Bọn ạo Tặc

Chuto

 

Cung iền dịch

 

Lời Người Dịch:

Như tc phẩm nổi tiếng L sinh Mn (Rashomon), truyện dịch dưới đy xẩy ra tại Kyoto trong thời kỳ tn tạ của kinh đ Nhật Bản, cuối triều Heian (794-1185). Kyoto vo thời kỳ ny thật hoang phế v những cuộc tranh chấp giữa cc sứ qun. Kyoto được tả, theo gio sư A.L. Sadler, một học giả nghin cứu Đng Phương, trong cuốn A short history of Japan (Angus and Robertson, Ltd, Sidney and London, 1946), như sau:

"Thnh phố được kiến thiết như một bn cờ, trải di ba dặm rưỡi từ Bắc xuống Nam v ba dặm từ Đng sang Ty. Chạy thẳng từ Bắc xuống Nam ở giữa l đại lộ chnh Suzaku  ( Chu Tước) rộng 280 bộ Anh, nối cửa Nam tới trước cửa khu Hong Thnh ở cực Bắc. Song song với đại lộ ny, ở mỗi bn c thm một con đường bề rộng 100 bộ v hai con đường khc rộng 120 bộ. Xen giữa những con đường ny, c những con đường khc hẹp hơn, rộng khoảng từ 40 đến 80 bộ. Cắt ngang trục Nam-Bắc l những con đường mang tn từ số 1 đến số 9, rộng từ 80 đến 120 bộ Anh, trừ con đường số 2 (nijo), chạy ngang trước mặt Hong thnh rộng 170 bộ. Pha trước mặt khu Hong thnh l cng vin v khu trường đại học, trong khi đ hai khu chợ được dựng ở giữa đường số 6 v 7, ngăn cch bởi hai con sng đo chảy qua kinh đ. Kinh đ được xy cất trn những mảnh đất chữ nhật 50x70 bộ, v mỗi mảnh đất ny gọi l một ch (đinh); 4 đinh họp thnh một h (phương) v 4 phương họp thnh một b (phường). Thnh phố c 8 phường theo bề ngang ở giữa hai đường. Chạy di từ bắc xuống nam l 9 phường rưỡi. Một ngi nh nhỏ c thể xy cất trn một đinh, nhưng những dinh thự lớn của những nh quyền qu c thể chiếm trn 4 hay 6 đinh.

Cuối thời Heian, dịch đậu ma lan trn, v ngoi ra cn nhiều bệnh dịch khc. Thy người chết nhiều khi bị vứt bỏ trn đường phố.

Cấu trc của cu chuyện dựa trn lời tự thuật của ba người : b gi xm Inokuma v hai anh em Taro-Jiro, xung quanh mối tnh tay 4 giữa hai anh em Taro-Jiro với Shakin, c gi con b gi Inokuma, v người chồng kế của b ta. Shakin l thủ lnh một bọn đạo tặc, chuyn đi ăn cướp giết người m đồng đảng l mẹ, ng gi dượng, hai anh em Taro- Jiro v 20 người khc. Trong một cuộc đnh cướp, Shakin xếp đặt sao cho Taro, người anh, bị giết để được đi lại với Jiro bằng cch bo trước cuộc tấn cng cho phe bị cướp. Tc giả đ kho lo dựng những lời tự thuật của hai anh em, đưa người đọc tới chỗ c cảm tưởng sẽ c sự đổ vỡ giữa hai người. Cu chuyện được thắt mở đến cơn lốc l trận c chiến giữa bọn đạo tặc v phe của nh quan n họ Fujiwara, v trong cuộc chiến ny c hai tiếng ht thốt ra bởi tnh người. Tiếng ht của b gi Inokuma, gọi chồng trước khi lăn xả vo cứu chồng, v chết thay chồng. Tiếng ht thứ hai của Jiro, gọi người anh, khi Taro trở lại trn mnh ngựa cứu em ra khỏi nanh vuốt của đn ch. Tiếng ht của Jiro khi tm lại được tnh huynh đệ cũng đ h mở cho người đọc biết trước ci chết của Shakin trong tay hai anh em Taro-Jiro. Cu chuyện được kết thc bằng một sinh v một tử. Lo gi Inokuma, cha dượng của Shakin, trước khi nhắm mắt v vết thương trong cuộc giao đấu, đ cười khi biết đứa trẻ mới sinh của người đầy tớ gi nửa khng nửa đin Akogi l con của lo.

Akutagawa Ryunosuke khi viết truyện Bọn Đạo Tặc đ lấy từ tập Konjaku Monogatari. Truyện viết xong ngy 20 thng 4 năm Taisho (Đại Chnh) thứ 6 (1917).

Người dịch dng bản tiếng Nhật trn mạng Internet www.aozora.gr.jp

1

- , b gi, b gi Inokuma (1)

Tại ngả tư đường Suzaku v Aya, một anh chng samurai chột mắt, tuổi chừng mới 20 ơi ới gọi b gi dừng bước. Samurai với khun mặt xấu x ấy, đội mũ chp cao mầu đen, mặc bộ o chiến ngắn mầu xanh đậm, tay đang giơ cao ci quạt xếp.

       Đ l một buổi trưa h thng 7, khng kh nng ẩm đến ngộp thở của ma hạ bao trm trn những mi nh. Tại ngả tư đường, chỗ người đn ng đứng nghỉ, một cy liễu thưa thớt cnh với những l di v vng đến nỗi người ta tưởng cy cũng đang bị ly bệnh dịch hiện đang gieo rắc. Bng cy gầy guộc in trn mặt đường,  khng c lấy cả một ln gi lay động l cy dưới nắng hạ. Trn con đường ci nắng như thiu, khng người lai vng, hiện ra những vệt di ngoằn ngoo của bnh xe b mới qua trước đy, một con rắn nhỏ bị bnh xe b cn với vết thương tươi ri, ngc ngoắc một lt rồi phơi bụng nằm bất động. Bụi bặm nng gắt bao trm khắp nơi tại ngả tư đường, v ngoi ci mi hi tanh ẩm ướt thot ra từ vết thương con rắn, tuyệt chẳng c một t hơi nước no.

      -B gi ơi !

      -.

B gi quay ngoắt lại. Thong trng b ta vo khoảng su mươi, mi tc ngả mầu vng xa trn chiếc kimono bẩn bằng vải gai mầu vỏ thng. Mụ l đi dp rơm vẹt gt, khom mnh chống trn một chiếc gậy dng đi ếch; đi mắt lồi với ci miệng rộng ngoắc khiến mặt mụ th kệch trng giống một con cc hơn l mặt một mụ đn b. Với một giọng kh quắt dưới nh nắng, mụ ln tiếng:

      -, Taro hả?

Mụ gi ko l chiếc gậy, li lại hai ba bước, trước khi mở miệng ni, mụ th lưỡi liếm mi trn.

      -Ch c chuyện g ni với ti khng?

      -Khng, chả c g đặc biệt cả.

G samurai chột mắt, khun mặt rỗ hoa, cố gắng nở một nụ cười, ni với một giọng nửa nạc nửa mỡ:

      -M ny, khng biết Shakin mấy ngy ry ở đu nhỉ.

      -Hễ m c chuyện th lc no cũng lo hỏi thăm con gi của gi. Chớ c biết nhờ mẹ no mới sanh được con khn như thế khng?

B gi Inokuma ni với giọng diễu cợt, mm mi cười.

      -Khng phải l c chuyện, nhưng tại v khng thấy nghe ni g về việc sắp đặt cho tối nay.

      -Ci g, lm g c chuyện thay đổi chương trnh, chỗ hẹn th vẫn ở cổng Rashomon (2), thời gian th vo khoảng đầu giờ Hợi như đ quy định từ trước.

Vừa ni, mụ gi vừa quỷ quyệt nhn từ tri sang phải dễ chừng mụ muốn coi chừng nhỡ  ai qua lại gần đ, mụ liếm đi mi dầy, ni tiếp:

      -Con gi gi ni n đ xem xt tnh hnh bn trong nh đ, khng c một tay samurai no đng lo ngại cả. Tối nay n sẽ cho biết thm chi tiết.

Nghe lời mụ gi, g đn ng c tn Taro, dng cy quạt giấy mầu vng che nh nắng, biểu mi cười khinh bỉ:

      -Vậy th Shakin chắc lại dan du với một tn samurai no tại đ.

      -Ci g, th n giả dạng đi vo đ như một người bn hng hay g đ chớ g.

      -Chuyện n lm g để vo được bn trong l chuyện của n, nhưng liệu c thể tin cậy vo n được khng?

      -Ch my lc no cũng nghi nghi ngờ ngờ như To Tho, v vậy con gi gi n ght. Ghen tung phải c chừng mực thi chớ.

Mụ gi cười nhạo bng, đồng thời dng cy gậy chọc con rắn chết trn đường. Đn nhặng xanh bay v ln rồi bu trở lại như trước..

      -Gi ni cho my nghe, nếu ch my khng để , thằng Jiro sẽ phỗng con Shakin khỏi tay ch đấy. M thi thế cũng được, nếu chuyện kết thc như vậy, c điều thật đng tiếc.Ngay cả ng chồng của gi đy đi khi thấy mắt cũng long ln. M my cũng vậy, cn hơn thế nữa.

      -Biết rồi.

G đn ng bực mnh, cau my, nhổ bi nước bọt vo gốc cy liễu.

      -Tao chẳng hiểu g ro. Ch my by giờ thật hờ hững. Chả b khi ch my biết chuyện xẩy ra giữa Shakin v ng gi dượng n, ch my như một thằng đin, c đng vậy khng? V ng chồng của gi, tnh kh ng ấy m mạnh bạo hơn một cht th đ đm chm nhau với ch my rồi.

      - Chuyện ấy cũng đ xưa trn một năm nay rồi.

      -Bao nhiu năm trước th năm. Chuyện xẩy ra một lần cũng c thể xẩy ra ba lần, c đng vậy khng? Nếu chỉ ba lần th cũng được. Đối với gi ny đến ci tuổi ny cũng đ bao lần phạm đi phạm lại những điều đin rồ rồi.

Mụ gi vừa ni vừa cười dơ ci hm trẫng nhiều răng. Taro đổi cu chuyện, với vẻ bất bnh hiện trn gương mặt xạm nắng:

      -Đừng ni giỡn. Chuyện quan trọng l đối thủ tối nay, bề g cũng l cnh quan n Fujiwara, vậy mọi việc đ được dn xếp cả chưa?

Một đm my bay qua, che lấp tia nắng. Trời tối hẳn lại. Tuy vậy mỡ chảy từ bụng con rắn chết hầu như lấp lnh hơn trước.

      -Ci g? đối đầu bọn quan n Fujiwara, với cnh tay ny, gi chấp cả bốn năm tn samurai trẻ nh đ.

      -Hừm, b gi yng hng thật, thế th bn ta cả thẩy c bao nhiu người tối nay?

      -Th đn ng hai mươi ba người như mọi khi, pha đn b l đứa con gi của gi v gi đy...con Akogi v đang mang bầu, chng ta sẽ để n chờ tại cổng Suzaku.

      -Con nhỏ mang bầu, thế th thng ny dễ chừng l thng cht?

Taro lại nhếch mp cười cợt, v đng vo lc đ, bầu trời trở lại trong sng, nh sng chi la lm xốn xang con mắt. Mụ gi Inokuma quay lưng lại, bật một trng cười qui gở:                                                  

      -Thật l một con khng, khng biết đứa no lm cho n mang bầu. Con Akogi th m thằng Jiro tt mắt, nhưng chắc chắn thằng Jiro khng phải l tc giả ci bầu.

      -Điều tra xem ai l cha đứa b th dĩ nhin rồi, nhưng c nhiều ci kẹt trong thời gian n mang bầu.

      -C nhiều cch n c thể gip, nhưng con nhỏ khng chịu hợp tc, đ mới l ci lo. V vậy chỉ cn gi ny lm người lin lạc cho nhm. Sau khi chia tay ch mầy, gi sẽ phải đi tới nh ba thằng : Juro Makinoshima, Heiroku Sekiyama v Tajimaru Takechi. m ny, gi ni hươu ni vượn với mầy ở đy m cũng đ đến giờ mi rồi. Chắc my cũng pht mệt v gi lắm chuyện.

Vừa ni mụ gi vừa l ci gậy dng chn ếch.

      -Thế cn Shakin?

Mi Taro mấp my-c thể đi mi run rất nhẹ nn mụ gi khng hay.

      -C lẽ giờ ny n đang ở nh tao đằng xm Inokuma, v đang ngủ trưa. N vắng mặt đến mi hm qua.

G đn ng một mắt nhn thẳng b gi, ni với một giọng nhỏ nhẹ:

      -Thi, thể no cũng gặp nhau lại tối nay.

      - ny, từ giờ đến đ, my cũng nn thủng thỉnh đnh một giấc ngủ trưa.

Mụ gi Inokuma trả lời với lối ni kho lo của mụ, l ci gậy đi về pha đng dọc theo con đường nhỏ Aya, dng điệu như một con khỉ mặc o gai. Bụi tung sau gt đi dp rơm, mụ tiếp tục bước bất cần ci nắng như thiu. G samurai từ gi mụ gi, mồ hi chảy di theo những đường nhăn trn trn, lại nhổ nước bọt vo gốc cy liễu, từ từ quay bước.

       Lc hai người chia tay, đn ruồi xanh bu trn thn con rắn chết bay v ln, vỗ cnh r...r...dưới nh nắng v bu trở lại.

2

      Mụ gi Inokuma, chn tc a vng ướt đẫm mồ hi, khng để đến bụi bm trn đi chn, tựa ln cy gậy m bước. Mặc d mụ thường xuyn qua lại trn con đường ny, khi so snh khung cảnh quanh đ với những cảnh vật những năm trước hồi cn thanh xun, mọi vật đều thay đổi thật khng thể lường được. Hồi tưởng lại lc cn l c gip việc nh bếp, một người đn ng c chức phận theo đuổi mụ, v sau đ Shakin ra đời. So snh với thời đ, ngoi ci tn, kinh đ chẳng cn bao lăm dấu vết ngy xa xưa. Vo thời đ, c những cỗ xe b tấp nập đi lại trn những con đường m nay chỉ cn những cy l gai mọc trn lan giữa những hng dậu gần đổ nt, những cy sung với những quả xanh, v đn quạ dạn người tụ họp ngay ban ngy ở những vũng kh nước. V mụ, tc đ bạc, da đ nhăn nheo, lưng đ cng, trở thnh gi nua. Ngay cả kinh đ cũng khng cn l kinh đ thời xưa, v mụ, mụ cũng khng cn l mụ của thời xa xưa nữa.

    Khng những hnh dng, m ngay cả tri tim mụ cũng thay đổi. Khi mụ biết được mối lin lạc giữa đứa con gi với người chồng hiện tại, mụ cn nhớ đ bao lần khc trong cơn giận dữ. Nhưng đến nước nầy rồi mụ cũng đnh xem n như chuyện thường tnh. Ngay cả  chuyện trộm cắp, chuyện giết người nếu quen đi th cũng thnh nghiệp nh. C lẽ tri tim của mụ cũng trở thnh hoang dại như những đường lớn đường nhỏ trong kinh đ nay mọc đầy cỏ hoang, cho nn những chuyện trộm cướp giết người ny cũng chẳng my may động tm mụ.. Mọi sự vật đều thay đổi, nhưng nếu nhn cch khc th mọi vật vẫn như xưa. Ci chuyện con gi mụ đang lm by giờ, v những hnh động của mụ thời xa xưa, đều như nhau. V ngay cả những chuyện Taro v Jiro lm by giờ, v những g người chồng mụ đ lm thời trai trẻ cũng chẳng khc bao nhiu. Theo nghĩa đ, con người mọi thời đều lặp lại y chang chừng đ chuyện. Như vậy, nếu nghĩ cng một lối, th kinh đ hiện nay vẫn l kinh đ thời xa xưa, v ngay mụ, mụ vẫn l mụ của thuở no.

Trong thm tm mụ gi Inokuma, những tưởng mơ hồ như vậy bập bềnh. C lẽ mụ bị khch động v nỗi cảm gic buồn c đơn, nn đi mắt trn dịu dng ra, những bắp thịt trn gương mặt cc hầu như thư giản, rồi đột nhin mụ gi nở ngoc một nụ cười vui vẻ trn khun mặt nhăn nheo. Khun mặt trở nn sinh động cng với nhịp của chiếc gậy dng chn ếch, mụ bắt đầu rảo bước.

      Mụ nhanh chn cũng c l do. Đằng trước mụ vo khoảng chn mười thước, giữa con đường v bi cỏ hoang (m chắc trước đy l căn vườn rộng của ai đ), c một bức tường đắp bn, phần nc đ đổ nt, bn kia bức tường nh ra hai ba cy bng gn. Cy nh ln trn những hn ngi mầu ru của bức tường, dưới nắng mặt trời, cnh bung những bng hoa đ a, mầu đỏ nhạt. Vươn ln bầu trời, một tp lều nhỏ trơ trọi v kỳ quặc với bốn cy tre kh bốn gc, bốn bức tường che bằng chiếu rch. Thong nhn, c lẽ đy l nơi ở của một người ăn my.

      Điều lm cho mụ gi ch l pha trước tp lều nhỏ, một g samurai trẻ vo khoảng 17, 18, đang khoanh tay đứng. Y đeo thanh kiếm trong một ci bao đen, trn bộ quần o chiến mầu l a, đang chầm chặp nhn vo trong tp lều như c điều g. Dưới cặp lng my, đi m căng trn cn mang vết thơ ngy của đứa trẻ mới lớn. Thoạt nhn, mụ gi đ biết người đ l ai.

      - Jiro, ch my đang lm g vậy?

Mụ gi Inokuma bước gần lại, chống cy gậy dng đi ếch, ngửng cằm, hỏi.

Giật mnh, g samurai quay lại, nhn mi tc kh, khun mặt cc của mụ gi v ci lưỡi đang liếm cặp mi dầy, y cười nhe hm răng trắng, khng một lời, chỉ tay vo pha trong tp lều. Trong tp lều, trn mặt ci chiếu rch trải trn đất, thn hnh một người đn b nhỏ nhắn vo khoảng 40, nằm nghing, đầu gối trn một tảng đ, chỉ độc một mảnh vải phủ eo lưng ci thn trần. Nhn vo bộ ngực v ci bụng trương vng ểnh, người ta c cảm tưởng chỉ cần chọc ngn tay vo l sẽ ứa nước v mủ. Nhất l tại phần thn thể được soi bởi những tia sng chiếu qua chỗ hở của bức tường bằng chiếu rch, hiện ra những đốm đen như trn những quả mơ thối. Một mi nồng nặc tiết ra từ nch v phần dưới cổ.

Ở pha dưới gối, lăn lc một ci chn bằng đất nung sứt vnh ( v nếu ai để mấy hạt dnh ở đy chn, c thể ci chn trước đy được dng để đựng cho) ai đ chắc nghịch ngợm, xắp trong ci chn 5,6 vin sỏi dnh bn, v giữa những vin sỏi, cắm một cnh cy bng gn nhỏ với hoa v l kh đặt trn những gc của ci thồi đồ cng với những tấm giấy mầu như thể bắt chước lm bồn chưng cy cảnh.

Khi nhn thấy cảnh ny, mụ gi Inokuma mặc d với tri tim gan l, cau mặt, li lại một bước, v vo đng lc đ, thong qu trong đầu mụ hnh ảnh con rắn chết gặp trước đy.

-G vậy? người ny bị bệnh dịch phải khng?         

-Ờ ờ, chắc vậy. Chắc người nh ở đu gần đy quẳng mụ ra đy. Chuyện ny ở đu m người ta chẳng lm.

Jiro lại cười, trơ hm răng trắng.

-Thế th tại sao my lại nhn mụ lm chi?

-Ồ, lc ti mới chợt qua đy lc ny, hai ba bốn con ch hoang thấy mụ c thể xực được, xm lại định ăn mụ. Ti lấy đ nm đuổi chng đi. Nếu ti khng tới th giờ đy cnh tay của mụ đ bị cắn đứt v ăn mất rồi.

Mụ gi, cằm vẫn tựa trn chiếc gậy dng đi ếch, nhn kỹ thn hnh người đn b.  Chỗ m cch đy khng lu đn ch c thể đ cắn l đy rồi. Mụ nhận ra trn ln da xỉn mầu đất của phần trn hai cnh tay bị ko th ra đến trn ct ngoi đường, qua ci lỗ hổng của chiếc chiếu rch lm tường,  c vết ướt v vết ba bốn chiếc răng nhọn, mầu tm đậm. Đi mắt người đn b nhắm nghiền, khng c một dấu hiệu g cho biết cn hơi thở hay khng. V đy l lần thứ hai, mụ gi cảm thấy một cảm gic kinh tởm mạnh như c ai đập vo mặt.

-Con mụ ny cn sống hay chết?

-Ti khng biết.

-Thế l mụ ta yn thn rồi, con mụ ny. Nếu mụ ta đ ngoẻo, v đn ch c ăn mụ ta th cũng được đi.

Mụ gi vừa ni vừa nng cy gậy dng đi ếch, v giữ xa khoảng cch, đập ci gậy vo đầu người đn b. Ci đầu rơi khỏi ci gối đ, tc xa trn chiếu, nhưng mắt của con bệnh vẫn nhắm nghiền, khng c lấy một cử động bắp thịt trn mặt.

-Đừng c lm như vậy. Trước đy, khi bị đn ch ngoặm, b ta cũng khng hề đụng đậy.

-Vậy th con mẹ ny ngoẻo rồi hả?

Jiro cười, lần thứ ba, nhe hm răng trắng.

      -Ngay bả chết rồi đi nữa, ai lại bất nhn để cho ch ăn thịt người ta.

      -Tại sao lại bất nhn, nếu mụ ta đ chết th mụ c cn biết đau đớn g khi ch cắn mụ đu.

Rồi mụ gi rt cy gậy ra, mắt đảo trn, chậm ri ni tiếp:

      -Nếu mụ ta chưa chết, nhưng nếu gần chết th tốt hơn để ch cắn vo cổ họng một ci cho rồi.Bề g, kiểu nầy c sống cũng khng thm được bao lu đu.

Mụ gi Inokuma l lưỡi liếm mi trn. Jiro ni tiếp:

      -Nhưng ti khng thể đứng yn khi một người bị ch ăn.

      -Th cũng như vậy - mụ gi trng tro ni chng ta vẫn chứng kiến cảnh người ta giết nhau tỉnh queo l g?

      -Quả c thế thật.

Jiro lấy tay gi tc mai, nhe hm răng trắng ra cười một lần nữa, yn lặng nhn mụ gi:

      -B gi đi đu vậy?

      -Tao đi gặp Jiro Makinoshima, rồi đi gặp Tajomaru Takechi. m ny, gi muốn hỏi ch em, my c nhắn g cho Hiroku Sekiyama khng?

Khi mụ gi Inokuma thốt ra những lời ny, tay cầm gậy, mụ đ đi được hai ba bước.

      -Ồ, ti đi cũng được.

Bỏ tp lều nhỏ của người bệnh lại đằng sau, Jiro đuổi kịp mụ gi, cả hai đi thong thả trn con đường nng như thiu

      -Nhn cảnh vừa rồi tao pht tởm.

Mụ gi mặt nhăn my nh ni tiếp:

-Ờ ny nh, nh thằng Hiroku my biết chứ g, đi thẳng một đoạn, đến cổng cha Ryuhon rẽ tri, tiếp tục đi cho tới dinh quan n Fujiwara. Đi tiếp thm một chặng nữa l tới. My nn quan st trước cho tối nay, để nhn ci dinh thự ny trn đường đi.

-Ờ, ti cũng định liếc mắt một ci, v vậy ti mới tới đy.

-, thế hả. Ch mầy đi th hợp qu. Nếu tụi chng thấy tướng mạo ng anh my, chng sẽ nổi mối nghi ngờ. V thế bọn tao khng thể nhờ ng anh my nhn quanh chỗ đ. Nếu my đi th rất tốt.

-Thi đi b gi, ti khng thch lời  bn của b về tướng mạo ng anh ti.

-Ci g, tao l người c thẩm quyền ni về ng anh của ch my đng hơn ai hết. Mầy m nghe những g chồng tao ni về ng anh my th hết hồn lun.

-C lẽ v đ xẩy ra những chuyện li thi giữa hai người.

-Ngay cả vậy. Khng khi no chồng tao ni xấu về my.

-Thế th tốt qu h,c thể ng ta nghĩ rằng ti cn l một đứa con nt.

Hai người thong dong bước dọc theo con đường hẹp, trao đổi cu chuyện.Theo bước chn, cảnh hoang tn của kinh đ hiện dần trước mặt. Giữa những ngi nh l những cnh đồng ngải hương dậy thơm mi cỏ. Trong những khoảng ny, những bức tường cũ đứng cng một vi cy thng hay cy liễu của thời xa xưa cn st lại. Cng với mi tử thi bng bạc đ đy, nhn đu cũng thấy những điều lm ta nghĩ ci thnh phố lớn ny đang chết dần.

Trn đường hai người đi ngang qua một người hnh khất tn tật, chỉ c độc một người ny, hai tay cầm ci nạng.

-Ny Jiro, cẩn thận nh.

B gi Inokuma chợt nhớ đến khun mặt của Taro, thoảng một nụ cười chua xt v tnh, ni tiếp:

      -Coi bộ ng anh my cũng m mệt đứa con gi gi khng dứt ra được.

Những lời ny hnh như c tc dụng lớn tới Jiro hơn l mụ gi mong đợi. Y chợt nhu lng my, ci mặt tỏ vẻ kh chịu.

      -Như vậy th đến ngay cả ti cũng phải cẩn thận.

      -Khng phải chỉ cẩn thận thi đu..

Mụ gi thong kinh ngạc trước sự thay đổi tnh cảm qu nhanh của Jiro, mụ lầm bầm, th lưỡi liếm mi như thường lệ:

      -Phải rồi, cẩn thận thi cũng chưa đủ.

      -Thế nhưng, ng anh ti nghĩ thế no th l của ng ấy. Ti khng thể lm g được, đng khng?

      -Nếu ch my nghĩ như vậy th đng l mất cả ch lẫn chi. Thật ra gi gặp con Shakin ngy hm qua, c phải n hẹn my ở trước cổng cha ngy hm nay vo cuối giờ mi khng no?. N c ni thm với gi l n trnh khng gặp ng anh của my cả gần một tuần trăng nay rồi. Nếu Taro biết nhiều về chuyện ny th sẽ sinh ra li thi giữa hai anh em tụi my..

Jiro kh chịu gục gặc đầu nhiều lần như muốn bảo mụ gi thi ni. Nhưng kh m cản lời mụ được.

      -Gi mới gập Taro ở gc đường đằng kia vo lc trước đy, v gi c cho n một lời khuyn. Nếu c chuyện g xẩy ra giữa hai anh em by, m tụi by l người trong nhm của tụi tao, v nếu hai đứa by đụng giao kiếm với nhau lc đ c thể lỡ gy thương tch cho đứa con gi của gi. Gi rất lấy lm lo ngại về chuyện ny. Cũng giống như đứa con gi của gi, Taro rất bướng bỉnh. Gi chỉ muốn xin trước với ch my v my hiền hậu...ngay cả với một người chết bị ch cắn ăn, my cũng khng đnh lng đứng nhn.

Ngay cả khi mụ ni, mụ gi cố gắng dấu nỗi lo ngại đang dồn ln trong lng, v mụ cố tnh bật cười lớn. Jiro với khun mặt u ẩn, mắt ci xuống, tiếp tục đi, dng suy nghĩ đăm chiu.

      -Hy vọng khng to chuyện.

Mụ gi Inokuma, bước nhanh với cy gậy dng đi ếch, v trong thm tm mụ cũng cầu mong như vậy

Cũng vo lc đ, ba bốn đứa trẻ trong phố, với xc con rắn trn đầu gậy, chợt bước qua tp lều trong đ c người đn b mắc dịch. Một đứa trong bọn rắn mắt, th người vo trong tp lều, quẳng xc con rắn ln trn mặt người đn b. Ci bụng rắn mầu xanh đầy mỡ, rơi v dnh vo m b ta, ci đui ướt nhớp nhp từ từ rơi xuống dưới cằm. Sau đ lũ trẻ cng ht ln, sợ bỏ chạy tứ tung. Tới lc đ, mụ đn b dường như nằm chết, bỗng nhin mở đi mắt vng kh, dưới hai m nặng chịch, đi mắt lờ đờ, mầu trắng đục của quả trứng thối, mụ nhn ln bầu trời nặng my, hơi động đậy mấy ngn tay trn ct. Một m thanh khng biết l tiếng của mụ, hay đấy chỉ l hơi thở, thot ra từ đi mi kh nẻ.

3

      Sau khi chia tay cng mụ gi Inokuma, Taro thỉnh thoảng phe phẩy ci quạt kiếm cht gi chứ khng che nắng, thong thả bước dọc theo đường Suzaku về hướng bắc.Trời giữa trưa nn t người qua lại trn đường. Một g samurai đơn độc cưỡi một con ngựa mầu hạt dẻ, ngồi trn ci yn khảm x cừ, theo sau ngựa một tn hầu vc ci hm đựng gip trụ. Người Samurai che nắng với ci nn c lt lụa. Một lc sau khi họ nhong nhong đi qua,  chỉ cn mấy con n rộn rng bay s trn mặt đường ct, lượn nghing phơi bụng trắng lấp lnh, lướt qua bn kia những mi nh lợp vn hay vỏ cy bch. Những đm my mun mầu, như pha trộn mầu của vng, bạc, đồng, sắt nung chảy, đn lại từ lu, vẫn bất động. Những dẫy nh hai bn đường im lm sau những cnh cửa gỗ đng kn mt v những mnh mnh bằng cỏ bồ, cho ta cảm tưởng cả thnh phố khng c lấy một sự sống.

      Như b gi Inokuma đ ni ra, nỗi lo sợ bị Jir đoạt mất Shakin dần dần m ảnh  ta. Con đn b đ trước đy từng hiến thn cho lo gi dượng, như vậy th cũng chẳng c chi lạ khi n bỏ rơi ta, một người mặt rỗ, mắt chột, xấu x, để đi theo thằng em trai ta, da tuy sạm nắng nhưng đẹp trai. Ngay từ khi cn trẻ thơ, Jiro vẫn coi ta như một thần tượng.  Cho đến nay ta cứ đinh ninh Jiro chắc cũng muốn, nhưng cn nể ta nn d Shakin dụ dỗ vẫn thận trọng khng chịu theo. Thế nhưng by giờ nghĩ lại ta thấy mnh đ đnh gi đứa em qu cao v chỉ tnh sao để khoẻ thn m thi. Khng phải qu tin vo thằng em trai, nhưng thật ra ta đ mắc lỗi lầm lớn l qu coi thường phương cch ghẹo trai của Shakin. Khng những chỉ một mnh Jiro m số người đn ng thn tn ma dại chỉ v một ci liếc mắt của người đn b ny cn nhiều hơn l số những con n bay lượn trong khoảng khng nng nực ny. Ngay cả ta giờ đy, từ khi gặp con đn b ny, ta cng ngy cng xuống dốc.

Tại gc ngả tư hai đường Shij-bmon (3), một ci xe hoa b ko, được trang hong với những sợi dy mầu đỏ, im lặng vượt qua Taro về hướng nam. Từ pha ngoi khng thể nhn thấy người trong xe, nhưng với tấm mn che mt bằng lụa nhuộm một mầu đỏ đậm dần từ trn xuống dưới, cỗ xe li ko sự ch của mọi người nhất l khi n lại xuất hiện trn những đường phố hoang tn. Thằng b đnh xe v người hầu ngồi bn cạnh, đưa cặp mắt nghi ngờ nhn về pha Taro. Con b vẫn yn lặng c sừng, ngung ngoảy hai ci mng đen như mun, chm chạp bước, khng hề quay đầu lại. Taro, tuy chm đắm trong những tưởng khng mạch lạc, khng để cho lắm đến những đồ trang hong bằng kim loại trn chiếc xe lấp lnh phản chiếu dưới nh mặt trời thong qua trước mắt. Y dừng bước một lt để chiếc xe đi qua, ci nhn xuống đường với con mắt cn lại v, lặng lẽ tiếp tục đi.

      Nhn trở lại khoảng thời gian ta cn lm một chức nhỏ tại ngục Migi m cứ tưởng đ xa xưa lắm rồi. Nếu tự kiểm điểm lại thời đ, ta thấy mnh khng hề qun trời phật cũng như luật vua php nước. By giờ ta vừa trộm cắp, một đi lần đốt nh v đến ngay giết người cũng đ hai ba lần rồi. Ờ, m vo thời xưa, cng lũ chng bạn sai nha đnh shichihan (4), ta cười đa trong canh bi chiếu bạc. Nhn lại thời đ, v so với by giờ, ta đ khng biết lc ấy thật l hạnh phc.

      Trong tm tưởng, những việc tưởng chừng như mới xảy ra ngy hm qua, nhưng thật ra đ một năm rồi. Người thiếu nữ đ bị giam tại ngục Migi v phạm tội ăn trộm. Qua song sắt ngục thất, ta tr chuyện cng nng, rồi cuộc truyện tr trở nn thn mật, v một hm cả hai kể cho nhau nghe về đời mnh. Về sau ta nhắm mắt lm ngơ như khng biết đồng đảng bọn đạo tặc vo trong ngục thất cng với b gi để cứu thot c gi, v từ ci đm đ, ta bắt đầu đi lại nh b gi Inokuma.

      Shakin nhắm chừng lc ta tới, gh mắt qua khe liếp nhn ra ngoi đường trong lc tranh tối tranh sng, v khi nhn thấy ta, nng giả tiếng chuột gọi ta vo nh. Trong nh, ngoi đứa đầy tớ gi bần hn Akogi ra, chẳng c ai. Shakin hạ kn cửa liếp ngay sau đ, thắp ngọn đn dầu ba chn, v trn mấy tấm chiếu chật hẹp, by ra bừa bộn một ci khay v một ci thồi nhỏ đồ ăn, rồi hai đứa ăn nhậu với nhau, v chỉ c hai đứa thi.Thế rồi hai đứa cười, khc, gy lộn, giảng ha, v cũng như bao cặp tnh nhn khc, hoan lạc thu đm.

      Rời nh lc hong hn, ta trở về vo tảng sng, v suốt trong một thng trời như vậy. Ta biết sau đ Shakin l đứa con gi đời trước của b gi Inokuma, v l đầu đảng của hơn 20 tn đạo tặc. Bọn ny thỉnh thoảng khuấy động kinh thnh. Nng ngoi ra cũng hnh nghề hương phấn, ngy ngy đem bn ci nhan sắc của mnh, sau ny ta mới r. Nhưng ngược hẳn, nhn cch của nng cng ngy cng bao phủ một nh ho quang huyền thoại b ẩn như những nhn vật trong tiểu thuyết chẳng mảy may khch động cht cảm tnh th tục. Dĩ nhin nng đi lc yu cầu ta nhập bọn, nhưng ta khng bao giờ đồng . V vậy nng tuyn bố ta l một thằng hn v đối xử với ta như một thằng ngốc, v điều ny lm ta nổi giận..

      C tiếng người dục ngựa: , noTaro vội trnh sang nhường bước. Một anh phu mặc bộ kimono bằng vải, dắt con ngựa chở bốn bao gạo, mỗi bn hai bao. Anh ta quặt ở ngả tư đường Sanj-Bmon, khng ngừng lau mồ hi trn khun mặt, lầm lủi dắt ngựa đi về hướng nam của con đường ci dưới nh nắng mặt trời nng như thiu. Trong bng của con ngựa, trn mặt đất chy đen, một cnh n nhẹ lướt, nghing cnh ngang qua, vt ln bầu trời, rồi tựa như một vin đ, rơi thẳng xuống trước mặt Taro, rồi bay vo dưới chi nh bằng gỗ. Taro tiếp tục bước như đi trong dng hồi tưởng, vung văng ci quạt giấy mầu vng.

      Trong khi ngy thng tri qua như bất tận, ta tnh cờ nhận ra mối quan hệ giữa nng v người cha dượng. Ta đ biết rằng ta khng phải l người độc nhất lm chủ được Shakin; ngay Shakin đ hnh diện ni với ta nhiều lần tn những nh quyền qu v những nh tu hnh đ cng nng chung đụng xc thịt. Ta c cảm tưởng da thịt nng đ từng qua tay bao người đn ng, nhưng tri tim nng chỉ dnh ring cho mnh ta. Đng ra, trinh tiết của người đn b khng chỉ l thể xc. Tin như vậy, nn ta đ đ nn nỗi ghen tung. Dĩ nhin đ cũng c thể chỉ l lối suy nghĩ m ta đ học ở nơi người đn b ny khng biết từ lc no. D sao, khi nghĩ như vậy, tri tim đau khổ của ta cũng thấy được an ủi một phần no. Thế nhưng đứng trước mối quan hệ giữa Shakin v ng cha dượng th thi độ của ta lại hon ton khc hẳn.

Khi ta biết được chuyện ny, ta kh chịu đến nỗi khng thể mở miệng ra được. Nếu cha mẹ v con ci lm điều như vậy th c giết chết cũng chưa đng tội. Mẹ nng, b gi Inokuma, biết chuyện ny nhưng cũng chẳng ni g, thật l độc c nham hiểm cn hơn sc vật. m chuyện ny trong đầu, nn mỗi lần nhn mặt lo gi su rượu khng biết bao lần ta đ để tay ln đốc kiếm, nhưng Shakin, mỗi lần như vậy trước mặt ta, lại chế diễu thậm tệ ng bố dượng. Ci xảo thuật r rng ny lại lm chn tri tim ta. Khi nng ni: ng gi em thật đng ght, em bực mnh lắm m đnh chịu thi. Ta c thể ght cay ght đắng ng gi dượng, nhưng ta khng thể ght Shakin được. Giữa ta v ng gi dượng nng, tới ngy nay, ngoi ci việc nhn nhau trừng trừng, th chưa c g xẩy ra. Nếu lo gi t nhất tỏ ra một cht can đảm, hay đng ra, nếu ta c t nhất cht can đảm th một trong hai người đ chết từ lu.

Taro trước đ đ quặt tại gc đường Njo, ngẩng đầu thấy đ tới trước mặt ci cầu nhỏ vắt ngang qua sng Mimito. Lng sng rất hẹp, hầu như kh, giống một lưỡi kiếm trắng nng phản chiếu trong nước bng mặt trời, rc rch chảy qua những khm nh, những cy liễu rậm l. Mi tt đằng xa, ở pha hạ lưu hiện hai ba chấm đen, tựa như mấy con chim cộc khuấy động đường nh sng chẩy di. C lẽ l những trẻ dưới phố đang tắm trong sng.Tm tr Taro, trong một chớp mắt bỗng hồi tưởng thời trẻ xa xưa, lc cng với thằng em trai cu c chp dưới chn cầu Gojo. Những hnh ảnh của kỷ niệm thong hiện trong đầu như một cơn gi mt trong bầu trời thiu nng. Nhưng giữa y v đứa em trai sẽ khng cn được như ci thời xa xưa nữa. Khi bước chn qua cầu, một nt nghiệt ng thong hiện trn gương mặt rỗ.

      Thế rồi bất chợt một ngy c tin cho hay l thằng em ta đang giữ một chức nhỏ trong ti tại phủ Chikugo, bị nghi ngờ phạm tội ăn trộm v bị tống giam vo ngục Hidari. Lc đ ta đang nhậm một chức nhỏ trong nh lao v biết r cảnh lao t, đau đớn như chnh mnh bị giam cầm. Khi bn với ta về chuyện ny, Shakin chẳng thấy ngại ngng g khi đề nghị: hay l ta ph ngục? Thế rồi b gi Inokuma, c mặt trong lc đ, cũng đốc xi ta lm chuyện ny. Cuối cng sau khi quyết định ta cng Shakin tụ họp năm su tn trong đm đạo tặc, v khng c g kh khăn ngay trong đm ấy đ cứu thot em trai ta. Ta bị thương, ngay đến by giờ cn vết sẹo trn ngực, nhưng điều khng thể qun l lần đầu tin ta đ chm v giết một tn gc ngục. Tiếng tht lanh lảnh v mi mu tanh của người nầy khng thể no ta qun cho được. Đến ngay cả by giờ, trong khng kh ẩm ướt nng nực ny, cảm xc ny vẫn cn trong tri tim ta. V những ngy sau đ, ta v thằng em ẩn nu tại nh Shakin ở xm Inokuma. Một khi đ phạm tội, d c sống lương thiện hay đi lần về cuộc đời bấp bnh, dưới mắt những người cầm cn cn cng l khng c g l khc cả. Nếu bề g cũng chết th sống thm ngy no hay bữa nấy vậy. Với nghĩ đ trong đầu,  Shakin bảo g ta cũng nghe theo. Cng với thằng em trai, ta nhập bọn đạo tặc. Từ đ ta đốt nh, giết người. Khng c một hnh động c n no m ta khng lm. Tuy rằng ban đầu, dĩ nhin ta cn miễn cưỡng, nhưng sau khi đ đi su vo tội lỗi như vậy, khng cn g ngăn cản ta được, v ta bắt đầu niệm rằng Nhn chi sơ tnh bản c.

 Theo bước chn quen, Taro quẹo ở một gc đường. Cạnh ngả tư, c một g đất trn như ngi mộ, chồng chất bằng những vin đ. Trn g đất, hai phiến đ xếp cạnh nhau giống hai ci thp dưới những tia nắng gay gắt của mặt trời trưa h. Dưới chn phiến đ, mấy con thằn lằn nằm phơi nắng, trơ thn hnh đen mu bồ hng. Chắc v kinh sợ bởi tiếng chn của Taro, nn khi bng của y chiếu trn chng, những con thằn lằn chạy tứ tn, nhưng Taro khng tỏ vẻ g để đến chng cả.

      Cng phạm tội, tội ny sau tội khc, ta cng bị Shakin li ko. Ta giết người, trộm cắp, tất cả cũng v nng. Ngay cả chuyện ph nh ngục, ngoi chuyện cứu Jiro, ta lm cũng chỉ v sợ Shakin chế diễu ta giương mắt lm ngơ khng cứu thằng em trai. Ta khng muốn mất Shakin d phải đnh đổi với bất cứ gi no đi chăng nữa.

      Nay ta phải đối đầu với chuyện Shakin đang bị phỗng khỏi tay ta, do chnh Jir, cốt nhục của ta, đứa em trai m ta đ liều cả thn mnh để cứu n. Thật ra cũng khng r Shakin sẽ hay đ bị n phỗng khỏi tay ta. Ta, người khng bao giờ mảy may nghi ngờ tnh yu của Shakin, đ để nng gian du với những người đn ng khc đặng thực hiện những mưu đồ qui c của hai đứa. Ta ngay cả cho php nng gian du với ng cha dượng. Nhắm mắt lm ngơ để nng lm như vậy v tin rằng nng bị m hoặc bởi ma lực quyền lm cha mẹ của ng gi. Nhưng quan hệ tnh cảm giữa nng với Jiro, ta lại nghĩ khc.

Ta v đứa em, tuy tnh tnh c vẻ khc nhau nhưng thật ra cũng chẳng khc l bao. Về khun mặt, cơn bệnh đậu ma bẩy tm năm trước đy đ để lại trn ta những vết rỗ lớn, trong khi đ lại rất sơ si trn khun mặt Jiro. Jiro vẫn giữ nguyn vẻ mặt như lc mới sinh, v Jiro lớn ln cng đẹp trai. Trong khi đ ta mất một con mắt v bệnh đậu ma v trở nn dị hnh. Nếu ta, một tn xấu x v chột mắt, đến by giờ chiếm được tri tim của Shakin (ngay cả cho rằng ta qu tự tin về mnh) nhưng ta chắc chắn chnh l nhờ ở sức mạnh tinh thần của ta. Cn đứa em trai v chung mu mủ, nn c cng một tinh thần như ta. Ngoi ra, so snh với ta,  trước mắt mọi người th n đẹp trai hơn ta, v thật hợp l khi Shakin bị thu ht bởi một người như Jiro. Hơn nữa, cũng như ta đứng trước Shakin, ta khng tin Jiro c thể cưỡng lại dược sức quyến rũ của nng. Bao giờ ta cũng mang mặc cảm với gương mặt xấu x, nn chuyện tnh i ta khng thiết tha cho lắm. Thế m ta đ yu Shakin cuồng nhiệt biết chừng no. Nn chi, Jiro l người biết mnh đẹp trai như vậy lm sao khng chịu đp lại lời tn tỉnh đường mật của nng! Khi ta nghĩ về chuyện ny, ta thấy hai người đi lại với nhau l c l, nhưng chnh v ta thấy khng c g v l m ta đau khổ. Em trai ta sẽ cướp Shakin khỏi tay ta. N sẽ chiếm đoạt trọn vẹn con người Shakin, v tới một lc no đ, chắc chắn n sẽ ra tay. Ồ, khng những ta mất Shakin m ta cũng sẽ mất cả thằng em trai nữa. Ta sẽ c một kẻ th tn Jiro. Ta, ta sẽ khng tha thứ cho kẻ th của ta, v kẻ th của ta cũng khng hề ban cho ta cht n huệ no, v ta, ta cũng khng ban n huệ cho kẻ th của ta. Như vậy, ta đ biết chắc hai đứa ta sẽ đi đến đu, một l ta giết đứa em trai của ta hay ta sẽ bị n giết....

      Mi người chết xng ln mũi khiến Taro kinh hong. Ci chết trong tri tim hắn khng c mi. Nhn xung quanh vng phụ cận khu phố Inokuma, y thấy những xc trần truồng dưới hng dậu mắt lưới, hai xc chết của hai đứa trẻ đ thối rữa, quẳng chồng ln trn nhau. C lẽ hai ci xc đ bị mặt trời thiu đốt, tại một vi nơi trn lớp da đ đổi mầu trơ phần thịt nho như bệt hồ tm ngắt, một đm nhặng xanh, nhiều khng kể xiết, bu trn hai xc chết. Khng những chỉ c thế, dưới mặt một đứa trẻ p sấp trn đất, một đn kiến đang nhanh chn bu lại. Taro cảm thấy trước mắt y hiện ra tương lai của chnh mnh, v v tnh, y cắn mạnh mi dưới.

      Đặc biệt l những ngy gần đy, Shakin trnh mặt ta. Thản hoặc khi gặp nhau, nng khng khi no tỏ vẻ hoan hỉ. Những lần mặt đối mặt, nng hằn học với ta, v những lần ấy ta thường nổi nng, đnh đập nng, c khi đ nng. Nhưng ngay cả khi đnh đập hay đ nng, ta c cảm tưởng l chnh ta hnh hạ ta. Đng l v l. Cả cuộc đời 20 thanh xun của ta nằm trọn trong đi mắt Shakin. V vậy mất Shakin l mất chnh mnh, c khc g đnh mất tất cả những năm thng lm người của ta. Mất người yu, mất đứa em, cng một lc ta mất cả chnh ta. C lẽ đ đến lc, ta mất cả...

      Cn đang nghĩ ngợi lin min về chuyện ny th Taro đ bước tới ngưỡng cửa nh b gi ở xm Inokuma. Khung cửa ra vo treo một tấm vải trắng; mi thy chết cũng đ bắt đầu lan tới nơi đy. Bn cạnh cửa ra vo l cy sơn tr, bng l xanh đậm rủ xuống, tuy khng l bao nhiu nhưng cũng che mt được khung cửa sổ. Đ bao lần hắn vo nh, đi qua dưới cy sơn tr, nhưng kể từ lần ny....?

       Taro đột nhin cảm thấy mệt mỏi, một niềm thương cảm xm chiếm ci lng,  nước mắt muốn trn, yn lặng bước tới ngưỡng cửa. Đng lc đ, từ trong nh thot ra tiếng tht của một người đn b, xen lẫn với tiếng của lo gi Inokuma, chi tai g. Nếu đ l Shakin, g khng thể bỏ mặc được. Tay vn cao tấm vải ngưỡng cửa, g vội v bước vo pha trong căn nh lờ mờ tối.

4

      Jiro, lng nặng trĩu, chia tay b gi Inokuma, đếm từng bước leo ln bậc đ cổng cha Ryuhon. Leo tới những cột trn, trc sơn son đy đ, y ngồi bệt đt như mệt mỏi. Nắng hạ bị ngăn bởi mi ngi nh ra trn cao, nn ci nng nực khng lọt vo bn trong cha. Nhn vo pha sau, trong nh sng lờ mờ, y thấy tượng Kim Cương lực sĩ  đứng trn ta sen mầu xanh, tay tri dơ ci chy gỗ, ngực bức tượng bm đy phn chim n, lặng lẽ canh gc khun vin cha trong buổi trưa h. Jiro từ khi đi tới chỗ ny mới bắt đầu cảm thấy c sự bnh tĩnh, tm tr trầm tư được về tnh cảm của mnh.

      nh sng trắng la con đường trước mắt, chiếu trn đi cnh những con n lượn đi lượn lại như những miếng vải sa đen lng.

       Một người đn ng trong bộ o chiến mu trắng, cắp một văn thư nẹp bằng tre xanh, che đầu bằng một ci d lớn, bước chậm chạp v ci nắng hạ, khi đi qua rồi, pha đằng xa cho đến cuối bức tường bằng đất, khng thấy c lấy một bng rm.  

      Jiro rt ci quạt dắt bn hng, lấy ngn tay mở từng ci sống quạt mầu vng đậm, rồi lại đng  từng sống quạt một, đồng thời hồi tưởng về những chuyện lin quan giữa y v người anh.

      Sao ta lại khốn khổ như vậy? Người anh độc nhất nhn ta như một kẻ th. Mỗi lần gặp nhau v ta ni chuyện th anh ấy lại mập mờ trả lời v cắt ngang cuộc ni chuyện. Thật ra khng phải khng v l nếu nhn trạng huống hiện tại giữa ta v Shakin, nhất l  mỗi khi gặp người đn b ấy, lc no ta cũng cảm thấy mnh c lỗi với anh. Ngoi ra, sau khi đi gặp nng, ta lại buồn, thương anh, lại khc m thầm rất lu. Một lần, ta đ nghĩ đến việc rời bỏ xứ đi về miền đng, khng một lời từ gi, để mặc anh ấy v Shakin. Như thế th anh của ta sẽ hết ght ta v ta sẽ qun được Shakin. Với định ny trong đầu, mỗi lần tới gặp anh, nghĩ rằng c lẽ đy l lần từ gi m khng thổ lộ cho anh th anh lại đối xử lạnh nhạt với ta, v khi ta gặp Shakin, th ta lại qun ngay chuyện đ quyết tm. V sau những lần như vậy, ta lại tự trch mnh.

      Nhưng anh ta lại khng biết đến nỗi khổ của ta; anh ấy coi ta như một kẻ th trong tnh yu. Nếu anh ấy hnh hạ ta th cũng được đi; nếu anh ấy phỉ nhổ vo mặt ta, th cũng được đi, v trong những trường hợp ấy, nếu anh ấy c phải giết ta, th cũng được đi. Ta muốn anh ấy biết rằng ta tự ght mnh thậm tệ về nhn cch bậy bạ của ta, v ta đồng tnh với thi độ của anh ấy biết chừng no. Thế l đủ nếu anh hiểu được tm tnh của ta, v ta c thể chết dưới bất cứ hnh thức no, chỉ cần được chết dưới tay anh l ước nguyện của ta, cn hơn l đau khổ như lc ny. Thật sung sướng nếu được chết ngay by giờ.

      Ta yu thưong Shakin, đồng thời cũng ght cay ght đắng nng. Cứ nghĩ đến tnh tnh hay thay đổi của người đn b ny m ta lại nổi giận. Ngoi ra nng cn ni dối như cuội, lại nữa ngay cả khi anh ta v ta cn đang lưỡng lự th nng đ thẳng tay tn nhẫn giết người khng mảy may xc động. Nhiều khi ta chằm chặp nhn khun mặt dm đng trong lc nng ngủ, v tự hỏi tại sao mnh c thể bị quyến rũ bởi một người đn b như vậy, nhất l khi ta thấy nng dễ dng trao thn cho những người đn ng chưa hề quen biết; ta cảm thấy ngay cả ta c thể giết được nng với chnh tay ta. Ta th ght Shakin lm sao. Nhn vo đi mắt nng, ta cng cảm thấy mỵ lực của nng. Khng ai c thể c một tm hồn nhơ nhớp v một thn hnh tuyệt mỹ như nng.

      Anh ta dường như khng hay ta ght nng. L do l anh của ta, hầu như khng  chn ght ci tm địa th vật của nng giống như ta. Tỷ dụ như khi nhận xt mối lin lạc giữa nng v những người đn ng khc, nhn quan của anh ta v ta hon ton khc nhau. Anh ta giữ im lặng khi thấy nng đi với bất cứ một người no, như thể anh ấy cho php nng c những ci hứng bất chợt v coi những hứng bất chợt ny chẳng qua chỉ l những thị hiếu thoảng qua. Nhưng ta, ta khng thể lm như thế được. Đối với ta, sự kiện Shakin lm nhơ nhớp thn thể nng cũng cng nghĩa với chuyện nng lm nhơ nhớp tm hồn nng, khng chỉ l lm nhơ nhớp tm hồn m cn hơn cả thế nữa; v dĩ nhin, ta khng thể cho php tm tr nng nghĩ về những người đn ng khc. Cn đau đớn hơn nữa l nng trao tấm thn trần truồng cho những người đn ng khc. V vậy ta cũng ganh ght với cả anh ta. Trong tnh cảm thương hại của ta đối với anh, c chứa đựng tnh cảm ganh ght. C lẽ v nghĩ như vậy, nn quan điểm của anh ta v của ta khc nhau. V chnh điểm khc nhau ny lại cng gy kh khăn cho mối tnh huynh đệ....

      Mơ mng nhn ra pha ngoi đường, Jiro trầm ngm trở lại trong đầu những vấn đề ny. Đột nhin, c tiếng cười ồn o, chấn động khoảng khng kh ngật ngừ của nắng hạ, từ một nơi no đ dọc trn con đường. Rồi tiếng cười chi tai của một người đn b, v tiếng ni ngọng ngịu của một người đn ng, bất cần c ai nghe, đối thoại tiếp cu chuyện đa tục tĩu. Jiro dắt ci quạt vo thắt lưng, đứng dậy.

      Người đn ng mặc bộ y phục ngy lễ, vẽ m hnh cy phong v cy hoa đo, đội ci mũ chp mềm mầu đen, vnh vo đeo một thanh kiếm. G đn ng chừng ba mươi, hnh như đ qu chn. Người đn b mặc một o kimono m hnh mầu hoa c trn nền trắng, đội một ci nn che mảnh sa. Cứ nghe giọng ni v hnh dng th biết đng ngay l Shakin.

Jiro bước xuống bậc thang đ, cắn mi, liếc sang một bn. Hai người hnh như khng thấy anh ta

      - ny, qun chuyện nầy l em khng chịu đu đấy.

      - Chắc chắn rồi. V chnh tớ đ nhận lời đằng ấy, cứ yn ch bnh chn như vại.

      - M ny, em liều cả mạng em đấy nh. V thế em mới nhắc anh  nhiu đ cho chắc ăn.

G đn ng, mở ci miệng lưa thưa ru đỏ cười rộng ngoc đến nỗi nhn thấy cả cổ họng, lấy ngn tay quệt m Shakin

      - Cả mạng của tớ nữa chứ.

      - Anh ăn ni thực l hay.

Hai người đi qua trước cổng cha, đi xuống về pha ngả tư m trước đấy t lu Jiro đ chia tay với b g Inokuma. Hai người đứng đ một chặp, ve vn nhau ai nhn cũng khng biết ngượng, v tiếp tục giỡn cợt. G đn ng rẽ gc đường, đi mất ht về pha đng. Người đn b cũng quay lại, vẫn khc khch cười, đi trở về pha Jiro đang chờ dưới chn bậc đ. Ở đ, Jiro với tnh cảm vui sướng hay mắc cỡ hộ cho, cũng chẳng r, bẽn lẽn như một đứa trẻ đn chờ cặp mắt đen to đang nhn y dưới lớp sa.

      -Ny vừa rồi c nhn ci g ấy chứ? Shakin hỏi, cười cười, vừa vn mảnh sa lộ khun mặt lấm tấm mồ hi.

      - Khng, khng để  !

      - Ci g ấy...hy ngồi ở đy ci đ.

Vai kề vai, hai người ngồi dưới chn bậc thang bằng đ. May nhờ một cy tng đỏ ngoi cổng cha, thn cy gầy, khc khủyu che xuống cho bng mt.

      - G ấy l một samurai đằng nh quan n Fujiwara đấy.

Shakin ni vậy, ngồi xổm trn bậc đ, tay giở ci nn. Đ l một thiếu nữ chạc 25, 26, dng người tầm thước, chn tay uyển chuyển nhanh nhẹn như một con mo. Gưong mặt nng l tập hợp của một vẻ man dại dị thường v một sắc đẹp lạ lng. Vầng trn thấp, đi m bầu, hai hm răng tươi tắn, đi mi khu gợi, cặp mắt sắc, v đi lng my kiu kỳ- tất cả vẻ đẹp đ khng c thể c tất cả trn một người, m kỳ lạ thay, nng c cả. Khng c lấy một điểm bất ton no trn người nng, v điều kỳ lạ nhất l mi tc nng xa trn đi vai, v nh sng chiếu trn tc mầu xanh v mầu đen lẫn lộn, ta c thể ni l tc nng chẳng khc no lng của chim quạ. Hắn cảm thấy vẻ yu kiều nhn đi nhn lại vẫn khng suy suyển cht no của người đn b ny tự dưng c ci g đng ght.

      -Thế th g l một trong những tnh nhn của c hở?

Shakin hp mắt cười, lm như ngy thơ, lắc đầu :

      - Khng c ai ngu như hắn. Thiếp ni g hắn cũng nghe theo như con ch, nhờ đ m thiếp r mọi điều...

      - R ci g kia chứ?

      - Cn ci g nữa, th lại tnh hnh nh quan n Fujiwara. G ấy bp xp lắm. Ngay trước đy tức th g c ni cho nghe chuyện đằng đ họ mua ngựa mới đy, thiếp nghĩ sẽ để Taro ăn trộm con ngựa ny. G ni l con ngựa ba tuổi gốc gc từ Michinoku. Ni chung th đề nghị tốt chn.

      - Ờ đng như vậy, đối với anh ti, th muốn của c l một mệnh lệnh.

      - Ci anh ny, thiếp l cha ght thi ghen tung. Lại nữa anh lại ghen với Taro, dẫu rằng lc đầu thiếp cũng c nghĩ một cht về anh ấy, by giờ th chẳng c g cả.

      - Thế th một ngy no đ c cũng sẽ ni như vậy về ti nhỉ?

      - Thiếp đu biết đến chuyện đ.

Shakin lại cất cao giọng cười

      - Nổi giận rồi hở?, thế th để thiếp ni nghe: chuyện đ sẽ khng hề xẩy ra, được khng ?

      - Trong tri tim c l một nữ quỷ dạ xoa.

Jiro cau my, nhặt hn đ cạnh chn, nm ra xa

       -C lẽ thiếp l nữ quỷ dạ xoa. Thế nhưng đi phải lng con nữ quỷ dạ xoa ny, th đng l quả bo của anh. Nếu m anh cn nghi ngờ th thiếp cũng chẳng biết ăn ni lm sao được nữa.

Trong khi ni những lời ny, Shakin để mắt nhn chằm chặp con đường một lt, rồi đột nhin nng đưa mắt nhn Jiro, một nụ cười lạnh thong hiện trn đi mi.

      -Nếu anh nghi ngờ thi qu như vậy, thiếp sẽ ni anh nghe điều ny

      - Điều tốt hở ?

      -Tốt chứ!

Người đn b để mặt nng st mặt Jiro. Mi son phấn ha với mi mồ hi thong đưa ln mũi Jiro, anh chng cảm thấy như c một kch động mnh liệt lm ngứa ran cả người, phải quay mặt đi hướng khc.

-Thiếp đ ni với lo ấy mọi điều.

-Ni ci g ?

-Thiếp tiết lộ l mọi người tối nay sẽ đến tấn cng nh quan n Fujiwara.

Jiro khng dm tin l g nghe được những lời ny. Gic quan g vừa bị kch tnh đến t liệt đ dn ra ngay. Nghi ngờ, g quay lại nhn mặt người đn b :

      -Lm g m phải kinh ngạc như vậy. Chả c điều chi quan trọng cả.

Shakin hạ thấp giọng, lấy giọng khinh bỉ.

-Thiếp ni với lo như sau  phng em ngủ st ngay hng cy thng tuyết liền với con đường ci. Tối qua, pha ngoi hng cy, em nghe một vi người, c lẽ l những kẻ cướp, vo khoảng 5,6 tn, bn định sẽ tới ph chỗ của anh, ngoi ra chng bn định đnh ngay tối nay. Thiếp ni : em ni với anh v em thương anh, nếu anh khng phng bị cẩn thận, sẽ nguy hiểm. Thiếp ni như thế.V vậy c lẽ bọn họ đ chuẩn bị sẵn sng cho tối nay. Lo ấy hiện nay dang đi tụ tập bạn b. Thiếp chắc l bọn họ sẽ c được vo khoảng 20 hay 30 samurai.

-Tại sao c lại vẽ chuyện ra như vậy ?

Jiro tỏ vẻ kh chịu, bối rối nhn cặp mắt nng

-Thiếp chả vẽ vời g cả.

Shakin, tỏ vẻ khng bằng lng, cười nhẹ. Tay tri nng nhẹ nhng vuốt ve tay phải Jiro, nng tiếp :

-Thiếp lm cũng v anh

-V ti ?

Khi ni ra những lời ny, Jiro cảm thấy một nỗi lo sợ. Thế th trời đất no nữa.  

-Cn khng hiểu nữa hả ? Nếu mnh ni với Taro v yu cầu anh ấy trộm con ngựa, d bằng cch no anh ấy một mnh cũng khng thể lấy được. Nếu những người khc gip vo th hợp lẽ hơn. Xong việc l thiếp v anh sẽ mi mi cng nhau.

Jiro cảm thấy như ton thn bị dội nước lạnh.

-Thế th mnh giết anh ấy cn g ?

Shakin tay nghịch ci quạt, ngy thơ gật đầu :

-Giết anh ấy th xấu lắm sao ?

- Khng những xấu- m cn lừa anh ấy vo trng

- Thế th anh khng thể giết anh ấy được hả ?

Jiro cảm thấy đi mắt Shakin như mắt con mo hoang xăm xi nhn g, v trong đi mắt nng thot ra một sức mạnh gh rợn, v dần dần ch g hnh như bị t liệt.

      -Thế nhưng thật l hn nht.

      - Tuy hn nht nhưng khng lm sao được.

Bỏ ci quạt, Shakin hai tay nắm tay phải Jiro. Jiro ni:

      - D như vậy, chỉ c một mnh anh ấy, nhưng khng c l do g đặt tất cả anh em khc vo tnh trạng nguy hiểm.

Ngay cả khi ni như vậy, Jiro nhận thấy mnh đ thua cuộc. Người đn b giảo hoạt ny khng khi no lại bỏ rơi cơ hội đ :

      -Giết một người thi th anh lại chịu , tại sao?

Jiro, lấy tay ra khỏi tay Shakin, đứng dậy, thay đổi sắc mặt, im lặng đi lại trước Shakin.

      -Nếu giết anh Taro l đng th giết thm vi người trong bọn nữa đ sao đu !

Shakin ngước mất nhn khun mặt Jiro, ni một cu.

      Jiro hỏi nng: Thế cn b cụ th sao?

      -Nếu b c chết, th cũng l đến lc chết..

Jiro dừng lại, nhn mặt Shakin, thấy trong đi mắt nng le ra nh khinh miệt v đam m, rực ln như l than hừng chy.

      -V anh, thiếp c thể giết bất cứ ai.

      Trong những lời ny c g như con b cạp chch vo người. Jiro một lần nữa thấy sợ rng mnh. 

      -Thế nhưng l anh ấy.

      -Thế thiếp khng hy sinh cả cha mẹ thiếp hay sao?

      Đp lời như vậy, Shakin, nhn xuống, v đột nhin nt mặt đang căng thẳng như trng hẳn lại, nng để rơi những giọt nước mắt trn ct nng bỏng, phản chiếu nh nắng.

      -Thiếp đ ni với lo ấy rồi, by giờ khng thể lấy lại được-nếu chuyện ny đổ vỡ ra  th thiếp-thiếp c lẽ bị giết bởi anh em đồng bọn, hay ngay cả anh Taro.

      Nghe những lời ngập ngừng của nng, ci hng kh giữa cơn tuyệt vọng nổi ln trong thm tm Jiro.Y ti mặt, chết lặng, quỳ trn đất, nắm chặt, đi bn tay của Shakin trong hai tay lạnh ngắt. Cả hai cng im lăng, siết chặt tay nhau như đồng tnh định khủng khiếp.

5 

      Taro nng mn vải trắng, bước vo nh, kinh ngạc trước quang cảnh khng ngờ. Nhn quanh, trong một căn phng hẹp, ci cnh cửa ko thng với nh bếp, ng đổ trn một tấm bnh phong xếp bằng gỗ trong gc, đồng thời ci chn bằng đất nung để đốt hương muỗi bị bể lm hai, lăn trn sn v tro vi tứ tung; phần l cy thng xanh cn lại vẫn tiếp tục chy. Một đứa dầy tớ gi mập trạc 16, 17, sắc da xấu, đầu tc bối x dnh đấy tro, đang ở trong tay một l gi hi đầu, mập ph v qu rượu ch; mảnh quần o tồi tn che pha trước xộc xệch, c gi vừa lấy chn đ, vừa ht. Tay tri nắm chặt tc c gi, tay phải dơ cao, cầm một ci bnh rượu mẻ vnh, lo cố gằng đổ một thứ nước mầu đen tro qua hai đi mi c gi. Nước mầu tro khng vo mồm, m chảy ra ngoi trn mặt, trn mắt, trn mũi c gi. Lo gi cng cố dng sức buộc c gi uống một giọt, lo cng trở ln bực mnh. C gi khng hề uống một giọt, v mặc dầu tc c nng bị giữ thật chặt, c ta giẫy dụa ci đầu đến nổi tc của c như sắp bị bứt đứt ra. Tay với tay, chn với chn rối rắm, lẫn lộn lung tung. Taro từ ngoi sng đột nhin bước vo trong phng tối, khng phn biệt được ai l ai, nhưng thoạt trng, y đ biết hai người l ai. Khng chần chờ, Jiro bỏ đi dp rơm bện, nhẩy vo căn phng xo trộn. Ngay lập tức, g nắm tay phải lo gi, giật ci bnh rượu ra khỏi tay khng cht kh khăn, gầm ln:

      -Lo đang lm g vậy.

Lời ni lanh lảnh của Taro bị cắt ngang ngay bởi cu trả lời của lo gi:

      -Chớ cn mầy th sao?

      -Tao hả, tao đang lm ci chuyện ny.

Taro nm ci bnh, gỡ tay lo gi ra khỏi tc c gi., rồi dơ cẳng đ lo g rơi trn ci cnh cửa ko. Akogi chắc phải kinh ngạc về hnh động gip đỡ khng ngờ. Bối rối, c ta b ba bốn thước, rồi ngẩng ln nhn lo gi đang ng ngửa. C ta quay về pha Taro, chắp hai tay như thể đang lậy trước tượng Phật, run rẩy, ci đầu. Đng lc đ, khng kể g đến hnh dạng nhếch nhc, lch qua bức mn trắng, chạy chn đất ra ngoi hin. Taro đ thm lần thứ hai lo gi Inokuma khi lo hung dữ dợm đuổi theo c gi, v khi lo ng sấp trn đm tro, đang thở hổ hển, c gi đ chạy ra khỏi dưới cy sơn tr, pha nam căn nh.

      -Bớ người ta, cứu ti. Đồ giết người.

Lo gi go to ln. Sinh lực lc trước mất sau khi ng ngang người trn ci cửa ko, lo định trốn vo trong bếp. Taro nhanh tay với cnh tay di như khỉ, nắm chặt ci cổ o chiến mầu vng lạt, di lo gi xuống.

      -Đồ giết người, đồ st nhn. Cứu ti với. Đồ giết cha.

      -Đồ đin, ai m thm giết my?

Taro cất tiếng cười lớn khinh bỉ, vừa ấn lo gi xuống dưới đầu gối. Cng lc, nghĩ muốn giết lo cuồng nhiệt nổi ln trong tm tr Taro đến nỗi kh m đ nn. Giết lo dĩ nhin đối với hắn khng c g kh khăn. Chỉ cần một nht- nếu hắn chỉ cần chm một nht sau gy, chỗ da đỏ hỏn v mềm nhẽo, thế l xong.

 Khi chỗ đầu kiếm chĩa xuống trn tatami, Taro tưởng tượng g  cảm thấy nỗi đau khổ của thn xc đến gần ci chết, v khi rt lưỡi kiếm ra, g ngửi thấy mi mu tun ra. tưởng  ny khiến g đưa tay về chui kiếm quấn dy liễu.

      -Ni lo. Ni lo. My khi no cũng nghĩ đến chuyện giết tao. Cứu ti với. Ai cứu ti với. N giết ti, n giết bố n.

 Như nhn thấu suốt tim Taro, chống cự một cch tuyệt vọng, lo gi Inokuma go tht, cố nhẩy ln.

      -Tại sao my lại đối xử với Akogi như vậy? Ni cho tao biết l do. Nếu khng ni..

      -Tao sẽ ni. Tao sẽ ni. Tao sẽ ni cho my. Ngay cả tao ni xong, tao biết my, my cũng sẽ giết tao.  

      -Đừng c lắm lời. Ni hay khng th bảo.

      -Tao sẽ ni, Tao sẽ ni. Tao sẽ ni cho my. Nhưng trước hết hy thả tao ra. Tao khng thể mở miệng v tao bị nghẹn.

      Taro lm như khng nghe, tức giận cao giọng nhắc lại với giọng dọa nạt:

      -Ni hay khng ni?

      -Tao sẽ ni

      -Đừng lắm lời. Ni hay khng?

      -Tao sẽ ni.

Lo gi Inokuma ni với một giọng miễn cưỡng đồng thời lc no cũng chống lại Taro.

      -Tao sẽ ni cho my. Chỉ l tao đang cố p n uống thuốc. Nhưng ci con đin Akogi nhất định khng chịu uống. V vậy tao mới phải đối ph với n c cht nặng tay. Đ l tất cả điều tao đang lm. Với lại, khng những chỉ c thế-đấy l b n chế thuốc. Tao khng biết g về chuyện ny hết.

      -Thuốc? Đấy l thuốc ph thai phải khng? Ngay cả nếu n đin khng, nhưng dng đến tay chn với đứa con gi khi n khng muốn, thật l thất đức.

      -Đng như tao thấy. My bắt phải ni, nay tao đ ni, nhưng my cn muốn giết tao. My l thằng giết người. Thằng tồi bại.

      -Ai ni l tao muốn giết my?

      -Nếu my khng muốn giết tao th tại sao tay lại đang để trn chui kiếm? Lo gi la ln, quay ci đầu hi ướt đẵm mồ hi, mắt nhn ngước ln, mp miệng si nước bọt. Taro giật mnh. Nếu ta muốn giết lo, đng l lc ny đy- tưởng ấy thong qua trong đầu. Khng nghĩ ngợi g khc, lấy sức dựa vo đầu gối, tay nắm chui kiếm, Taro nhn vo ci gy lo gi. Pha sau gy, lưa thưa phủ vi sợi tc mầu xm, hiện r ra hai đường gn trn ln da đỏ nhăn nheo nổi gai ốc. Khi Taro nhận thy ci gy ấy, tự nhin y nổi lng thương hại.

      -Thằng giết người. Thằng giết cha. Thằng ni lo-Thằng giết cha.

Tiếng ht của lo gi Inokuma cng lớn cho đến lc lo nhổm phắt dậy từ đầu gối Taro. Sau khi đứng dậy, lo ẩn mnh sau ci cửa ko đổ, mắt nhn lo lin xem chừng c thể chạy được nếu c một cht xu cơ hội. Khi Taro nhn bộ mặt xảo quyệt của lo với đi mắt mo m, ci mũi đỏ sưng phồng, g hối hận đ khng giết lo. Nhưng dấn dần g nới tay thả chui kiếm, mi nhếch một nụ cười nhạt như thương hại chnh mnh, v miễn cưỡng ngồi xuống trn ci chiếu cũ gần bn.

      - Đầu của mầy thật khng xứng đng với lưỡi kiếm của tao.

      -Nếu my giết tao th đng l giết cha.

Lo gi Inokuma, lần ny cảm thấy an ton, dần dần từ pha sau tấm cửa ko, đi dần ra ngoi. Yn lặng, lo ngồi quỳ đầu gối cng trn một chiếc chiếu với Taro.

      -Nếu tao giết my, tại sao lại như giết cha? Taro hỏi, mắt nhn về pha cửa sổ m như nhổ một vật bẩn thỉu ra khỏi miệng. Qua cnh cửa sổ, đng khung một mảnh trời hnh vung, hiện ra cy sơn tr, l tắm trong nh nắng, phần đỉnh cy chụm lại những mầu xanh l cy từ nhạt sang đậm.

      -C thể l giết cha, tao ni cho my l do. Shakin l đứa con ghẻ của tao. Như vậy th my cũng như con tao.

      -, thế th lo lấy con lm vợ th thế no? l con th hay l người?

Lo gi đưa mắt nhn ci tay o bị rch trong cuộc vật lộn trước đy, lải nhải ni:

      -Ngay th vật cũng khng giết cha mẹ.

Taro nhếch mi, cười khẩy:

      -My vẫn bẻm mp như mọi khi.

      - Bẻm mp l thế no no ?

Lo gi Inokuma lập tức xấc xược nhn vo mặt Taro, nhếch miệng cưới chế diễu:

      -Thế th tao hỏi my, my c tin tao l cha my? my khng thể tin rằng tao l cha my?

      -Khng cần phải hỏi.

      -My khng thể tin?

      -Khng, khng thể được.

      -My thật l một thằng kiu ngạo. Ny nh, Shakin l đứa con ring của vợ tao với ng chồng trước. N khng phải chnh l con tao, nhưng tao phải coi Shakin như l con tao v tao lấy mẹ n, như vậy my phải coi tao l cha my v my lấy Shakin lm vợ. Nhưng v my khng coi tao l cha. Khng những v my khng nghĩ như vậy, nhưng theo như chuyện xảy ra, my lại đnh tao, c đng khng? Với l do g m my ni l tao nghĩ Shakin l con tao? C g l xấu khi tao coi n như vợ? Nếu tao l một con vật v tao ngủ với Shakin th my khng l con vật khi my muốn giết bố mẹ my ?

Mắt lo gi sng ln với vẻ đắc thắng, lấy ngn tay trỏ nhăn nheo chỉ vo Taro v tiếp tục ba hoa:

      -No, tao khng c l? hay mầy khng c l? Khng biết liệu ngay cả my c hiểu được những điều ấy chăng? Tao v b lo c tnh vời nhau từ hồi tao cn lm một chn vệ binh hạ cấp. Tao khng biết b ấy nghĩ thế no về tao, nhưng tao biết chắc một điều l tao thương yu b ấy.

      Taro khng bao giờ nghĩ c thể nghe những lời đ từ miệng lo gi su rượu, quỷ quyệt ny. Khng-đng hơn l y nghĩ khng biết c thật hay khng lo gi cn c được những tnh cảm thường tnh. Lo gi Inokuma đ yu b gi Inokuma, v được yu trở lại- nghĩ đến điều ấy, Taro cảm thấy trong đầu c một sự rung động thong qua lm g sắp mỉm cười.

      -Sau đ tao biết b ấy c một tnh nhn.

      -Thế th b ấy ght my phải khng?

       -D bả c tnh nhn nhưng bả c ght tao hay khng th chả c bằng chứng g cả....m nếu cu chuyện ny lm chối tai my th thi, tao khng ni nữa.

Vẻ mặt của lo gi Inokuma thật nghim trang khi lo ngừng lại, nhưng ngay đ,  lết bằng đầu gối qua trước mặt Taro, nuốt nước bọt, tiếp tục:

      -B vợ tao lc đ c mang với người tnh. Chuyện đ cũng chẳng c g lạ. Nhưng chuyện lm tao ngạc nhin l sau khi b ấy sinh đẻ xong th biệt tch. Điều tra mới biết hoặc b ta chết v bệnh dịch, hay l đi xuống miền Tsukushi (5). Theo như chỗ tao được nghe sau ny- b ấy ở một thời gian với người b con tại Nara-zaka (6). Từ khi đ, tao chẳng thiết sống g cả. Tao uống rượu, cờ bạc. Rồi tiếp đ, c người mời, tao nhập bọn đi ăn trộm dễ dng. Nếu tao ăn trộm hng tơ lụa, th c tơ lụa mặc; nếu tao ăn trộm hng vải  lại c vải mặc ; nhưng tao chỉ nghĩ tới c mỗi b vợ. Mười năm tri qua, mười lăm năm sau khi b ấy ra đi, trước khi tao gặp lại b.

      Cho đến lc đ, lo gi ngồi cng trn cng một chiếc chiếu với Taro, kể chuyện, c lẽ dần dần lo mệt mỏi, trong một khoảnh khắc, những giọt nước mắt rơi trn m, v tuy lo mấp my miệng, nhưng khng ni được lời no. Ngước một con mắt, Taro nhn lo gi sụt sịt, như thể lo đ trở thnh một người no khc.

-Khi chng tao gặp lại nhau th b ấy khng cn l người đn b của độ xa xưa. Tao, tao cũng vậy, khng cn l người của ngy trước nữa. Nhưng khi tao nhn đứa con ring của b, Shakin- tao thấy n giống hệt vợ tao hồi xưa, tựa như người vợ trẻ của tao đ trở về. Rồi tao nghĩ rằng nếu tao xa vợ, tao cũng phải gi biệt Shakin. Để khỏi phải cch biệt Shakin, tao phải ở với vợ tao. Được đi- thế rồi tao cưới lại người đn b lớn tuổi. Quyết định như vậy, tao cất ci nh ngho nn ny tại Inokuma....

      Lo gi Inokuma d st khun mặt khc mếu mo gần mặt Taro, khi lo kết thc cu chuyện với một giọng đầy nước mắt; một mi kh chịu nồng hơi rượu, m mi đến lc đ Taro khng để , tỏa ra trong khng kh quanh hai người. Taro li lại, dấu mũi sau ci quạt.          

      -Thế rồi, người vợ của thời xa xưa, người đn b m tao thương yu đến độ c thể hy sinh cả sinh mạng, th by giờ l Shakin của ngy nay. My gọi tao bằng tn g, hoặc giả tn một con th vật cũng được. My ght tao như thế hả? Nếu my ght, giết tao đi th cũng được- My giết tao by giờ cũng được. Nếu my giết tao, tao thật thỏa mn. Nhưng my khng biết rằng giết cha mẹ, như tao, l hnh động của một con th? Th vật giết th vật - thật l khi hi.

      Khi nước mắt đ ro, lo trở lại rầu rĩ v lăng mạ. Lo vẫy vẫy ngn tay trỏ nhăn nheo:

      -Th vật giết th vật. Giết tao đi. My l một thằng hn.

Lo ph ln cười:- v chnh my đ nổi giận lc trước đy khng lu khi tao muốn cho con Akogi uống thuốc, thế th chnh my lm con Akogi c bầu. Nếu my khng l một con th th ai l một con th?

      Cảm thấy ngay chnh mnh cũng bi nguy hiểm v ăn ni như vậy, lo gi nhẩy li lại pha sau ci cửa ko bị đổ, v c định chạy trốn, lc no cũng nhăn ci mặt đng ght tm bầm. Taro khng muốn bị lăng mạ như vậy, tự km lại, đứng dậy, tay nắm chui kiếm. Rồi nhanh miệng nhổ nước bọt vo mặt lo gi:

      -Ny để tặng cho giống cầm th như mầy.

      -Đừng c gọi tao l th vật. Shakin khng những l vợ của my, cũng l vợ của Jiro nữa đấy chứ ? Ăn cắp vợ của em, my cũng l một con th.

Taro, lần thứ hai, lại hối tiếc đ khng giết lo gi. Đồng thời g cũng sợ trong lng nổi ln muốn giết người. Con mắt sng ln như lửa, khng ni g, g lấy chn đ vo tấm chiếu vừa mới ngồi, v dợm bỏ đi. Nhưng lo gi Inokuma vung vẫy ngn tay trỏ, tun ra những lời lăng mạ:

      -My c nghĩ l cu chuyện c thật? Lo tuốt - về ci chuyện b gi l người yu của tao- cũng lo- những g tao kể về Shakin, coi như Shakin l người vợ, cũng lo.  Hiểu chưa? Lo tot hết. Ngay cả nếu my muốn trch tao, my cũng khng thể trch được. Tao l một thằng ni lo. Tao l một con th. Tao l một tn đ hn xấu xa m my khng giết được.

      Để thốt ra những lời chửi rủa thậm tệ, lo gi dần dần trở nn thiếu mạch lạc. Nhưng dồn tất cả nỗi ganh ght trong đi mắt đục ngầu, lo dậm chn, tiếp tục thốt ra những lời v nghĩa. Bị tấn cng bởi một cảm gic căm th kh m chịu đựng được, Taro bịt hai tai, vội v đi khỏi căn nh Inokuma. Mặt trời đ ngả về ty, những con n vẫn bay lướt trn khng trong nắng ngoi trời.

      -Ta đi đu by giờ?

Ra ngoi, Taro v tnh ci đầu khi g nhớ lại l do tại sao trước đy khng lu g tới Inokuma: g muốn được gặp mặt Shakin, nhưng g khng biết đi đu để gặp được nng.

      -Hm..ừ th ta đi đến cổng Rashomon v chờ tới chiều tại đ.

      Với quyết định ny, thật ra, g muốn che dấu phần no ước muốn gặp Shakin ở đ. G nhớ lại hồi sau ny, Shakin thch mặc quần o đn ng vo ban đm mỗi khi nng đi ăn trộm, v tất cả quần o cng vũ kh được bỏ vo trong những bọc bằng da dấu tại nc cổng Rashomon. Sau khi đ quyết định, g bước những bước di dọc theo con đường nhỏ về pha Nam. Rồi quặt về pha Ty tại đường Sanjo (đường số 3), đi xuống đường Shijo (đường số 4) ở bờ bn kia của sng Mimito.

      Cho tới khi g đi ra tới con đường chnh tại Shijo th c sự thể xẩy ra. Tại đ, Taro trng thấy hai người-một người đn ng v một đn b- đang ni chuyện khi họ đi qua dưới bức tường của cha Rippon; họ đi về hướng Nam, dọc theo con đường chnh, cch khoảng một thi.

      Bộ o chiến mầu xanh l a, ci o kimono, hai ci bng để lại tiếng cười rạng rỡ, vọng qua từng con đường nhỏ.Giữa những cnh n bay lượn đến chng mặt, lấp lnh trong nh nắng ci bao kiếm mầu đen của người đn ng. Đng vo lc đ, họ biến mất dạng.

      Vầng trn v tnh như c đm my che, Taro dừng bước trn vỉa h, đau đớn lẩm bẩm :

      -Cuối cng, mọi người ai cũng đều l th vật.

 6

      Đm hạ dng ln mau, dễ chừng đ đầu giờ hợi. Trăng chưa l dạng. Trong ci tối m mịt m mắt người c thể nhn đến, Kyoto im lm trong giấc ngủ. Mặt sng Kamo phản chiếu lờ mờ những ngi sao, lấp lnh mầu trắng đục. Chỗ giao nhau của con đường chnh v đường phụ dần dần khng phn biệt r rệt, hong cung, đồng cỏ bng bạc, những căn nh, tất cả dưới bầu trời im lặng. Mầu sắc v hnh dạng mơ hồ lan rộng, khng cn giới hạn trn một khoảng khng gian. Khu tả Kyoto lẫn vo với khu hữu Kyoto. Vẻ im lặng bao trm mọi nơi, thản hoặc chỉ c tiếng vỗ cnh của những con chim cu, ngoi ra rặt khng một tiếng động.

      Nếu muốn c lấy một nh lửa lập le v tiếng th tho chắc chỉ c ở trong điện cha Đại, nơi khi hương bay trước hnh Khổng Tước Minh Vương (con Cng của Đức Phật) mạ vng, lốm đốm xanh lục, nh sng những ngọn đn chy đm ngy hướng dẫn khch hnh hương ; hoặc giả dưới gậm cầu Shijo v Gojo, nhm sư khất thực trải qua đm ngắn bn cạnh bng nh lửa của đống rc. Hay, đm đm, theo lời đồn đại, những con co gi tại cổng Suzaku đe dọa mọi người từ trn đỉnh ngi hay trong đm cỏ, đốt những đốm lửa ma trơi. Pha Bắc từ đường Sembon, tới tận pha nam cận con đường ci Toba (7), mi hương đuổi muỗi như chm su dưới sắc đm, v hầu như khng biết đến ln gi nhẹ, l cy ngải hương lay động trn bờ sng. Mn đm yn lặng dần dần mở ra.

      Cng lc ấy, pha bắc Hong thnh, gần cổng Rashomon, cuối con đường ci Suzaku, c tiếng bật của dy cung. Bất thần vo lc đ, tiếng người gọi v trả lời nhau, nghe như tiếng đập cnh của lũ dơi đm- 1 người, 3 người, 5 người, 8.. những khun mặt dữ dằn  xuất hiện từ một nơi no đ, v tụ họp lại. Dưới nh sao mờ, người đeo gươm, kẻ mang tn, người vc ba, kẻ mang kch. Ai nấy đều cắp theo v kh quen sử dụng, chn quấn x cạp v mang giầy rơm bện, chen chc, tụ họp thnh hng tiến về chiếc cầu đ dẫn vo trước cổng. Ngay pha bn tri l Taro, kế đ l lo gi-c lẽ đ qun chuyện bất ha trước đy, v trong bng đm, lo huynh hoang hoa đầu mũi kch sng la. Kế ngay sau Jiro l mụ gi Inokuma, bn cạnh l Akogi. Shakin mặc bộ đồ chiến mầu đen, đứng giữa hơi xa, mang gươm, vai đeo một ống tn. Nng dng cnh cung lm gậy chống, nhn quanh rồi ra lệnh:

      -Tất cả hy nghe đy, đm nay cng việc của chng ta kh khăn hơn bất cứ mọi khi. Rng nhớ lấy. Đầu tin 15 hay 16 người cng tao sẽ vo từ pha sau, những người khc tiến  bằng pha đằng trước. Chiến lợi phẩm quan trọng nhất l con ngựa vng Michinoku ở tầu ngựa đằng sau. Trọng trch ny sẽ do Taro đảm nhiệm. Như vậy đ r chưa?

Taro im lặng ngắm mấy v sao, cắn mi, gật đầu khi nghe điều ny.

      -Tao ni trước cho tụi my hay-Shakin tiếp tục ni- đm nay khng được bắt cc đn b con nt lm con tin, v sẽ xẩy ra lắm chuyện lộn xộn về sau. Thi, nếu mọi người đ đng đủ, ta bắt đầu khởi hnh.

      Sau khi ra lệnh, Shakin giơ cung  ra hiệu, đoạn quay lai nhn Akogi đang đứng cắn ngn tay, từ tốn ni:

      -Thi, my đứng chờ ở đy, mọi người sẽ trở lại đy trong khoảng từ 2 đến 4 tiếng nữa..

Akogi như một đứa trẻ, lơ đng nhn mặt Shakin, im lặng chấp nhận.

      -Thi chng ta đi- Đừng c chần chừ nữa, Tajomaru..

Lo g Inokuma, nắm chặt ci kch trong tay, quay lại đưa mắt nhn người đồng hnh gần bn v bảo. G ny mặc một bộ đồ chiến mầu tm, tiếng thanh kiếm chạm vo vỏ vang lại từ pha g, cng tiếng lẩm bẩm hm..hm, nhưng khng trả lời. Bn cạnh g l một hảo hn trẻ ru rậm, vai mang một ci ru, ln tiếng:

-          Ny chnh lo mới hay sợ bng sợ va đấy  

Tới lc đ, 23 tn đạo tặc cng Shakin ở giữa  khng nn nỗi tiếng cười, họ đổ x ra ngoi con đường ci Suzaku lũ lượt như những đm my mưa ta ra, sắc mặt gan lỳ. Bọn họ như nước bn trn qua đ, chảy v chỗ trũng. Trong chốc lt nhm người biến mất như ha trong bng tối.

      Sau khi bọn ny đi khỏi, con trăng c đơn l dạng trn bầu trời tối lờ mờ, bng mi hin cổng Rashomon dọi trn đường ci. Đu đ vẳng tiếng chim cu. Ngay cả Akogi đang đứng trn bực thứ năm của bẩy bậc đ di, chẳng bao lu khng cn ai nhn thấy bng dng thị. Nhưng ngay sau đ, trn gc cổng, một ngọn đn mờ được thắp ln, một cnh cửa sổ được mở, rồi ở đ hiện ra một khun mặt đn b nhỏ nhắn đang nhn mặt trăng l dạng xa tắp. Akogi đưa mắt nhn xuống, Kyoto hiện ra trước mặt với những nh đn mờ dần, cảm thấy ci thai trong bụng cựa quậy. Thị mỉm cười, một niềm vui c đơn dng ln vo lc đ.

7

      Một mnh chống trả lại hai samurai v ba con ch, Jiro nng cao thanh kiếm vấy mu, li xuống con đường nhỏ về pha nam vo khoảng 2, 3 thi đường (8) khng c ngay cả th giờ để c một nghĩ về Shakin, khng biết nng c hề hấn g khng. Hai samurai thay phin nhau, mang hết sức tm lc khi y sơ hở để giết y. Mấy con ch, lng x ra, nhẩy xổ vo Jiro tấn cng trước sau. Dưới nh trăng, mặt đường đủ soi sng để Jiro v bọn samurai trnh những đường gươm ch mạng. Với Jiro, khng cn con đường no khc, hoặc giết địch thủ, hoặc bị địch thủ giết. Chuyện ny l dĩ nhin, v điều ny dần dần khiến y tăng sức mạnh, gạt lưỡi kiếm đối phương v đồng thời phải đề phng răng nanh ch tấn cng đằng sau. Như chuyện c thể xẩy ra, y cảm thấy trong một lc, mnh đ bị thương. Dưới nh trăng, một vệt mu đỏ thẫm hiện ra cng với giọt mồ hi chảy xuống từ bn thi dương, nhưng Jiro, trong lc tuyệt vọng, khng cảm thấy đau đớn. Cặp lng my rộng trn ci trn ti mt, cau lại. Như mọi người khc sống về nghề gươm gio, y ma kiếm đm khắp hướng, khng để đến chiếc mũ chp đen đ rơi mất v manh o đ bị rch.

      Kh m biết tnh trạng ny ko di bao lu, nhưng cuối cng, một samurai khi vung kiếm, đột nhin mất thăng bằng, ht to ln, lưỡi kiếm của Jiro đ cắt ngang pha trn bụng gần ngực, tiếng xương bị chm nghe đnh xoạc, lưỡi kiếm chm ngang, lấp lnh phản chiếu nh trăng trong mn đm l m. Jiro chm ngược lưỡi kiếm, qut ngang đường gươm của samurai thứ hai, chm đối thủ bn vai. Đối thủ chạy trở lại hướng vừa mới tới, trong khi đ Jiro đuổi theo muốn kết liễu y. Cng một lc, một con ch săn nhẩy chồm tới như một  quả cầu, ngoạm vo tay Jiro. Jiro li lại một bước, vung lưỡi kiếm qua khỏi đầu, y cảm thấy mất hết can đảm, thn thể hầu như r rượi. Y nhn bng đen của đối thủ chạy dưới nh trăng, v như tỉnh dậy sau một cơn c mộng, mới hay trước ngay mặt chỗ y đang đứng l cổng cha Ryuhon.

.........Cch đy đng một giờ, trong khi nhm đạo tặc đang tấn cng vo pha trước dinh thự quan n Fujiwara hoảng kinh khi thấy những mũi tn bay ta ra từ trong v ngoi tri nh chứa xe, v từ hai bn pha cổng giữa. Juro Makinoshima tiến thẳng ln, bị thương nặng tại đi, ng người xuống như bị trượt chn. Trước tin l Juro, v trong một hơi, hai hay ba người bi thương ở mặt hay ở vai, vội v quay trở lại. C bao nhiu xạ thủ, chẳng ai biết. Tiếng rt của tn đui gắn lng chim trắng hay đen lẫn với tiếng xoy của loại tn đầu khắc hnh củ cải. Tn bay tới tấp. Ngay cả một mũi tn lạc bay tới xuyn qua tay o Shakin, tuy đứng mi pha sau.

      -Tụi my dm đụng đến thủ lnh! Bắn, bắn. Bn ta cũng c tn mũi sắt, bắn!.

Heiroku Katano đập vo cn ba, go to đến nỗi c người h hốc miệng ồ ln. Liền đ, tiếng tn từ pha bn đạo tặc bay v v.Tay nắm chặt chui gươm, Jiro cn đang lưỡng lự, cảm thấy c sự trch mc trong lời ni của Heiroku; y đứng bn cạnh Shakin, liếc mắt nhn trộm khun mặt Shakin, cố khng cho nng biết tnh . Trong lc hỗn độn, Shakin đứng sang một bn, điềm tĩnh, quay lưng về pha mặt trăng, dựa người chống vo cung, khe miệng nhếch một nụ cười, nhn chăm chăm vo những mũi tn bắn từ hai bn. Heirokun cao giọng nổi giận : Tụi my tại sao lại để Juro ở đ, chẳng lẽ tụi my sợ tn đến nỗi bỏ mặc đồng bọn hay sao?

Juro, đi bị trng tn, khng thể đứng ln, mặc d y cũng rất muốn, dng thanh kiếm lm vật tựa, b, lc lắc thn hnh như một con quạ trụi lng. Y n trnh mũi tn ny sau mũi tn khc. Chứng kiến cảnh đ, Jiro cảm thấy người run ln, tay tự động rt kiếm bn hng. Heiroku nhn y, ng ngang mặt Jiro:

      -My muốn ở đy với thủ lnh th ở, để cho thằng đn em no đ đi cứu Juro l đủ.

Y ni với giọng miệt thị.

      Cảm thấy lời ni chm chọc, Jiro cắn mi, trừng mắt nhn trả vo mặt Heiroku. Đng lc ấy bọn đạo tặc đang xng ln để cứu Juro bị khựng lại bởi su hay bẩy con ch săn nhẩy xổ ra từ pha sau cổng dưới tiếng t v x tai ra lệnh, trong mn tn hỗn loạn, lm tung đm bụi trắng. Trong bng tối, ngay pha sau đn ch, một nhm khoảng mười đến mười lăm samurai, kh giới trong tay chạy o ra khỏi cổng. Bọn đạo tặc chẳng chần chờ, để Heiroku ma đường ba dẫn đầu trong rừng gươm gio dựng đứng ln. Y ht to một tiếng, khng sao phn biệt được l tiếng người hay tiếng th. Khc với sự t liệt trước đy, bọn đạo tặc đồng hợp sức, nhảy xổ về đằng trước. Shakin cũng vậy, nng dương cung, lắp tn, khun mặt khng tắt nụ cười, nấp dưới bức tường bn đường đứng chờ. Trong một khoảnh khắc, nhm đạo tặc v nhm samurai cận chiến, go tht đin cuồng, tụm lại pha trước v bn cạnh chỗ Juro ng xuống, bắt đầu giao chiến. Lẫn trong tiếng hỗn độn ny, hực vang tiếng ch săn kht mu.Trong khoảnh khắc, khng biết bn no chiếm phần thắng. Một tn đạo tặc trong nhm tấn cng pha hng ta nh, chợt hiện ra. Người y nhễ nhi mồ hi v bụi bặm, c vẻ bị thương hai, ba chỗ, v người y vấy mu của chnh mnh. Cứ nhn lưỡi kiếm đeo trn vai cũng đủ biết cuộc chiến bn hng rất c liệt.

      -Ở pha đ, mọi người đang rt lui.

Người ny, nhn qua nh trăng, tiến gần lại Shakin hổn hển ni:

      -D sao, đầu mục của bọn tao đang bi bọn samurai vy ở pha trong.

Shakin v Jiro, dưới bng mờ của bức tường, tức khắc đưa mắt nhn nhau:

      - Taro đang bị vy? c sao khng?

      -Tao khng biết ở trong sự việc ra sao, nhưng nếu l Taro th khng sao cả.

Jiro, ngoảnh sang một bn, khng nhn về pha Shakin. Nhưng g đạo tặc khng hay biết g

      -Ngoi ra, ng gi v b gi, cả hai đều bị thương. Tnh hnh chung th đ c bốn hay năm ngưới pha ta bị loại.

Shakin gật đầu, rồi với giọng chua cht, nng cất tiếng ni với Jiro :

      -Được rồi, chng ta cũng rt ra ngoi. Jiro, hut so bảo rt lui!

Jiro, nt mặt lo u, đt hai ngn tay tri vo miệng, thổi hai tiếng ci lanh lảnh, bo hiệu đồng bọn rt lui. Nhưng bọn đạo tặc, sau khi nghe tiếng ci, vẫn khng tỏ ra dấu hiệu rt lui, c lẽ phần bị vy bởi đn ch v samurai, bọn chng khng c cơ hội trốn thot. Tiếng hut so vang ln trong mn đm ngột ngạt, tắt nghẽn trn con đường vắng. Tiếp đ c tiếng la ht của người, tiếng ch sủa, tiếng gươm dao chạm nhau- ci hỗn độn vang ln trn khng như đẩy những v sao ln xa tắp trong bầu trời.

      Shaki ngẩng nhn mặt trăng, nhanh như chớp, nhu lng my:

      -Thi đnh, chỉ c chng ta rt lui thi.

      Trước khi nng dứt lời, v khi Jiro cn đang một lần nữa đt hai ngn tay vo trong miệng định thổi ci th, một vi tn trong đm đạo tặc, cực kỳ hỗn loạn, chạy tứ tung sang bn tri bn phải của nhm người v ch, tiến gần lại Shakin v Jiro. Đng lc ấy, tiếng dy cung của Shakin bật ln, v một con ch trắng đang phng mnh về pha trước một người, bị trng tn ở bụng, nằm lăn ra, ku ăng ẳng chờ chết. Một dng mu đen phun ra từ bụng, lấm tấm rơi trn đất. Khng để g đến nỗi bất hạnh của con ch, một người theo st sau, đưa nht kiếm chm Jiro. Lập tức Jiro giơ kiếm đỡ lại, hai lưỡi kiếm chạm nhau, bắn ra tia lửa. Trong khoảnh khắc, dưới nh trăng, Jiro nhận ra địch thủ của mnh với bộ ru quai nn đỏ, ướt đẫm mồ hi, v với bộ quần o lễ vẽ m hnh cy anh đo. Khng lấy một giy nghĩ ngợi, Jiro nhận ra người đn ng l samurai mới thấy tại trước cửa cha Ryuhon. Với k ức ny, nỗi nghi ngờ v sợ hi đột nhin hăm dọa g. C thể thị thng đồng với người ny để giết khng những anh ta, m cả ta nữa? với nghi ngờ thong qua trong đầu, nỗi tức giận đen tối hiện ra trước mắt. Hai tay nắm chặt thanh kiếm, nhanh như một con thỏ rừng đang chạy, Jiro di nhanh lưỡi kiếm dưới lưỡi kiếm của địch thủ, đm vo ngực y một nht, hai chn đạp trn mặt người đn ng ng trn đất. Jiro cảm thấy mu nng của địch thủ chảy trn tay y; một cảm gic gh tởm khi đầu lưỡi kiếm đụng vo một xương sườn, v g cảm thấy địch thủ đang hắt thở dưới đi ủng rơm bện của mnh, miệng cạp cạp vo đi ủng mấy lần. Sự kiện ny dĩ nhin kch thch sự khoi cảm cho lng muốn phục th, nhưng đồng thời gy cho g một nỗi mệt nhọc khng diễn tả được. Nếu như khng đang đnh nhau, g sẽ bung thả người xuống m nằm nghỉ. Trong khi g đang dậm chn trn mặt đối thủ, v rt lưỡi kiếm ra khỏi ngực người ny, những samurai khc a tới từ khắp pha. Một người nhờ lc khng để , lẻn st ngay sau Jiro, đang định giơ ngọn kch đm vo lưng y, nhưng g ny đột nhin ng lăn quay trước mặt, đầu mũi kch chọc rch tay o Jiro, p mặt sấp trn đất. Một mũi tn như một con diều hu, vt trong khng, cắm su vo gy y.

      Chuyện diễn ra sau đ đối với Jiro như xẩy ra trong mơ. Quay cuồng trong những nht kiếm chm từ trn sang tri, sang phải, gầm ln như tiếng một con th, Jiro chống trả khng phn biệt địch thủ. Kch thch bởi sự vật xung quanh y, những m thanh tới từ những nguồn khng phn biệt r rệt- những tiếng ni, những khun mặt đẫm mu v mồ hi- lui đi, lui tới khng trừ ci g cả. Đng như dự tưởng, hnh ảnh Shakin m g để lại đằng sau, đi khi thong hiện ra trong tm tr như tia lửa bắn tung ra từ những đường kiếm. Ngay cả khi tưởng xuất hiện, nỗi nguy hiểm của ci chết cũng đang đi tới cng một lc, c thể lm tiu tan nghĩ ny. V sau đ, tiếng gươm, tiếng tn bay như tiếng cnh của đn chu chấu bay trn trời, khng ngừng vang dội lại bởi bức tường của con đường hẻm. Jiro bị theo đuổi bởi hai samurai v ba con ch, phải dần dần tm cch tho chạy về hướng Nam theo con đường nhỏ. Sau khi đ loại một đối thủ v đnh lui được người khc, Jiro tự phụ nghĩ khng cn lo sợ g đến đn ch nhưng cả ba con đều l giống ch hiếm, lng đốm nu, cả ba đều to v khoẻ như nhau, khng km g con b, v cả ba con mm đều dnh đầy mu người. Như lc trước, chng lăn xả vo cắn chn bn phải, bn tri. G đ một con trng dưới mm, một con khc nhẩy chồm ln vai, đồng thời con khc đang dợm cắn bn tay đang cầm kiếm. Ba con ch lại vy g lại, đui dựng ngược ln, đầu chi st đất giữa hai chn trước như ngửi đất, gầm gừ hung dữ. Jiro sau khi đ loại được một trong những địch thủ, c một khoảnh khắc bớt căng thẳng, khng lo lắng cho lắm về đn ch.

      G cng kh chịu th những nht kiếm chặt hụt vo chn khng cng lm giảm sức chạy. Nhn cơ hội Jiro khng để , đn ch với hơi thở nng, dần dần v khng ngừng tiến lại gần g. Như đ xẩy ra, chỉ cn dựa vo hy vọng cht v hn hữu l đn ch sẽ dần thấm mệt v đuổi theo g, v như vậy g c thể c cơ hội chạy thot. Hai tay giữ thanh kiếm, g sửa soạn chm vo bất cứ vật g, v liều mnh nhẩy qua lưng đn ch lăn xả vo chn g, dựa theo nh trăng, g chạy hết sức bnh sinh. Hơn cả một quyết định tnh ton r rng, điều ny cũng chẳng khc g một người đang chết đuối bm vo một cọng rơm. Đn ch thấy g chạy, cũng ngẩng đui cong bng long, chn sau co tung bụi, đồng lng h đuổi theo chn g. Khng những đ l bước tuyệt vọng, m hnh như g đang chạy vo hang cọp. Jiro vừa mới quặt về pha ty tại ngả tư hai con đường tại cha Ryuhon, th đng lc đ, trước khi chạy được hai thi đường, g đ nghe tiếng sủa của nhiều con ch vẳng tới tai hơn l những tiếng sủa của đn ch săn đang đuổi theo. Như đm my đen ngng trn con đường soi trắng bởi nh trăng, từ tri sang phải, một đn ch cuồn cuộn o tới x nhau săn mồi. Th ra, chuyện đ xẩy ra trong một lc- một trong những con ch săn, nhanh chng trước mặt cắt đường, sủa vang ln tập họp bạn, v đn ch trở ln khch động đin cuồng, sủa trở lại cng nhau; v trong ci đin cuồng giận dữ, g bị quay cuồng ngay trong ci vng nước xoy hỗn độn của đn ch. Thật ra những con ch tụ họp nhau lại vo ban đm trn những con đường hẻm như thế ny l sự thường. Những đn ch hoang dữ tợn từ mười đến hai mươi con lảng vảng săn mồi trong thnh phố hoang tn, kht mi mu, v đ đi săn mồi từ chạng vạng tối, trn những thy người đn b bị bệnh dịch, bị quẳng ra ngoi chờ chết. Jiro, by giờ đang ở giữa bầy ch đang tụ họp nhau để xu x thịt xương những xc chết. Ngửi thấy mồi mới, chỉ trong một lt, tụ họp lại đng như hạt la tung bay dưới cơn bo, nhẩy x lại trn Jiro từ khắp pha. Một con ch đen lực lưỡng nhẩy sổ ln thanh gươm, một con cụt đui, luồn nhanh như một con chồn, từ pha sau cắn vai g. G cảm thấy ru mm ch ướt mu chạm vo m mt lạnh; những chn ch dnh đầy bn ct vờn qua trước lng my. G khng thể chọn con no để chm hay đm, pha trước, pha sau, đặc những nh mắt đầy lửa xanh l, v mm, đầy trn đường, xm lại quanh chn g- Jiro đang ma kiếm chm xuống, chợt nhớ lại lời b gi Inokuma: Nếu c phải chết th nn chết với quyết tm - Với những lời ny vang trong tm khảm, g nhắm mắt bung thả, nhưng khi g thấy hơi thở nng hổi của những con ch chồm ln mặt để cắn cổ họng, khng nghĩ ngợi, Jiro mở mắt, khoa kiếm, chm hai bn, v đ bao lần g lặp lại những động tc ny, g cũng khng r. Chỉ biết sức mạnh cnh tay dần dần giảm, mỗi lần dơ kiếm chm, g cảm thấy thanh kiếm cng ngy cng nặng, v mỗi bước chn x dịch bắt đầu khng được vững vng. Số con ch tới vượt xa số g xoay sở chống cự- chng tới từ những bi cỏ hoang, qua những bức tường đổ, chng tiếp tục a tới.

      Ngước mắt tuyệt vọng, g nhn vầng trăng nhỏ giữa bầu trời, v hai tay cầm thanh kiếm thủ thế, thong như một tia lửa, g chợt nhớ lại người anh v Shakin. G, người đ muốn giết người anh, hiện giờ c thể chnh g bị thảm st, v c thể bị đn ch ăn sống nuốt tươi. Khng c trừng phạt no chnh đng hơn l chuyện ny. Với nghĩ ấy, mắt tự nhin đẫm lệ. Đn ch trong lc đ vẫn khng tha g. Ci đui c đốm của một trong đn ch vượt nhanh qua, v Jiro tức khắc cảm thấy đi tri của mnh đang bị những răng nanh nhọn cắn su vo. V vo lc đ, từ vực thẳm của mn đm, qua 27 phố phường ở cả hai khu kinh thnh, tiếng v ngựa chạm trn đường từ xa vọng ln trn tiếng sủa của đn ch, vọng lại vo tai rất mơ hồ qua nh trăng. Như ln gi, tiếng v ngựa bắt đầu vang ln trn bầu trời.....

                                                                   ******************

      Trong khi đ Akogi, đang một mnh đứng trn lầu gc Rashomon, mỉm cười thanh thản, nhn mặt trăng đang ln từ mi tt xa. Trn cao ngọn ni Higashi (9), mặt trăng chậm chạp, đơn ci- trng sng hơn c lẽ nhờ hạn hn-leo ln trn bầu trời xanh nhạt. Những chiếc cầu bắc ngang qua sng Kamo, như những vệt đen đang bềnh bồng trn dng nước đầy nh trăng mầu trắng. Ngoi dng sng Kamo ra, m từ đ khng lu, một mi thy người chết lan khắp, kinh thnh hiện ra trước mắt thị l m soi sng bởi một thứ nh sng lạnh lẽo-như ảo ảnh m nghe ni dn chng vng Koshi (10) từng thấy- hiện ra ci thp chn vng (cửu lun) v nc đền (gi lam), le li mờ mờ trong nh sng v hnh bng. Tất cả sự vật hầu như được mơ hồ bao trm. Những dẫy ni bao quanh kinh thnh, dường như trả lại cho trời đm hơi nng hấp thụ ban ngy. Những đỉnh ni soi sng bởi nh trăng, như trầm ngm yn lặng nhn xuống ln sương m bao phủ thnh phố hoang tn; v đy đ, thoảng một mi hương nhạt hoa lăng tiu. Những bụi cy phủ quanh cổng, bn tri, bn phải, những cy hoa v cy leo mọc chằng chịt, leo quấn xung quanh cột cổng, giờ đy đ cũ kỹ, b trườn ln giữa những tấm rui v ngi đ long, cng với mng nhện. chăng khắp.

      Dựa mnh vo ngưỡng cửa sổ, Akogi nheo mũi, ht mi hương hoa lăng tiu thấu tới tận tm can; nghĩ min man, bập bềnh, phần nhiều về Jiro, người nng yu dấu, v về ci thai trong bụng đang cựa quậy, hnh như muốn ra để nhn nh sng liền đ... Thị khng cn nhớ g đến cha mẹ; đến ngay cả nơi sinh thị cũng đ hon ton qun từ lu. Thị cn nhớ lc cn l một đứa b, được bế trn tay hay trn vai một người dưới một ci cổng son lớn như Rashomon, nhưng thị cũng khng thể chắc chắn về chuyện ny. Nhưng thị cn nhớ rất r những chuyện xẩy ra từ khi đạt tới tuổi biết suy nghĩ, v nhiều khi thị nghĩ tốt hơn l khng nn nhớ lại lm chi. C một lần thị bị những trẻ dưới phố chng ghẹo, bị đẩy từ trn cao cầu Gojo xuống dưới sng. Lại một lần khc, bị bắt v tội trộm khi thị ăn cắp đồ ăn v qu đi. Lần đ thị bị treo trần truồng tại sn ngang Jizodo (Địa Tạng Đường), may nhờ Shakin cứu thot v dĩ nhin thị nhập bọn đạo tặc sau đ. Nhưng ngay cả từ lc ấy, số phận hẩm hiu vẫn theo đuổi thị. Ngay từ khi sinh ra, thị đ l một đứa kh khờ, một tri tim nhậy cảm với gian khổ. Thị thường bị đnh đập tn nhẫn bởi mụ gi Inokuma mỗi khi thị khng vừa lng mụ; bị lo gi đi hỏi những điều khng thể được trong lc lo say sưa; ngay cả Shakin, thường ngy tỏ ra tử tế, c thể nắm tc thị li quanh; lại nữa, bọn đạo tặc thường đnh đập thị khng thương tiếc. Mỗi lần như vậy, Akogi lại chạy trốn tới gc thượng Rashomon, v khc một mnh tại đ. Nếu khng c Jiro thỉnh thoảng tới, v ni cng thị những lời diụ dng th thị đ gieo mnh lao xuống từ cổng Rashomon chết từ lu rồi.

      Một ci g như muội bồ hng bay phấp phới trước mặt trăng, bay ln từ mi ngi, ln bầu trời mầu xanh trn ngưỡng cửa sổ. Chẳng cần phải ni, ai cũng biết đ l một con dơi? Akogi ngước mắt nhn trời, m hoặc ch mắt nhn những v sao. Ci thai trong bụng lại động đậy. Thốt nhin, lần ny thị để đến cử động của ci thai. Ngay cả tri tim thị cố chống lại nỗi đau đớn lm người, ci thai trong bụng thị cũng chống lại nỗi đau khổ lm người ấy. Nhưng Akogi khng trầm tư nghĩ ngợi về điều ny. Ci nỗi vui v chnh thị sắp trở thnh một người mẹ - tựa như mi thơm hoa lăng tiu toả tới bao khắp thn thể thị.

      Trong khi đ thị tự hỏi c phải ci thai đụng đậy tại v  ci thai khng ngủ được. " Con ơi, con l một đứa trẻ ngoan, ngủ yn đi con. Trời cũng sắp sng rồi". Tuy ci thai chỉ cựa quậy trong bụng một lt, nhưng khng được bao lu, cơn đau cng tăng dần. Akogi ci mnh np dưới cửa sổ, trnh khng nhn ngọn đn dầu l m, thị cố gắng an ủi đa trẻ chưa sinh cn trong bụng, cất giọng nhẹ ht:

      Cho d sng, ới a, phủ Ni Tng, (11)

      C đu v duyn mới, ới a, m đem lng, ơi , anh phụ em

Lời bi ht, thị chỉ nhớ lm bm như nh đn le li bập bng ln xuống trn gc thượng yn lặng. Một bi ht m Jiro thch ht khi g uống rượu say, c thể lim dim đi mắt, g quạt đnh nhịp, v ht đi ht lại bi ny. Shakin lại cười, tay vỗ nhịp theo v ni điệu ht  g m lạ gh. Ci thai trong bụng chắc cũng phải thch bi ht ấy.

      Nhưng đứa trẻ chưa sinh c đng l hn mu của Jiro hay khng th, chẳng ai biết. Đến ngay cả Akogi cũng cm miệng như hến về chuyện ny. Nếu c ai trong bọn đạo tặc chng ghẹo tra hỏi ai l cha đứa b, thị chỉ khoanh tay, đi mắt e thẹn nhn xuống, nhất định im lặng. Lc đ một nh hồng con gi lại ửng ln trn gương mặt lc no cũng lem luốc, v đi mi rớm lệ; thấy vậy, bọn đạo tặc lại cng chế diễu ci ngu xuẩn của thị khng biết đến ngay cả ai l cha đứa trẻ thị đang mang trong bụng.. Nhưng Akogi trong thm tm nhất quyết tin rằng cha ci bo thai l Jiro. Thị tin đương nhin đ l đứa con của Jiro, người m thị thương yu, th mới đến trọ ở trong bụng thị. Bất cứ lc no, mỗi lần thị ngủ một mnh trn gc thượng ny, Jiro lun lun hiện ra trong giấc mơ của thị; v vậy đối với thị, nếu Jiro khng phải l cha đứa b th ai l cha đứa b? Mắt mở trừng nhn vo trong khoảng khng, Akogi cất giọng ht, mặc cho đn muỗi bu tới đốt, để mặc mnh chm vo trong mơ, những giấc mơ đẹp, thật l đẹp, m khng ai c thể mơ như thế nếu đ khng trải qua những năm thng đầy nước mắt ; phải rồi, đ l những giấc mơ để qun đi những nỗi đau khổ lm người. Trong đy mắt, mọi chuyện xấu xa đều bị qut sạch, v tan biến đi. Nhưng nỗi buồn c đơn lm người lại như nh trăng kia trn ngập khung cửa sổ, v ci sầu khổ to lớn của con người vẫn đọng lại sừng sững..

Cho d sng, ới a, phủ Ni Tng,

C đu v, ới a, duyn mới.

      Giọng ht dần dần se nhỏ lại như nh đn bập bng, tắt ngấm. v rồi một giọng rn rỉ khng cn sức lực bắt đầu  bật ra như thể mời mn đm đến. Đột nhin, giữa chừng bi ht, Akogi cảm thấy bụng đau quặn lại.

                                                                           *************

      Nhm đạo tặc bị đối phương đnh lừa v đ chuẩn bị trước; những người tấn cng vo cổng bn bị chống cự lại bởi những mũi tn, những kẻ tấn cng ở cổng giữa th bị chặn bởi nhm samurai, chiến đấu rất c liệt. Khng đếm xỉa g tới ti năng của những samurai trẻ hơn, một vi tn trong nhm đạo tặc tiến tới trước, nay phải liều mạng tm đường rt lui trong hỗn loạn. Trong bọn ny, lo gi hn nht Inokuma, muốn tẩu thot trước đồng bọn, khng may nhầm phương hướng, lọt vo trng một nhm samurai đao kiếm trn tay. C lẽ  được đnh gi qua thn hnh bo phệ của một su rượu, v cch vnh vang cầm kch, ai cũng tưởng rằng lo phải l một kiện tướng. Bọn samurai nhn lo, vừa đưa mắt nhn nhau với từng người trong bọn, rồi hai người, kế đến ba người, mũi kiếm chĩa về pha lo gi, d dặt tiến kẻ trước người sau quanh lo.

      -Đừng c lộn xộn, tao l gia nhn trong phủ đy.

Lo gi Inokuma tuyệt vọng go ln như đin dại.

      -Đồ ni lo. My tưởng tụi tao đin m tin vậy sao! My l lo gi gian c đ vo cửa tử.

Vừa sỉ nhục lo, bọn samurai dng kiếm tấn cng rất nhanh lo gi. Đ đến sự thể ny, tuy lo muốn tm đường tẩu thot, nhưng giờ đy khng cn lối khc. Mặt lo tm lại như một xc chết.

      -Tại sao tao lại ni lo? Lo chỗ no?

       Lo mở to hai con mắt, v khng ngừng nn nng tm một đường tẩu thot. Mồ hi lạnh ứa ra đầy trn, hai tay khng ngừng run rẩy; ở bất cứ chỗ no, lo cũng thấy cuộc đấu c liệt - chết -sống- xẩy ra giữa bọn đạo tặc v nhm samurai. Dưới nh trăng yn lặng, tiếng đao kiếm cng tiếng ht của bọn samurai v đạo tặc vang ln khng ngừng. Nhận thấy khng cn đường thot, cặp mắt nhn thẳng vo những đối thủ, lo bỗng biến thnh ra một con người khc, st kh đằng đằng, dơ hai hm răng, nng nhanh cy kch, ngang ngược khua một đường như để dọa bon ny :

      -Tao ni lo điều g ? Đồ ngu, đồ gian t, đồ sc sinh, c giỏi lại đy !

      Tiếp theo lời ni l những tia lửa le ra từ mũi kch của lo gi. Một samurai lực lưỡng trong nhm, c ci bớt đỏ, tiến st lại gần lo hơn những người khc, v giơ kiếm chm lin tiếp. V lo đ luống tuổi, nn ngay từ đầu, khng phải xứng tay địch thủ của người samurai ny; chưa được mười hiệp đụng độ giữa gươm v kch, đường kch yếu dần, lo lần lần thụt li. Cuối cng lo bị đối thủ đuổi tới giữa con đường nhỏ, đang lc tưởng tho thn được th lc đ g samurai tht ln một tiếng to, ci người xuống, chm một nht kiếm ti tnh chẻ đi cn kch. Nht kiếm sau, lần ny từ đầu vai phải xuống ngực, cho hai đường như cổ o c sa. Lo gi Inokuma ng phịch xuống, mở to hai mắt hầu như li ra ngoi, v trong cơn đau v sợ hi, lo vội l người li lại, rn rỉ với giọng run rẩy:

      - Đồ đnh ln, tụi my thắng tao nhờ đnh ln. Cứu ti với. Đồ đnh ln.

Ở pha sau lo gi, người samurai c vết bớt đỏ, dơ cao thanh kiếm nhuốm mu. Nếu lc đ, từ đu đ, c một con vật hnh th như khỉ chạy đến, ci o vải gai bay phần phật dưới nh trăng - nếu khng c sinh vật ny chạy vo giữ hai người th lo gi Inokuma, lc đ hồn đ la khỏi xc. Nhưng ci vật như khỉ, nhẩy vo giữa samurai v lo gi, nhanh như chp, đm một gươm ngắn suốt qua ngực g samurai, đồng thời con vật ny cũng bị lưỡi kiếm cắt ngang, v nhẩy thẳng ln như chn dẵm phải ci kẹp sắt nng bỏng, v nu vo đầu g samurai, rồi ng đnh thịch một ci cng một lượt với g samurai.

      V, giữa hai người, một cuộc chiến c liệt xẩy ra, hầu như cả hai khng phải l con người. Đnh đấm, cắn, ko tc! Đi lc khng ai phn biệt được cả hai, cuối cng, con vật như khỉ, lật được ln trn, đm nhanh một nht gươm ngắn thứ hai; mặt của g samurai bị đ dưới, tức khắc trở ln ti nhợt, chỉ c vết bớt trn mặt cn lại mầu đỏ như trước. Cng lc đ, con vật giống như khỉ, c lẽ v kiệt sức, rũ người xuống đ ln trn thn g samurai,  mặt ngửa ln trn, v dưới nh trăng, lần đầu tin khun mặt như cc nhăn nheo của mụ gi Inokuma hiện ra.

      Hai vai nh ln thở kh khăn, nằm vắt qua xc g samurai, mụ cn nắm chặt nắm tc đỉnh đầu của đối thủ trong tay tri, v khng hề thả ra, thỉnh thoảng mụ tiếp tục đau đớn rn rỉ. Cuối cng trợn trn đi mắt trắng d, hai ba lần, v cố sức rn rỉ nhiều lần qua đi mi kh quắt:

      -ng ơi, ng ơi.

Mụ tha thiết khẽ gọi chồng. Nhưng chẳng c ai trả lời. Lo gi Inokuma, ngay sau khi được người vợ gi cứu thot, đ trườn ra, quẳng ngay vũ kh v những đồ lỉnh kỉnh, vội nhanh chn tẩu thot. Đằng sau lo, đy đ trn  con đường nhỏ, một vi tn đạo tặc tay cn hươi vũ kh, tiếp tục chiến đấu ch mạng. Nhưng tất cả những người ny cũng như g samurai nằm kia, đối với b gi đang ngắc ngoải chờ chết, chỉ cn l những kẻ qua đường xa lạ. Nhiều lần với một giọng yếu ớt, mụ gi Inokuma cầt tiếng gọi tn chồng; v đau khổ hơn cả những ci đau của vết thương mụ đang chịu đựng, l nỗi buồn  khi khng c ai trả lời. Hơn nữa thị lực yếu dần, mọi vật quanh trở thnh lờ mờ. Bầu trời đm bao la bao phủ mụ, v mặt trăng bạc nhỏ treo trn đ - ngoi ra, mụ chẳng cn phn biệt được g cả.

      -ng ơi.

Miệng đầy nước di v mu, mụ gi thều tho thốt ra lời đ. Trong tận cng của trạng thi mất thức, hay c lẽ, tại tận cng của một giấc ngủ m mụ khng bao giờ tỉnh giấc trở lại nữa, mụ chm dần vo trong hn m..

      Cũng cng lc đ, Taro trn lưng con ngựa lng mầu nu hạt dẻ, miệng ngậm lưỡi kiếm vấy mu, hai tai nắm giy cương vụt qua như một cơn bo. Con ngựa, chẳng cần phải nhắc, chnh l con ngựa ba tuổi vng Michinoku m Shakin đ ni tới. Bọn đạo tặc chạy ta ra ngoi đường, bỏ mặc xc chết lại đằng sau để rt lui, v con đường  nhỏ dưới nh trăng được bao phủ bởi một lớp trắng mỏng như sương m. Mi tc rối b để gi nhẹ thổi, Taro đảo mắt nhn quanh một vng tỏ vẻ tự ho về g, trước một đm người ồn o chửi rủa v la ht đi sau.

      Chuyện đ cũng khng v l. Khi nhận thấy bọn đạo tặc bị thất bại, Taro quyết tm nếu y khng lấy được một vật g th y sẽ lấy con ngựa ny. Theo đuổi quyết định ny, tay nắm chặt chui kiếm, chm người samurai đang đứng cản trn đường, tiến vo cổng một mnh. Y khng gặp trở ngại g khi đưa chn đạp đổ cnh cửa chuồng ngựa. Ngay sau khi cắt giy buộc ngựa, nhẩy ln lưng con vật, v hầu như khng để ph một giy, để con ngựa đ người samurai cản trở y, phng ra ngoi như bay vo trong đm tối. Y khng c th giờ để đếm đến số vết thương nhận được trong cuộc mạo hiểm ny. Tay o rch toc, sợi dy buộc trn ci mũ chp đen lỏng bay phấp phới, ci quần pha ngoi rch bao nhiu chỗ cũng nhuốm mu mi hăng hắc. Nhưng nghĩ đến việc mnh đ phải vượt qua mấy rừng gươm gio, gặp một th chm một, gặp hai th chm hai y rất hồ hởi, khng một cht hối tiếc. Y nhn con đường, một nụ cười tươi hiện trn khe miệng, đắc thắng thc con ngựa.

      Trong nơi su thẳm của tm hồn Taro c hnh dng Shakin, v đồng thời cũng c Jiro. Cng trch mnh v qu yếu đuối để lm chnh mnh thất vọng, trong tri tim y cng vẽ ra, như một giấc mơ, ci ngy khi tri tim Shakin nghing về y. Vo dịp ny, y đ trộm được một con ngựa, v chẳng c ai c thể thực hiện được điều ny. Những đối thủ của y đ  đồng lng chiến đấu, lại nữa, bọn họ đ được thượng phong nhờ địa lợi. Nếu Jiro m lnh trch nhiệm ny th, trong tr tưởng tượng của y, trong một lc đ lin tưởng tới cảnh đứa em trai bị chm v ng dưới đường kiếm của bọn samurai. Điều ny, dĩ nhin đối với y cũng  chưa chắc đ l hnh ảnh m y khng thch. Thật ra trong đầu y đ cầu mong sao cho chuyện ny thnh sự thực. Nếu bản thn khng phải nhng tay vo, m giết được Jiro lương tm y sẽ khng hề bị cắn rứt. Lại nữa, nhờ đ y khng cn lo sợ Shakin ght y.  Mới nghĩ tới đ th ngay chnh y cũng thấy những tưởng đ lm y xấu hổ về hnh động dối tr của mnh. Thế rồi y đưa tay phải cầm thanh kiếm ngậm ngang miệng, chi vết mu.

       Đng lc y ci thanh kiếm sạch vo vỏ, phng qua ngả tư đường, trn con đường đi qua, y nhn thấy một đn chừng hai mươi hay ba mươi con ch, đang sủa ăng ẳng. V ở giữa đn ch, chỉ c mỗi một người, hnh dng một người đang nắm một thanh gươm, lưng dựa vo ci tường đổ tối mập mờ. Trong một lc, con ngựa h vang, vẫy ci bờm di, bốn v tung m bụi, chở Taro đến như một cơn gi.

      -Jiro?

Taro, qun ngay chnh mnh, cau my khi nhn thấy đứa em. Jiro, cũng vậy, một tay vung kiếm, quay đầu v nhn thấy người anh. V vo lc đ, cả hai đều thấy điều chi gh sợ ẩn dưới đy mắt của hai người. Chỉ một thong qua thi. Con ngựa ở giữa đn ch dường như bị đe dọa. Vươn cao đầu trong khng, v hai chn trước xoay một vng trn lớn, con ngựa chồm ln v phng nhanh hơn trước, để lại pha sau đm bụi xoy trắng trong mn đm, cuồn cuộn thnh một cột trong một lc. Ở giữa đn ch hoang, Jiro vẫn cn đang đau đớn v vết thương, đứng với thế tự vệ như trước....

      Trn khun mặt Taro- trn khun mặt, trong một lc, ti mt của Taro- khng c bng một nụ cười. Trong thm tm y, tiếng của ai th tho: chạy, chạy đi- trong vng một giờ - hay chỉ cần nửa giờ thi chỉ cần y bỏ chạy, l tất cả đều xong hết. Điều g y cần lm, đến một lc no đ sẽ phải lm trong vi lc, th đn ch sẽ lm thế chỗ y.

      Tiếng th tho: chạy đi, tại sao my khng chạy đi? khng rời bn tai. Phải rồi, một lc no đ phải hnh động. Lm sớm hay lm muộn th cũng giống nhau thi!. Nếu ngược lại em ta vo trường hợp ny, cũng khng hnh động khc g đối với ta.-Chạy đi, Rashomon khng cn xa! Thong trong mỗi con mắt cn lại, le ln nh sng của người đang  ln cơn sốt, như nửa tỉnh nửa mơ, y thc chn vo bụng con ngựa. Quất đui v dưng bờm trong gi, con ngựa chồm ln lm to lửa dưới v, chạy thẳng. Hết một chặng, hai chặng đường, dưới nh trăng, con đường nhỏ dưới chn Taro cuồn cuộn chảy ngược lại.

      Nhưng rồi, bất chợt ci tiếng gọi thn i của ngy xưa thoảng qua dng trn ln, thot ra khỏi đi mi: Em!. Đứa em trai của y, cng mu mủ, y khng lm sao qun được, Tay nắm chặt giy cương, Taro nghiến răng như biểu lộ một sự thay đổi thi độ. Trước ci tiếng gọi ny, tất cả những l luận của y tan biến, bị qut sang một bn. Khng cn ci chuyện thi thc y phải chọn lựa giữa Shakin v đứa em trai. Đột nhin như một lằn st,  tiếng gọi ny lm nhi thẳng tri tim. Y khng cn nhn thấy bầu trời, khng cn nhn thấy đường đất, khng nhn cả thấy mặt trăng. Ci y nhn l mn đm m mịt, y nhn tới tận đy của tnh thương yu, của hờn ght, như chnh mn đm. Taro như đin, gọi tn người em trai, rồi xoay mnh lại, y giật mạnh cương. Đầu con ngựa đổi hướng, mồm đầy bọt trắng như tuyết, con ngựa nu mầu hạt dẻ ấy, bốn v đập trn mặt đường như muốn vỡ đất ra. Một lc sau, Taro, với một con mắt le ln như nh sng trn gương mặt đen tối, dữ tợn, phng trn mnh ngựa nhễ nhại mồ hi, quay ngược lại con đường mới tới.

Tới gần, Taro ht lớn:

-Jiro!

Khi y thốt ra tn đ, một trận bo xc động nổi ln từ trong tri tim, tro ra mạnh mẽ. Ci tiếng ấy vang ln như m vang đập trn một thanh sắt nung đỏ, chi tai Jiro. Jiro liếc nhn người anh trn mnh ngựa. Khng phải người anh mnh vẫn gặp mỗi ngy. Cũng khng phải người anh đ phng trn mnh ngựa bỏ đi lc ny khng lu, người anh chạy trốn. Cặp lng my Taro nhăn lại, răng cắn chặt mi dưới, v con mắt độc nhất sng rực kỳ lạ; Jiro nhn thấy ở đấy tnh yu thương giống hầu như tnh ganh ght, cho tới by giờ y chưa từng thấy- một tnh thương nng chy kỳ lạ.

-Jiro! -Taro ht -nhẩy ln mau!

Như một nh sao băng Taro vng ngang con đường, thc ngựa vo đm ch. Đ l tnh trạng cấp bch khng c thể chần chờ. Đột nhin phng thanh kiếm đang cầm trong tay ra thật xa rồi chạy theo sau, nhn lc đn ch rụt cổ trnh để lộ một khoảng trống, Jiro chạy theo con ngựa, nhanh nhẹn nhẩy ln cổ con ngựa. Taro lc đ cũng vươn cnh tay như khỉ, nắm lấy cổ o người em v nhanh nhẹn lấy hết sức bnh sinh nhấc hắn ln. Lc đầu ngựa, tung bờm dưới nh trăng, quay lại lần thứ ba, Jiro đ ngồi trn lưng ngựa, tay vng qua m ngực người anh. Đng lc đ, một con ch đen, mm nhuộm đầy mu, tru ln dữ dội, khuấy tung bụi v nhẩy ln lưng ngựa. Những ci răng nhọn hoắt nguy hiểm sắp cắn vo đầu gối Jiro, nhưng Taro đ dơ chn thc mạnh vo bụng ngựa, con ngựa h ln, nhanh nhẹn qut đui, v con ch chồm ln st qua đầu đui ngựa, định đớp cẳng Jiro nhưng khng được, ng quay trong đm đồng loại đang quay cuồng.

      Nhưng Jiro ngước mắt ngy ngất như trong một giấc mơ say m. Y khng thấy trời m cũng chẳng thấy đất. Khun mặt của người anh, người m y đang m, một nửa khun mặt của người anh soi dưới nh trăng trong lc đang chăm ch nhn thẳng vo con đường hai người đang phi ngựa. Khun mặt hiền ho, trang nghim phản chiếu trong đi mắt Jiro.Y cảm thấy tri tim dần dần trn ngập một tnh cảm thoải mi khng bờ bến; thứ tnh cảm an ủi mạnh mẽ yn lặng m từ khi y xa khỏi vng tay chăm sc của b mẹ, y khng cn thấy trong nhiều năm qua.

      -Anh!

      Như qun y đang ở trn lưng ngựa, m lấy người anh v khoan khoi mỉm cười, Jiro để m mnh p trn ci o xanh đậm của Taro v khc.

Nửa chừng sau đ, cả hai lặng lẽ phng qua con đường chnh Suzaku. Người anh vẫn giữ im lặng; v người em cũng chẳng c g để ni. Tiếng v ngựa vang trong mn đm.

      Trong bầu trời trn cao, dng sng lạnh ngn h đang tri.

8

      Trn cổng Rashomon, ngy chưa hừng đng. Nếu c ai từ dưới nhn ln, chắc sẽ thấy nh trăng đm 16 ngả dần trn lan can trc sơn son v trn những vin ngi đẫm sương mai lạnh. Dưới cổng, hai ci mi cong vươn cao đn nhận nh trăng cng gi, đn muỗi cỏ từ trong bụi khng ngừng chm chch ci mn tối lờ mờ, khng kh nng ẩm ngột ngạt, ứ đọng thnh mi chua chua. Nhm đạo tặc rt lui khỏi dinh thự quan n Fujiwara đang đứng trong bng tối quanh một cy đuốc gỗ thng, toả sng lờ mờ. Tụm năm tụm ba, kẻ đứng người nằm, c người trườn ra khỏi chn những cột trn; tất cả đều đang bận rộn băng b vết thương.

      Trong đm người bị thương, nặng nhất l lo gi Inokuma, lo nằm trn ci o ngắn khoc ngoi cũ bằng lụa của Shakin trải ngay trn đất, mặt ngửa ln, đi lc mắt nhắm mắt mở, đi khi như sợ hi điều chi, lo lại rn la với giọng khn khn. Trong tri tim đau khổ v mệt mỏi, lo khng biết đ nằm như vậy mới c một chốc hay di đ cả một năm. Những bng ma, dường như cười cợt lo, người đang chờ chết, lui tới khng ngừng trước mắt. Đối với lo, những bng ma hay những sự việc đang diễn ra dưới cổng Rashomon, hợp với nhau hon ton như thuộc về cng một thế giới. Từ dưới đy vực của hn m, lo khng phn biệt được khng gian hay thời gian, nhưng lo c thể ti lập lại với một sự chnh xc v theo một trật tự no đ bn ngoi phạm vi l tr cả cuộc đời thối tha của mnh v lo sống lại lần nữa những cảnh tượng đ.

      -, b gi! Chuyện g xẩy ra cho b vậy? B gi ơi !

Lo kinh hong v những hnh ảnh gh sợ ma qui hiện ra từ đm tối, rồi lại biến mất vo trong đm tối; thn thể quằn quại, lo rn siết.

 Heiroku Katano, vết thương trn trn được băng b với miếng vải của tay o trong, gh st mặt lo gi:

      -B, b đ đi cực lạc rồi, c lẽ đang ngồi trn to sen đợi my tới.

Thốt ra những lời đ, Heiroku ph ln cười với chnh lời diễu của g, xong quay lại nhn Shakin, ở một gc xa, đang coi vết thương đi của Juro Makinoshima. G ni với nng: -Thủ lnh, ng gi dường như đau đớn lắm,  khi thấy ng ấy đau đớn như vậy thật khổ, hay cho ng ấy một nht?

Shakin cười từ tốn:

      -Đừng ni đa, nếu ng gi phải chết, hy để ng ấy chết một cch tự nhin.

      -Thế hở, thi th để như vậy.

      Lo gi Inokuma nghe được những lời đối thoại ny, linh cảm đang đứng trước ci chết v nỗi sợ hi a khắp người. Thn thể lo bắt đầu như đng cứng lại. Lo lại rn lớn. Mặc d tỏ ra hn nht trước mặt kẻ th, đ bao lần lo cho đến ngay tận by giờ, cũng nghĩ như Heiroku đang nghĩ, nn đ đm chết đồng bọn với mũi do? Đ bao lần lo đ hnh động như vậy, lo cũng chẳng nhớ. Cũng chỉ vo những trường hợp như vậy, lo mới để đến th giết chc, v để muốn chứng tỏ cho những tn khc biết ci dm lm của mnh khi lo hnh động d man như vậy. V rồi, như khng để đến tnh trạng ngắc ngoải của lo gi, ai đ cất giọng mũi ht trong nh lửa bập bng:

      A hừ...

      Con chồn thổi so

      Khỉ theo gảy đn

      Dế mn cầm chầu

      Chu chấu đnh nhịp.(12)

Tiếp sau, c tiếng đập muỗi đnh bốp, nhưng ai đ trong bọn, đnh nhịp, cất cao giọng : D ta! Hai ba người cất tiếng cười, rung rung vai, tiếng cười như nghẽn lại. Lo gi Inokuma, để biết r lo cn sống, động đậy thn thể, mở to hai m mắt nặng nề, nhn nh lửa. Ngọn đuốc toả ra khng biết bao nhiu l vng trn từ ngọn lửa, đang bị tấn cng bởi mn đm dầy đặc, chỉ toả ra được một nh sng lạt. Một con bọ cam nhỏ xu, tiếng vỗ cnh v v, bay st tới gần ngọn lửa, cnh bị chy, rơi xuống, toả mi kht nồng xng đến tận mũi lo gi. Chẳng mấy lc, cũng như con bọ ny, lo cũng chết, lo nghĩ vậy. Nếu lo chết, thn thể, cả thịt v mu đều  chắc chắn sẽ bị ngấu nghiến bởi ruồi bọ. A, rồi đến chnh ta cũng phải chết!

Đồng bọn lo coi chuyện xẩy ra vo đm nay như chẳng c g, ồn o ca ht, cười đa. Qua nhận định ny, lo gi Inokuma cảm thấy ngay cả xương tủy lo cũng bị tấn cng bởi nỗi tức giận v đau khổ, v tiếp theo cảm gic ny, lo cảm thấy như c một ci my tiện  đang bắn ra những tia lửa đang lừ lừ tiến dần tới trước mắt lo.

      - Đồ sc sinh, đồ bất nhn, Taro,, đồ đạo tặc.

Những tiếng thều tho thốt ra từ đầu luỡi hơi mấp my. Juro Makinoshita hầu như qun cả vết thương đau đớn trn đi, yn lặng quay mặt về pha lo, th thầm với Shakin bằng một giọng kh khan:

      -ng gi chắc phải th ght Taro gh lắm.

Shakin nhu lng my, nhn lo gi Inokuma, gật đầu.Vẫn ci giọng đ ht bằng giọng mũi, ln tiếng hỏi:

      -Taro thế no ?

      -C lẽ khng thot được

      -C ai ni trng thấy n chết, ai vậy?

      -Tao thấy n chống với 5, 6 samurai

      -A, A, tiu diu cực lạc, tiu diu cực lạc.

      -Jiro cũng vậy, cũng khng thấy!

      -Chắc cũng chung số phận.

Taro chết, b gi mất! ta cũng vậy, sẽ chết. Chết? chết l g? Ta khng muốn chết, nhưng ta sẽ chết. Giống như con cn trng kia, ta sẽ chết chẳng ra ci thớ g cả.

Tựa như tiếng vo ve của đn muỗi cỏ khắp nơi trong mn đm, những tưởng hỗn độn đ nặng trn tri tim lo. Lo gi Inokuma cảm thấy ci chết khng hnh dạng v thch chng ghẹo kia đang kin nhẫn đứng ch mắt nhn từng hơi thở của lo sau ci cột sơn son, tn nhẫn v điềm tĩnh, n đang nhn chăm chăm vo cơn hấp hối của lo. Ci chết b từng bước như nh trăng đang tn. Dần dần lo thấy vầng đng tiến st lại ci gối. Bằng mọi cch, ta khng muốn chết.....

      Biết đm ta ấp ai chăng ?  (13)   

      Ấp ci anh chng đất Hitachi !     

       Da thịt thơm chẳng ai b

      Otoko trn ni ấy, l phong chi snh bằng

      Tiếng tăm ta sẽ vang lừng!

      Giong ht bằng mũi hợp cng tiếng rn rỉ của lo gi. Rồi ai đ đứng gần chiếc gối lo gi, nhổ nước bọt, ln tiếng:

      -Tao khng thấy ci con khng Akogi đu cả?

      -Ờ đng vậy.

      -C lẽ n đang ngủ trn gc thượng

      -Ha- c con mo đang go trn đ.

      Tất cả mọi người đều im lặng trong cng một lc, rồi tiếng như tiếng mo go nghe thấy vẳng lại trn tiếng rn rỉ từng hồi khng đều đặn của lo gi Inokuma. Gi bắt đầu thổi ấm giữa những cột cổng Rashomon, v mi thơm thoảng nhẹ của hoa lăng tiu đưa tới mũi mọi người đang quy quần.

      -Đ l tiếng giả tiếng mo.

      -Bầu bạn của Akogi c thể l mo gi thnh tinh thi.

Rồi Shakin động đậy lm pht ra tiếng như tiếng sột soạt của vải chạm vo nhau, ni chen vo, ra vẻ trch mc :

      -Khng phải l mo, ai đ đi coi thử xem.

Đp lại lời của Shakin, Heiroku Katano đứng dậy, vỏ bao kiếm chạm vo thn cột. C vo khoảng hai mươi hay hơn nấc thang leo ln trn gc thượng dọc theo cột. Tất cả trong một khoảnh khắc đều im lặng trong nỗi hồi hộp lo u. Gi thổi mang lại thoảng mi hương hoa lăng tiu một lần nữa tới mọi người, v trong một lt, Heiroku trn gc thượng ht to ln một tiếng, v tiếp đ c tiếng chn của g xuồng cầu thang với những bước ngắn hấp tấp khuấy động mn đm dầy đặc như c điều g bất thường.

      -Tụi by coi, khng thể tin được, Akogi vừa mới sinh con..

Heiroku đi khỏi xuống bực thang v hn hoan trnh cho tất cả bọn một vật trn đỏ, quấn trong tấm o cũ. Trong miếng vải hoen ố, sặc mi đn b, đứa trẻ mới sinh trng giống như một con ếch bị lột da hơn l con người; ngc ngắc ci đầu lớn một cch vụng về, nhăn gương mặt xấu x, khc tht ln. Tc sơ sinh lơ thơ, những ngn tay thon di - tất cả gợi ln cng một lc niềm hn hoan v kinh tởm. Heiroku nhn xung quanh, ni huyn thuyn, đung đưa đứa trẻ trn tay:

      -Lc tao leo ln trn, Akogi đang ngồi sụp dưới cửa sổ rn siết như thể n đang chết; n đin nhưng n cũng l đn b; tao nghĩ n đang ln cơn, nn khi tao tới gần - tao mới ngạc nhin. Ở chỗ đ trong bng tối, c một vật g như ruột c quẳng đi, v ci vật ấy đang khc. Khi tao chạm vo, ci vật ấy ngọ nguậy cht t, v khi tao nhn vo ci vật khng tc, tao cũng nghĩ rằng c lẽ đng l một con mo. Tao nhấc con vật ln nhn dưới nh trăng, v tao tm ra đứa trẻ mới sinh ny đy. Nhn ny, n bị muỗi đốt, đầy những nốt đỏ ở ngực v bụng. Akogi by giờ cũng lm mẹ rồi.

      Mười lăm hay mười su tn đạo tặc bu quanh Heiroku, gần b đuốc gỗ thng; kẻ đứng, người ngồi xổm - ai cũng ngửng cổ như chng l những người khc, tươi cười nhn ci đm thịt đỏ hỏn, xấu x mới vừa cho đời. Đứa trẻ khng nằm yn d chỉ một lt, cựa quậy hai tay, hai chn, v trườn đầu về đằng sau khc r ln rất ngắn, v cho thấy một vật ở trong ci mồm chưa c răng.

      Người trước đ ht với giọng mũi la ln:

      -A, n c lưỡi.

Lc đ, mọi người như qun hẳn những vết thương, cười ồ ln. Rồi như theo tiếng cười, đột nhin lo gi Inokuma cất tiếng lanh lảnh, khiến mọi người tự hỏi khng biết sức lực từ đu trong người lo.

      -Tụi by cho tao coi đứa b! Mấy thằng đểu ! cho tao coi đứa b, tụi bay!

Heiroku thc chn vo đầu lo, ni với một giọng dọa nạt:

      -Nếu my muốn nhn th coi đy. Ngoi ra nếu c ai l đồ đểu ở đy th chnh l my thi.

Heiroku đoạn cng người xuống, vụng về trao đứa trẻ. Lo gi Inokuma mở to hai đi mắt lờ đờ, chăm ch nhn đứa trẻ như thể lo sắp ăn đứa b đến nơi. Khi lo nhn, nước da lo tự nhin ti lại như sp, v trn những nt đui nheo khe mắt, lấm tấm những giọt nước mắt. Vo lc ấy, chung quanh đi mi run run, thong hiện một nụ cười kỳ lạ- một biểu lộ thơ ngy, chưa hề xuất hiện trn mặt lo mi đến by giờ. Những bắp thịt trn gương mặt bắt đầu trng lại, dẫu rằng lo mở miệng ni, nhưng những lời ni khng mạch lạc. Mọi người ai cũng biết l thần chết sắp đến mang  lo đi, nhưng chẳng ai thấu hiểu nụ cười của lo.

      Lo gi Inokuma, nằm đ, vươn dần bn tay v chạm nhẹ những ngn tay đứa b. Đứa b như bị kim chọc, khc r ln. Heiroku định mắng lo, nhưng chần chờ. C lẽ v g thấy bộ mặt lo, bộ mặt ph của một con su rượu, đầy gn mu, vo lc đ, v chỉ c vo lc đ thi- sng ln nt trang nghim, kh m quấy rầy được. Ngay cả Shakin, như đang chờ đợi một sự g, cũng hồi hộp, chằm chặp nhn vo mặt người cha dượng, người tnh của thị. Lo khng ni một lời no, nhưng trn gương mặt hiện ra nỗi hn hoan, như thể trong ci khoảng tiếp cận ny, nổi ln ngọn gi thổi vo lc rạng đng. Rồi, trn mn đm, tận trn cao tt bầu trời m mắt người khng thể nhn được, lo nhn thấy lạnh lẽo h ra nh rạng đng, một nh rạng đng buồn tẻ v bất tận.

      -Đứa trẻ - lo ni- đứa trẻ ny l con tao...

Sau khi đ ni r rng, lo sờ một lần nữa những ngn tay đứa b với bn tay hết kh lực, rơi xuống. Shakin đứng cạnh bn nhẹ nhng nng lo. Hơn cả mười tn cướp, khng nghe ai ni một tiếng, ai cũng giữ vẻ im lặng. Shakin ngẩng đầu nhn mặt Heiroku Katano đang đứng với hi nhi trong tay, thị ni:

      -Dường như l tiếng đờm bị nghẽn.

      Đối với Heiroku, như chẳng c chuyện g. Lo gi Inokuma, cng với tiếng khc của đứa b như sợ mn đm, tiếp tục rn rỉ yếu ớt, v như ngọn đuốc sắp tn, lo tắt thở.

      -ng gi, cuối cng rồi cũng chết.

      -Ờ, m t ra chng ta cũng biết ai đ lm Akogi c mang.

      -Xc sẽ được đem di chn dưới bụi cy hả?

      - Nếu để lm mồi cho quạ rỉa th thật c.

      Trong khoảng khng kh lnh lạnh, bọn đạo tặc bn nhau. Từ xa yếu ớt vẳng lại tiếng gy của những con g trống. Vừng đng bắt đầu le li.

      -Thế cn Akogi? Shakin cất tiếng hỏi.

      -Tao phủ cho n ci o tm được, v n đ ngủ. N c sức, khng c chuyện g phải lo cả.

Heiroku trả lời với một giọng hiền ha hơn thường lệ.

      Trong lc ấy, hai hay ba tn đạo tặc khing xc lo gi Inokuma ra khỏi cổng. Bn ngoi, trời cũng hy cn tối. Dưới nh trăng ban mai nhạt, những cnh pha trn của bụi hoa lăng tiu ảm đạm đu đưa nhẹ, v mi hương cng trở nn ngo ngạt. Đi lc, hầu như khng nghe r, tiếng rơi của giọt sương từ những l tre.

      -Sinh tử l kiếp người!

      -Sinh tử như ph vn!

      -Mặt người chết trng lnh hơn mặt người sống.

      -Ờ, mặt lo trng chn thật hơn xưa.

      Giữa những lời bn ny, xc lo gi Inokuma nhuốm đầy vết mu được chn su dưới bụi tre v những bụi cy hoa lăng tiu.

9

       Ngy sau đ, trong một ngi nh tại Inokuma, người ta pht hiện xc một người đn b bị st hại một cch tn bạo. Người đn b trẻ đẹp, mũm mỉm. Cứ theo tnh trạng vết thương th b ta đ chống trả rất kịch liệt. Tang vật phải ni r rng l một mảnh tay o mầu l a cn dnh trong miệng xc chết. Lại nữa, c điều lạ l người đn b thứ hai c tn Akogi, đứa đầy tớ gi trong nh, d c mặt trong lc xẩy ra n mạng m khng mảy may bị hề hấn g. Theo lời của giới hữu trch th sau đy l những sự việc đại khi (ni "đại khi" v Akogi l một con khng, kh m c thể biết được chi tiết một cch r rng) xẩy ra:

      Akogi bị đnh thức vo khoảng nửa đm, nghe thấy tiếng Shakin ci v cng hai anh em Taro-Jiro. Ngay cả khi Akogi đang cố gắng tm hiểu nguyn nhn của cuộc ci v, Jiro bất thnh lnh rt gươm chm ng Shakin. Shakin ku go cầu cứu, định chạy trốn, nhưng Taro liền đ cũng chm thm một nht kiếm trong cuộc ẩu đả. V trong một khoảnh khắc, tiếng nguyền rủa của hai người cng tiếng than đau rn rỉ của Shakin vẫn tiếp tục. Cuối cng khi người đn b tắt thở, hai anh em m chầm lấy nhau v khc một lc lu. Qua khe hở của cnh cửa ko, Akogi nhn vo, nhưng thị khng ra cứu c chủ v thị nghĩ rằng khng thể để đứa b đang ngủ trn tay bị thương.

      Lại nữa, Akogi đỏ mặt kể tiếp- người đn ng c tn Jiro l cha của đứa b...Rồi Taro v Jiro đến chỗ ti đang đứng, ni ti phải tự lo liệu lấy một mnh. Khi ti cha cho họ xem đứa con của ti, Jiro mỉm cười v xoa đầu đứa b....c điều nữa l mắt ng ta đầy nước mắt. Ti yu cầu hai người ở lại, nhưng cả hai vội v đi ngay. Họ nhẩy ln trn lưng một con ngựa, c lẽ được buộc vo cy sơn tr, v đi khỏi.- Khng phải l hai con ngựa, tay bế đứa trẻ, ti nhn qua cửa sổ, v dưới nh trăng, ti r rng trng thấy hai người cng cưỡi chung một con ngựa. Sau đ ti để mặc xc c chủ rồi đi ngủ. V đ nhiều lần ti chứng kiến cảnh c chủ giết người nn ngay cả xc của c ta cũng khng lm ti bận lng.

      Giới chức trch, sau một thời gian di chỉ khm ph được chừng đ, v v Akogi chẳng phạm tội g, họ thả thị ra ngay.

      ....Rồi trn mười năm sau, khi đứa con của Akogi đ khn lớn, v b ta cũng đ xuống tc đi tu. Một hm b ta thấy một người đn ng nổi tiếng dũng cảm đi ngang qua. ng ta l một trong những cận vệ của một tướng qun họ Mỗ miền Tango (14), v theo lời Akogi th ng ta l Taro. Đng l người đn ng c khun mặt rỗ hu v ch c một con mắt.

      -Nếu ng ta l Jiro, ti sẽ chạy tới ngay để cho hỏi, nhưng Taro lm ti cứ.. sợ..sợ l...

Akogi khi kể lại cu chuyện ny c dng đỏm đng như một c ci dậy th, nhưng khng biết c đng l Taro hay khng, no ai hay. Chỉ biết rằng người đn ng trong chuyện c ch em trai nổi tiếng cũng theo hầu một chủ. Nhưng tất cả chỉ l những lời đồn đại kn đo.

 

      Ngy 12 thng 4 Taisho 6 (1917)

 

Cung iền dịch 
     
xong ngy 15-10-2004  
trn chuyến tầu đm Barcelone Paris.  
Sửa xong vo đầu xun 2005.

 

Ch thch

      1-Inokuma : khu ở Kyoto, giữa Nishinomiya v Horikawa

      2-Rashomon : La Sinh Mn, ở cực Nam con đường chnh Suzaku (Chu Tước). Đường Suzaku hiện nay l Sembon dori.

      3-Shijo-bomon : Một đường nhỏ theo hướng Đng - Ty gần đường Shijo (đường số 4)

      4-Shichihan : Một tr đnh bạc

5-Tsukishi : Tn xưa của Kyushu

6-Nara-zaka : Khoảng giữa từ Heijo (hiện nay l Nara) vả Kitsu, thuộc Yamaninokuni.

      7- Toba : một thắng cảnh ở Nhật, trong huyện Mi, kế Kyoto.

      8- 1 Cho : vo khoảng 106 m, ở đy dịch l một thi đường .

      9- Higashi : ngọn ni pha Đng Kyoto.

      10- Koshi : thuộc miền Hiroku

      11-Bi ht ny phỏng theo bi thơ số 1093 bắt đầu bằng cu Kimi wo okite trong Kokin Wakashuu hay Cổ Kim Ha Ca Tập, phần Azuma-uta tức l Đng Ca của lnh th miền Hokuriku, đại thề thốt cho đến khi no sng dng cao hơn ngọn ni Sue no Matsuyama (Mạt Tng Sơn) th lc đ anh mới bỏ em một mnh để theo người con gi khc.

      12-Ca khc dn gian Nhật Bản thời trung cổ, thu lượm nơi đầu đường x chợ, c in lại trong Ryjin Hish (Lương Trần B Sao) do thi thượng hong Go- Shirakawa (1127-1192) bin tập.

      13-Một phần của bi ht được chp lại trong chương 87 của tập ty bt Makura no Sshi (Chẩm Thảo Tử hay Sch Gối Đầu, 1000), của b Sei Shnagon, Tương truyền l ca dao do tăng khất thực ht.

      14- Tango :  Địa danh cũ một tỉnh pha bắc Kyoto.

 

 


Cảm tưởng xin gởi về  cungdien@erct.com

"Khi pht hnh lại thng tin từ trang ny cần phải c sự đồng của dịch giả
 v ghi r nguồn lấy từ www.erct.com "