt người ta vậy?

-          Ủa, vậy lúc năy anh cũng nh́n tôi như thế th́ sao?  Chắc là nghĩ ǵ xấu trong đầu chứ ǵ?

-          Đâu có, v́ nghĩ đến cô Kin lúc nào cũng đẹp nên chiêm ngưỡng đó thôi.

-          Phải, tôi cũng vậy, v́ nghĩ anh Tabê bây giờ thực là oai, cho nên...

-          Nói ngược chứ ǵ! 

Tabê đang ngồi tưởng đến chuyện giết Kin, nhưng ráng kèm được ư nghĩ để nói trớ thành chữ “nói nguợc”.

-          Anh sướng quá nhỉ, từ đây sắp bước vào lứa tuổi tinh hoa phát tiết của đời người.

-          Th́ cô, cũng c̣n lâu chán!

-          Tôi ư?  Hết rồi!  Cứ vậy rồi tàn thôi.  Muốn hai ba năm nữa là đi về nhà quê sinh sống!

-          Vậy lúc năy nói sống thật lâu, để rồi lang chạ nọ kia, đó là nói giỡn phải không?

-          Trời, tôi có nói vậy đâu!  Tôi là người sống với kỷ niệm.  Chỉ có vậy thôi.  Tại sao ḿnh không là bạn tốt với nhau?

-          Lại trớ qua chuyện khác rồi. Thôi đừng có nói như kiểu mấy cô học tṛ c̣n nhỏ nữa.  Kỷ niệm th́ ra sao mà chả được!

-          Vậy à, nhưng mà ... gợi lại chuyện đi Shibamata cũng là anh chứ ai!

Hai đầu gối của Tabê bắt đầu rung rung trở lại.  Thấy quá cần tiền.  Tiền!  Phải làm sao để mượn Kin cho bằng được, năm chục ngàn thôi cũng đỡ rồi.

-          Thật t́nh cô không xoay được sao?  Tôi lấy cái tiệm ra làm bảo đảm mà ?

-          Ủa, lại nói chuyện tiền ?  Nói với tôi cũng không ích ǵ đâu.  Tôi thực ra không có xu nào, cũng chẳng quen ai giàu. Nh́n tôi có vẻ thế nhưng thực ra th́ túi rỗng.  Không chừng c̣n phải mượn anh để mà sống nữa là !

-          Chuyến này, tôi mà thành công th́ sẽ đền ơn cho cô thật nhiều.  Cô là người mà tôi không bao giờ quên đâu !

-          Thôi, anh nhiều lời quá, đừng nói mấy cái vuốt ve đó nữa ... Anh đă bảo anh sẽ không nói về tiền nữa mà!

Một ngọn gió thu lạnh lẽo mang đầy hơi nước bỗng thổi thốc vào pḥng.  Tabê cầm thanh sắt  để khêu lửa lên.  Thoáng trong một giây, hai chân mày của Tabê nhíu lại, đầy vẻ giận dữ. Như bị bóng h́nh huyễn hoặc nào đó lôi kéo, Tabê gh́ thanh sắt thật chặt.   Một tia chớp chạy nhanh vào mạch máu kích thích cả toàn thân của Tabê.  Kin lo ngại nh́n theo bàn tay anh ta.  Sao mà cái quang cảnh bây giờ cứ như là ḿnh đă có thấy đâu trước đây rồi?

-          Anh say quá, thôi nghỉ lại đêm nay cũng được!

Thôi nghỉ lại đêm nay!” Tabê nghe mấy tiếng này, bèn thả thanh sắt ra, rồi đứng dậy đi loạng choạng vào pḥng vệ sinh.  Nh́n theo từ phía sau lưng, Kin như đọc được ư nghĩ của Tabê, bật cười khan, khinh bỉ.  Cuộc chiến tranh này làm cho con người đổi thay hết cả!  Kin với lên tủ trà lấy xuống mấy viên thuốc ngủ.   Chai whisky vẫn c̣n một phần ba.  Chừng này mà cho uống hết, để anh ta ngủ một đêm thật thẳng giấc, rồi sáng mai sẽ tống đi.  Phần ḿnh th́ đêm nay không chợp mắt được là chuyện chắc!

Kin cầm tấm h́nh của Tabê lên, đưa vào ngọn lửa nóng.  Một ít khói bốc lên, lan nhanh ra khắp chung quanh.  Thấy cô Kinu từ bên ngoài khẽ hé cửa nh́n vào, Kin đưa tay ra dấu, bảo sửa soạn chăn nệm cho Tabê.   Xong, Kin cắt 1 lát phó mát mỏng đưa lên đốt để át mùi giấy vừa cháy.

Tabê trở lại, tay vin vào vai cô tớ gái, đang con đứng ngoài đă hỏi vọng vào:

-          Ủa, đốt cái ǵ thế?

-          Muốn nướng chút phó mát ăn thử xem sao, không ngờ nó rớt xuống lửa!

Giữa đám khói trắng của giấy cháy lúc năy, một làn khói đen cuốn lên nhanh, hoà lẫn tất cả, làm cái chụp đèn thủy tinh tṛn bỗng hoá ra lờ mờ như mặt trăng khi nằm lẫn trong mây. Mùi dầu cháy thế mà cũng khá nồng.  Kin thấy ngột ngạt khó chịu, đứng lên đi mở toang hết các cửa trong nhà.

Hayashi Fumiko
Viết xong tháng 11-1952

Văn Lang Tôn Thất Phương dịch
Canberra, 8-2003

npttp@yahoo.com.au



[1]  Ichô [Ginkgo] là loại cây cao, lá nhỏ nhưng có h́nh rất đẹp.  Đến mùa Thu lá đổi thành vàng tươi, rực rỡ, rớt xuống đất rồi vẫn giữ màu tươi thắm rất lâu.  Trái nhỏ , mỗi trái chỉ có một hạt, ta gọi là hạt Bạch Quả. 

 


® "Khi phát hành lại thông tin từ trang này cần phải có sự đồng ư của tác giả 
và ghi rơ nguồn lấy từ www.erct.com"