Kiếm pháp Lưu thủy

của kẻ háo sắc


 

Fujisawa Shuhei

Phạm Vũ Thịnh dịch

 

Lời người dịch:

Truyện ngắn "Koshokuken - ryusui" của Fujisawa Shuhei, đăng lần đầu trên tạp chí văn học O-ru Yomimono tháng 9 năm 1979, được dịch từ nguyên tác là truyện thứ 6 trong tập truyện "Kakushiken Shufusho" (Kiếm ẩn trong gió thu), bản bỏ túi, do nhà Bunshun Bunko tái bản lần thứ 12 tháng 12 năm 2006.

 

1

Văng vẳng tiếng ca ngâm lọt ra từ tư dinh quan Kiểm sát Shiga Zenhachi:

"Trên thế gian này, cuộc đời khổ đau của ta sắp đến hồi cuối cùng,

con hăy về đi, rồi khi ta không c̣n nữa, hăy cầu nguyện cho người mù này..." [1]

Có vẻ là một đoạn trong tuồng Kagekiyo.

Người đi ngang qua bên ngoài hàng rào nhà ấy lắng tai nghe những tiếng ca ngâm lặp đi lặp lại cùng một đoạn bằng nhiều giọng khác nhau, hiểu ra là lớp ca ngâm ǵ đấy đang tập luyện. Dưới bầu trời âm u của mùa mưa dầm, đám cây cối sầm uất của nhà Shiga nhô cả ra ngoài hàng rào, ôm ép tiếng ca ngâm nghe như tiếng vọng từ đâu xa đến.

-"Mitani!". Chợt có tiếng vị ẩn-cư Heiuemon nhà Shiga gọi lớn, ngăn tiếng ca ngâm lại. Mặt ông nhăn nhó. -"Làm ǵ mà cứ thậm thà thậm thụt thế hử? Ta thấy từ năy đến giờ, anh có để tâm vào chuyện luyện tập tí nào đâu!"

-"Dạ, xin thầy tha lỗi".

Người bị mắng, đỏ mặt lên ấy là Mitani Sukejuro. Thân cao, da trắng trẻo, thời trai trẻ đă nổi tiếng nhờ vóc dáng đàn ông hiên ngang và tài kiếm xuất chúng theo phái Seia, nhưng nay th́ đă 35 tuổi rồi, nét đẹp trai ngày xưa đă úa héo đi nhiều, mà danh tiếng về kiếm thuật ấy lại đă bị thay thế bởi thứ tai tiếng về chuyện khác. Mitani Sukejuro bây giờ nổi tiếng là kẻ háo sắc tột bậc trong đám vơ sĩ làm việc trong thành.

-"Dạ, thật ra th́...". Mitani vẫn c̣n đỏ mặt, nói với giọng có phần rụt rè. -"... tiện nhân sắp phải đi gặp người ta cho đúng giờ hẹn, nên cứ phải nhắm chừng xem đă đến giờ chưa".

-"Nếu thế th́ cứ nói cho ta biết sớm là được rồi".

Trước khi quy ẩn, Heiuemon là người đă làm chức Trưởng tổ lâu năm, nay đă quá 60 mà thân thể vẫn c̣n tráng kiện lắm. Thời trẻ, ông đă được tiếng là giỏi ca ngâm, mỗi lần phiên trấn có lễ lạc ǵ th́ thường được vời đến để ca hoặc ngâm thơ mừng Lănh Chúa. Người ta đồn rằng khi giọng ông cất lên th́ trong thành im phăng phắc, không ai dám ho. Đến khi về hưu rồi th́ người làm việc trong thành nài nỉ quá nên ông phải định ngày mà mở lớp dạy ca ngâm cho họ.

-"Chứ cứ chộn rộn thế kia th́ chẳng ai chú tâm luyện tập ǵ được. Bậy quá! Nếu đă có hẹn th́ ngừng sớm đi cũng được."

-"Vâng, thế th́ xin thầy cho phép thất lễ mà ngừng nửa chừng...".

-"Người hẹn đó là đàn bà đấy hả?"

Ông Heiuemon là người nghiêm cẩn mà lại hỏi như thế, hẳn là v́ thường ngày đă nghe đồn nhiều về tật xấu của Sukejuro rồi. Cùng đến tập ca ngâm với Sukejuro là đám 6, 7 người thường xuyên, nghe vị ẩn-cư nói thế, cả bọn cười ầm lên.

-"Thưa... không phải thế đâu!". Sukejuro lại càng đỏ mặt thêm, cúi đầu trước thầy, rồi trừng mắt liếc nh́n bọn đàn ông kia. -"Người hẹn gặp là bác Matsuno đấy ạ".

Nhưng bước ra khỏi pḥng thầy, Mitani Sukejuro vội vàng lấy giấy trong túi ra lau mồ hôi đă toát ra ở trán và cổ. Pḥng thầy dạy nối với nhà chính bằng một hành lang ngắn chừng một gian ruỡi. Sukejuro bước qua hành lang, ghé vào pḥng uống trà của nhà chính để chào bà vợ của thầy và bà vợ của chủ nhà đang ngồi ở đấy, rồi vội vă ra khỏi cổng trước của tư dinh Shiga. Anh bước ra ngoài qua cửa hông bên cổng chính, nhưng không rời đi ngay, mà cầm cây dù, đứng nh́n phía phải phía trái trên đường như đang chờ đợi ai đấy.

Bầu trời vẫn phủ đầy mây dày đặc như trước, có vẻ sắp mưa đến nơi. Thực tế th́ trên mặt đường ở xóm nhà vơ sĩ này đang bảng lảng hơi sương trắng nhờ nhờ trông như đang có mưa lất phất, nhưng đưa tay ra xem thử th́ không phải là mưa. Có vẻ hơi nóng ban ngày bị ướp trong không khí dần dần trở lạnh, đă đọng lại thành làn sương mỏng mảnh như thế. Làn sương mỏng ấy lại càng làm cho con đường qua xóm toàn là nhà vơ sĩ, hai bên là hàng rào cao tiếp nối nhau, càng thêm mờ tối. Chẳng có một bóng người. Từ trong cổng sau lưng anh lại văng vẳng tiếng ca ngâm.

-"Người ta đồn đại quá đáng về ḿnh rồi!".

Trên khuôn mặt đẹp trai đă có phần đầy đặn quá, trông như mặt một ông chủ tiệm buôn trẻ bơ phờ v́ trác táng, hiện lên vẻ cay đắng. Anh hiểu lư do ḿnh bị mang tiếng háo sắc. Sukejuro đă hai lần lấy vợ và hai lần ly hôn. Sau đó, sinh hoạt của anh có phần buông thả, chơi bời thân thiết với gái làng chơi ở xóm yên hoa Somekawa, gây tai tiếng gian dâm với cô vợ goá của một nhà có họ hàng xa với anh. Nhất là chuyện tai tiếng với vợ goá nhà họ hàng xa này đă trở thành vấn đề lớn trong họ hàng anh, đến nỗi Sukejuro bị lôi ra buổi họp toàn gia tộc, chịu trách mắng đủ điều rồi c̣n bị cả họ tuyệt giao nữa. Anh nghĩ tiếng đồn anh là kẻ háo sắc tột bậc trong thành đă bắt đầu được loan truyền là từ vụ ồn ào náo động trong họ hàng ấy.

Thế nhưng, vụ nào cũng có lư do cần cân nhắc cả đấy chứ. Sở dĩ anh thay đổi đến hai vợ, là bởi người vợ đầu tiên không hợp với mẹ anh lúc bấy giờ c̣n khoẻ mạnh, nên tự cô ấy đă bỏ đi, c̣n người vợ thứ hai lại là một cô gái kiêu kỳ cứ hỉnh mũi lên măi v́ nhan sắc và gia thế của ḿnh, nghĩa là chẳng hợp với gia phong của nhà anh chút nào. Đến nỗi anh nghĩ nếu có tên đàn ông nào mà thật sự vui sướng khi lănh về một cô gái như thế làm vợ th́ anh muốn xem mặt mày hắn ra thế nào. Mà không, có thể cũng có tên đàn ông như thế không chừng, nhưng xin đừng sắp hạng Mitani Sukejuro này vào chung với loại người như thế chứ!

Cả chuyện giao du quá thân mật với cô vợ goá nhà Fujikawa kia cũng có lư do đấy chứ. Chồng cô ta, Fujikawa Soroku đă là người bạn thân thiết nhất của anh trong tất cả mọi người trong họ, nhưng sau khi Soroku chết đi, họ hàng ai cũng hùa nhau kiếm cách tống cô vợ goá ấy ra khỏi nhà Fujikawa, cho qua bất cứ nhà nào khác cũng chẳng sao cả. Lư do là cô ấy c̣n quá trẻ để thủ tiết làm người vợ goá măi được. Nhưng ư nguyện của cô ấy th́ không như thế. Cô chỉ muốn lưu lại nhà Fujikawa để nuôi con mà thôi. Người duy nhất cảm thông với ư nguyện ấy mà đứng về phía cô là Sukejuro. Thế rồi Sukejuro được cô nhờ vả mà chỉ vẽ cho cô riết rồi đâm ra có t́nh với cô. Chứ đâu phải anh có tâm địa ư đồ ǵ xấu xa mà kiếm cách lân la chiếm đoạt cảm t́nh cô ấy!

Mà ngay cả chuyện trớ trêu với cô vợ nhà Usui cũng vậy, có phải tại anh quyến rũ ǵ người ta đâu! Bất giác, Sukejuro nghĩ cách biện minh cho cả chuyện bí mật với cô vợ một đồng liêu, mà thiên hạ chưa ai biết. Cả anh lẫn Usui Hikosuke đều là vơ sĩ trơn, chưa có cấp bậc ǵ đáng kể. Đều lănh lương 50 hộc [2] cả. Mỗi tháng một lần, dưới sự chỉ huy của Trưởng tổ, được giao cho việc canh giữ rương ḥm đựng hàng vải quư của Lănh Chúa, hoặc tuần hành canh gác trong thành nguyên một ngày một đêm. Chẳng thân thiết ǵ lắm, nhưng cũng do làm việc giống nhau mà cùng ở trong dăy nhà của tổ ở xóm Kogai. Một đêm nọ, cô vợ của Hikosuke đă đến nhà anh, vừa bước lên nền nhà th́ th́nh ĺnh bật khóc. Cô thổ lộ với anh rằng đă giấu chồng mà vay nợ lăi suất cao trên phố, bây giờ không sao trả nổi, lại bị thôi thúc măi, ngày nào cũng lo lắng đến cứ như là người mất hồn. Cô liều đến hỏi vay anh.

Sukejuro vốn là người đàn ông yếu ḷng trước nước mắt đàn bà. Anh đă an ủi cô ta, và cô hỏi vay bao nhiêu, anh cho mượn bấy nhiêu. Thế rồi, đột nhiên, cô vợ của Hikosuke nhoài người đến sát bên anh mà nói: -"Nhà em đêm nay đến phiên trực, phải ở lại trong thành đấy!". Cô ta là đàn bà sồn sồn đă sinh ba đứa con rồi, nhưng chẳng hiểu sao lúc nào trông cũng tươi mát, khuôn mặt và làn da sáng mịn cứ như là gái mới đôi mươi. Người đàn bà ấy, mới lúc năy đây vừa khóc lóc, nước mắt c̣n đọng làm đôi mắt long lanh, áp người vào anh với vẻ cầu khẩn tha thiết, nên cho dù là Sukejuro hay ai đi nữa, cũng làm sao mà cầm ḷng cho được. Mà rủi là đêm ấy, bà cụ người làm của anh lại về quê thăm nhà mất nữa. Đến khi anh ngờ ngợ rằng có thể cô ta đă nhắm đúng lúc không có bà cụ người làm ở đấy mà t́m đến,... th́ mọi chuyện đă xong xuôi cả rồi...

Món tiền cho vay ấy, đến nay vẫn chưa được hoàn lại. Sukejuro thầm tiếc. Cô vợ của Hikosuke sau đó hễ gặp mặt Sukejuro là tươi cười làm duyên với anh, nhưng hoàn toàn chẳng đả động ǵ đến chuyện trả nợ. Anh cũng thấy khó mà mở miệng hỏi cô ta tính sao với món nợ ấy. Dù phía anh có muốn được trả cả vốn lẫn lời cũng phải lẽ, nhưng phía cô ta có khi lại nghĩ rằng như thế là đă trả cho anh hết ráo rồi không chừng.

Thế này th́ ḿnh bị mang tiếng háo sắc thật chẳng đáng! Chứ thiếu ǵ kẻ khác lợi dụng tiền bạc và thân thế để sa đoạ trong nữ sắc. Chẳng hạn như Trưởng tổ Sakuma Jinbee ăn dầm nằm dề ở nhà cô vợ goá của bộ hạ cũ của ông ta, cứ như là ở nhà vợ bé vậy, là chuyện ai cũng thừa biết. Hoặc là chuyện cô đào hát Orui nổi tiếng của tiệm Ohana ở xóm ăn chơi Somekawa đột nhiên biến mất, hoá ra là thành hầu thiếp của Trưởng tổ Nakane Shuzen sau một thời gian thương lượng khó khăn, cũng là chuyện không ai không biết. Rồi c̣n quan Kiểm sát Địa phương là Yabe Gondayu nữa, lợi dụng chức quyền......

Nhưng bất giác, Sukejuro nghĩ: Thế c̣n ḿnh th́ là thứ người ǵ mà đứng đây như thế này để chờ người ấy? Có ǵ khác đâu mà nói người ta chứ?

2

Trên con đường bảng lảng hơi sương, đă thấy bóng người ấy. Đường mờ tối, phủ bóng hoàng hôn dần xuống, hai bên cây cối rậm rạp đổ ṿm lá xuống hàng rào, hầu như chẳng có bóng người nào. Nhưng mắt nh́n của Sukejuro không lầm. Quả đúng là người ấy đang bước đến gần. 

Người ấy chỉ liếc nh́n về phía Sukejuro. Gật đầu nhẹ. Cũng có vẻ như mỉm cười. Rồi đi ngang qua trước mắt anh. Bước chân không hề đổi nhịp. 

Sukejuro đứng lặng nh́n theo dáng lưng ấy cho đến khi đă rời ra một đỗi xa, anh mới bước khỏi ṿm cổng nhà Shiga. Và chỉnh bước chân cho đúng với người kia để giữ khoảng cách cứ như thế, không lại gần quá mà cũng không rời xa quá. 

Bộ mông tṛn lẳn nở nang nhưng không thô tục. Cổ chân trắng ngần lấp ló sau mép kimono nẩy nhẹ. Đôi vai tṛn vuốt mềm xuôi xuôi, khiến liên tưởng đến ṿng ngực căng đầy phía trước. Sukejuro nín thở mê mẩn ngắm dáng lưng ấy mà bước theo. 

Anh đă thấy người ấy lần đầu cũng ở chỗ gần nhà Shiga này, khoảng một tháng rưỡi trước đây. Bây giờ th́ anh đă biết họ tên, thân thế người ta rồi, cả chuyện có nhà song thân ở cùng xóm Daikan với nhà Shiga, và cứ 5 ngày một lần đến thăm mẹ bị bệnh, phải đi ngang qua xóm Daikan này nữa. 

Người ấy rẽ hai lần trong xóm nhà buôn, rồi vào xóm Sanai san sát những tư dinh vơ sĩ lănh lương trên 100 hộc. Hướng đi ngược hẳn với phía xóm Kogai của Sukejuro. 

Người ấy đi đến trước cổng của một dăy nhà của tổ, bỗng gập người lại chui qua cửa hông. Chẳng ngoái đầu nh́n Sukejuro. Mắt Sukejuro chỉ nh́n thấy khoảng hông tṛn trịa thoáng qua rồi biến mất sau cửa hông ấy. Anh cũng chẳng nghe tiếng cánh cửa đóng lại. 

Sukejuro thẫn thờ bước ngang qua cổng. Chủ nhà này là Hattori Yarokuemon đang làm Trưởng tổ Cận vệ, lănh lương 150 hộc. Hattori lúc c̣n trai trẻ có tên là Monosuke, đă là kiếm sĩ nổi danh, làm thầy dạy kiếm ở vơ đường Terauchi phái Itto. Người vừa vào nhà ấy là Michi, vợ của Hattori. Hattori đă 40 tuổi mà Michi mới 24, cách tuổi xa như thế bởi Michi là vợ lẻ cưới về sau này. 

Bước khỏi xóm Sanai bắt đầu phủ bóng đêm, ra đến đường về xóm có dăy nhà của ḿnh, Sukejuro bất giác thở dài thườn thượt như vừa đánh rơi mất thứ ǵ quư giá lắm. Anh ngoái đầu lại xem có ai thấy anh đi theo Michi không, nhưng con đường giữa các dăy nhà của các tổ chẳng có tăm dạng một người nào khác. Máu chảy rần rần khắp người anh lúc năy, dần dần dịu xuống, Sukejuro cảm thấy buồn bă ră rời như mọi khi, sau mỗi lần đi theo Michi. Trong nỗi buồn thảm ấy, anh thấy rơ sự hèn hạ của ḿnh. Cứ như giống chó! Thứ chó đực nổi cơn, thè lè lưỡi ra mà chạy theo chó cái! Thế nhưng, vừa khinh ḿnh hèn, Sukejuro lại vừa cảm thấy một nỗi hoan hỉ thầm kín. Hôm nay, người ấy đă nh́n ḿnh mà mỉm cười lần đầu tiên. Có khi đó là nụ cười chế nhạo thứ đàn ông đă lớn tuổi rồi mà làm như bọn trai trẻ nấp chờ người ḿnh tưởng nhớ đi ngang qua cổng nhà Shiga, rồi c̣n đi theo sau lưng đến tận nhà nữa. Người ấy chắc hẳn đă thấy vẻ chiêm ngưỡng say đắm trên mặt ḿnh rồi. Đàn bà hiếm khi bỏ qua vẻ mặt chiêm ngưỡng say đắm của đàn ông. Nhưng vẻ mặt như thế của một người đàn ông ở cỡ tuổi 30 th́ hẳn là không khác ǵ vẻ si mê đần độn. Người ấy hẳn là đă không nhịn được cười. 

Nhưng mà, không chừng nụ cười mỉm ấy lại là nụ cười cho phép nữa. Người ấy chắc chắn đă biết ḿnh là Mitani Sukejuro rồi. Bằng chứng là đă gật đầu chào chứ không làm lơ mà đi ngang qua. Như thế, nụ cười ấy có thể c̣n có ư nghĩa rằng: tôi cũng biết anh đang nghĩ ǵ,... một lời cho phép ngầm đấy chứ không sao? Thế th́ có hy vọng rồi! 

Sukejuro ưỡn ngực bước đi trên đường tối. Nói là hy vọng, chứ cũng chẳng phải là Sukejuro mơ màng đến chuyện ǵ như là chiếm đoạt được người đẹp trướng rũ màn che sâu kín trong nếp nhà vơ sĩ ấy. Điểm đó th́ anh vẫn thường bị thiên hạ hiểu lầm từ trước đến nay. Hiện tại, Sukejuro chỉ mong là có được cơ hội ǵ đấy để được nói chuyện với Michi mà thôi. Cũng đúng vào mùa mưa dầm rồi đấy. Giả thử đột nhiên mưa trút xuống, mà Michi không mang sẵn dù, lúc đó ḿnh sẽ che dù cho, t́nh cờ mà cùng đi chung được với nhau một quăng đường, th́ không c̣n ǵ bằng. Manh tưởng của Sukejuro chỉ nhỏ nhoi như thế đó thôi. 

Từ đấy, ngày nào đến nhà Shiga để tập luyện ca ngâm là Sukejuro thế nào cũng xách theo cây dù, mặc cho trời có mưa hay không. Sự chu đáo ấy cho đến nay vẫn chưa ích lợi ǵ, nhưng Sukejuro đă có được can đảm nhờ vào lối giải thích khéo léo của chính anh về ư nghĩa nụ cười mỉm của người vợ nhà Hattori, nên anh vẫn chịu khó cắp dù về nhà. 

Về đến nhà, Sukejuro mới để ư là bụng đói quá chừng. Vào trong nhà th́ thấy có người chị là Chitose bây giờ làm dâu nhà Matsuno, đến chơi. 

3

-"Thưa chị đến chơi". Sukejuro lên tiếng, nhưng chưa ngồi xuống, anh ghé vào bếp, bảo người làm là bà cụ Shige rằng anh đang đói, làm cơm cho anh. 

-"Có vẻ là cậu chưa ăn cơm trưa đấy nhỉ. Sao thế?". Chào hỏi xong, người chị tươi cười nói thế. 

-"Cơm trưa à?... Vâng, vâng... Hôm nay trước khi đến nhà ngài Shiga, em chợt nhớ là phải ghé lại vơ đường đấy. Chẳng có th́ giờ để ăn trưa nữa". 

Nói thế là nói dối. Cô Michi vợ nhà Hattori có vẻ ngày nào đi thăm mẹ th́ ăn trưa sớm trước, rồi cỡ 12 giờ trưa là đă ra khỏi nhà rồi. Sukejuro đă biết cô cứ 5 ngày là đi thăm mẹ một lần, nhưng anh không khỏi muốn biết giờ giấc cô ấy ra đi. Chứ chẳng lẽ từ ban sáng đă đứng chờ cô ấy ở cổng nhà Shiga được sao? Nên Sukejuro phải đến xóm Sanai từ sáng sớm để xác nhận từ đằng xa giờ phút Michi bước ra khỏi cổng nhà hướng về phía xóm Daikan mà ra đi. Rồi từ lúc đó, trong đầu Sukejuro chỉ có chuyện nôn nao chờ xem hôm đó sẽ ra sao,... đâu c̣n tâm trí nào nghĩ đến chuyện ăn trưa nữa. 

-"Hôm nay chị đến có việc ǵ thế?". Sukejuro vừa quay sang mâm cơm bà cụ Shige vừa mang đến, vừa hỏi. 

-"À, chuyện cô Kano đấy mà". 

Người chị đột ngột nói lên cái tên ấy. Sukejuro ngưng đũa, nh́n chị soi mói. 

Kano là người vợ đầu tiên của anh, đă v́ không hợp với mẹ anh mà bỏ đi. 

-"Kano sao thế chị?" 

-"Chuyện để sau cũng được, cậu ăn đi đă nào". Bà chị Chitose nói vậy, nhưng nhấm nháp chén trà bà cụ Shige vừa rót thêm xong th́ tự ḿnh bắt vào chuyện ngay. -"Cậu biết là sau đó, cô Kano đă yên phận trong nhà Sakamoto ở xóm Negi rồi chứ ǵ?". 

-"Vâng, em có nghe người ta nói thế. Cô ấy được hạnh phúc chứ nhỉ?" 

-"Ủa, cậu không biết sao?". Bà chị đặt chén trà xuống, một tay áp lên ngực tỏ vẻ ngạc nhiên. -"Cô ấy thật là người có vận rủi về mặt đàn ông, hai năm trước đây đă phải trở về nhà cũ rồi đấy". 

-"Ồ, thế à?". Sukejuro thốt lên, nhưng rồi im lặng, nhai dưa muối, gắng không b́nh luận ǵ về vận số rủi ro về mặt đàn ông của người vợ cũ. Cô ấy chỉ v́ không hợp với mẹ anh mà thôi, chứ chẳng phải vợ chồng lục đục ǵ với nhau, tuy anh đă để cô ra đi đúng theo ư muốn của cô. Trong ḷng anh vẫn c̣n vương chút ân hận về chuyện ấy, nhưng dù ǵ đi nữa th́ chuyện cũng đă qua rồi. Xa nhau thấm thoát đă mười năm rồi c̣n ǵ. 

-"Này, cậu Sukejuro nghĩ sao nào?". Bà chị cũng có vẻ suy nghĩ lung lắm, im lặng một hồi lâu, rồi thấy Sukejuro sắp ăn xong bữa cơm th́ hỏi như thế. -"Hay là cậu gặp cô Kano một lần xem sao nhé?" 

-"Bà cụ ơi, cho trà đi!". Sukejuro gọi với vào bếp, dời mâm cơm sang bên rồi quay người hướng về phía bà chị. 

-"Cậu cũng đă 36 tuổi rồi đấy..." 

-"Em mới 35 mà!". Sukejuro đính chính. 

-"35 à? Dù sao, th́ cũng đă 35 rồi đấy. Vợ không có, con cũng không. Thế này th́ nhà Mitani sẽ ra sao? Tôi cứ nghĩ đến là lo lắng măi". Bà chị nói. Chitose lớn hơn em 3 tuổi, nhưng đă vào làm con nuôi nhà Matsuno Sezaemon từ năm 15 tuổi. Nhà Matsuno lănh lương 200 hộc, ông Sezaemon làm quan Chưởng quản Địa phương lâu năm, nhưng không có con. Nhà Matsuno lúc đầu muốn nuôi Sukejuro kia, nhưng cha anh lúc ấy c̣n sống nhất định không chịu, nên đành xin Chitose về làm dưỡng nữ để sau này kiếm rể vào nối dơi. Hiện nay, Chitose đă có 4 người con, thời con gái thân h́nh mảnh dẻ là thế, mà bây giờ mập mạp hẳn ra. Có cái vẻ phúc hậu đường đường của một bà vợ nhà vơ sĩ 200 hộc. -"Nhé, cậu gặp cô ấy một lần xem sao nhé! Nếu cô Kano có ư muốn quay lại nhà này th́ sao nào?". 

-"......" 

-"Cô ấy bỏ đi v́ lư do ǵ th́ tôi cũng đă biết rơ. Mẹ vốn là người khó tính. Tôi thấy thương cho cô Kano quá". 

-"Thế nhưng, sao mà...". Sukejuro vừa cầm chén trà bà cụ Shige mang đến, vừa nói. -"Người đàn bà đă một lần bỏ đi, bây giờ rước về lại, thiên hạ sẽ đàm tiếu..." 

-"Thiên hạ à?". Bà chị rướn thẳng người nh́n em. -"Này cậu Sukejuro. Thiên hạ nói ǵ về cậu, cậu có biết không?" 

-"......" 

-"Đừng nói là cậu không biết! Chẳng lẽ cậu cứ để mặc cho người ta đồn đại những lời mới nghe đến đă nổi gai ốc cùng ḿnh ấy, mà tiếp tục nhởn nhơ sống đời độc thân thế này măi sao chứ!". 

Giọng nói và dáng điệu của người chị lúc này sao mà giống mẹ anh ngày xưa như khuôn đúc! Sukejuro hốt hoảng xua tay: -"Chị hiểu lầm em rồi!". 

-"Hiểu lầm ǵ nào?". Chitose lại càng hầm hầm thêm. -"Cậu đă một lần trát trấu lên mặt cả họ rồi đấy. Cha tôi nhà Matsuno đấy, đă bảo là thôi đừng có dính dáng ǵ đến cậu nữa. Chuyện đương nhiên phải thế thôi! Thế nhưng, tôi dù ǵ cũng là người nhà Mitani này đây, không thể im lặng mà nh́n lối sống bê tha của cậu hiện nay được". 

Sukejuro nh́n mặt bà chị mà ớn lạnh. Không lẽ chuyện đi theo cô vợ nhà Hattori hay chuyện tằng tịu với cô vợ nhà Usui đă bại lộ rồi sao chứ? Nhưng trông bà chị có vẻ không phải giận dữ về những chuyện như thế. Mặt chị ấy có vẻ tức giận đơn giản chỉ v́ anh không chịu tu tỉnh đó thôi. Sukejuro cúi đầu như hối lỗi: 

-"Thưa chị, em xin chị tha tội đă làm chị phải lo lắng". 

-"Cậu hăy đặt ḿnh vào cương vị người trong gia tộc mà xem!". Nói thế nhưng giọng điệu bà chị đă có phần mềm dịu hơn rồi. Nguyên là người chị này rất thương chiều Sukejuro. -"Tôi đă đắn đo măi không biết cậu c̣n có thể lấy được một người vợ như thế nào. Một người đă 36 tuổi, ly hôn hai lần, thêm vào đấy, lại mang tai tiếng chẳng hay ho ǵ ấy, th́ trước hết, chẳng hy vọng ǵ cưới được một cô chưa từng kết hôn lần nào". 

Sukejuro nghe thế, lại định đính chính là mới 35 tuổi, nhưng đành thôi, chỉ chịu phép mà đệm theo: -"Vâng, chị dạy rất đúng". 

-"Thế nên tôi mới âm thầm t́m kiếm xem có ai đă một lần dang dở, mà tâm tính hiền ngoan,... th́ vừa lúc nghe nói cô Kano đă trở về nhà cũ". 

-"Hà..." 

-"Thế cậu có cho đó là cơ duyên ǵ đấy không nào?". 

Bà chị có vẻ cảm kích về sự phát hiện của chính ḿnh. Sukejuro th́ chẳng cho đó là cơ duyên ǵ đặc biệt cả, nhưng anh cũng không dám căi, chỉ nói theo: -"Vâng, có lẽ thế thật". 

-"Vậy th́, hăy gặp mặt cô Kano một lần đi nào. Để tôi dàn xếp cho. Cả hai đều là người lớn cả rồi, mà lại là vợ chồng cũ nữa. Gặp nhau mà nói chuyện là tốt nhất rồi". 

Sukejuro không tỏ vẻ ǵ kháng cự, nên bà chị vui vẻ trở lại, tay che miệng cười khúc khích: -"Này cậu Sukejuro..." 

-"Thưa, ǵ thế ạ?" 

-"Định làm thinh để cậu và cô ấy gặp nhau th́ biết, nhưng thôi, nói ra cho rồi. Thật ra th́ mới đây, tôi đă gặp mặt cô Kano rồi đấy..." 

-"......" 

-"Đến cậu cũng phải ngạc nhiên đấy nhé. Cô Kano bây giờ c̣n đẹp hơn ngày trước nhiều kia đấy. Trông cứ như là người nào khác vậy". 

-"Hừm..." 

Sukejuro cảm thấy trong người anh đang quẫy động ḍng máu háo sắc. Kano vào làm dâu nhà này thuở 17 tuổi. Và chưa đến một năm rưỡi sau đă bỏ đi rồi. Thời đó, sắc mặt cô xanh xao, thân gầy yếu đuối. Chuyện chăn gối cũng than đau, chẳng có vẻ vui sướng ǵ cả. Thế th́ người con gái ấy đă đi làm dâu nhà người khác mà trở thành đoá hoa măn khai rồi sao chứ? 

-"Vậy th́...". Sukejuro nói. -"em xin tuân lời chị mà gặp cô ấy một lần xem sao". 

-"Cậu này... tính toán kỹ thế!". Bà chị lườm em. -"Nhưng mà này, nếu là vợ cũ trở lại th́ cha chị cũng không bảo là cậu lại làm chuyện ǵ tai tiếng đâu, thế th́ có vẻ là trăm chiều đều thuận lợi cả đấy. Cậu nghĩ như thế mà hăng hái gặp cô ấy xem sao". 

Sukejuro đưa chị ra đến tiệm cho thuê kiệu ở cuối xóm Kogai, trả tiền thuê kiệu rồi đưa chị ấy đi xong mới trở về nhà. Bà cụ Shige dọn dẹp xong, hỏi anh: 

-"Thưa cậu chủ, bà nhà Matsuno đến làm mai cho cậu đấy ạ?" 

-"Cũng chẳng phải chuyện mai mối ǵ". Sukejuro cười khổ sở. -"Cô vợ cũ của tôi mà bà cũng biết đấy mà. Cô Kano ấy nghe đâu đă trở về nhà cũ rồi đấy". Nói thế, bất chợt sau năo Sukejuro lại hiện ra rơ ràng h́nh dáng cô Michi, cô vợ nhà Hattori, như thể đấy chính là h́nh ảnh của một cô Kano nay đă trở thành người đẹp đến như lời chị anh nói. 

4

Bà chị coi cứng rắn trong mọi chuyện ấy thế mà đă liệu tính cho anh thật là điệu nghệ quá chứ! Điểm hẹn với cô Kano mà chị ấy đă dàn xếp cho, là một pḥng riêng trong quán ăn tên là Akane ở cuối xóm yên hoa Somekawa. Chuỗi ngày mưa tạm ngưng, hôm ấy trời quang, suốt ngày ánh nắng như thiêu đốt chiếu chói lọi khắp xóm. Lúc Sukejuro đến quán Akane th́ mặt trời đă ngả sang hướng tây, ánh nắng có phần dịu bớt. 

Cô Kano đă đến trước rồi. Cô đang ngồi chờ ở hiên trông ra vườn, tay phe phẩy quạt, thấy Sukejuro bước vào th́ sửa thế ngồi ngay ngắn và cất tiếng chào hỏi: 

-"Thưa, đă lâu lắm rồi không được gặp". 

-"À, lâu thật chứ nhỉ". Sukejuro đáp, quay lại bảo người hầu gái đi theo vào mang rượu đến, rồi ngồi phịch xuống. -"Thôi, khỏi phải ăn nói lễ nghĩa làm ǵ. Lại đây nói chuyện đi nào". 

Nhưng Kano không lại gần Sukejuro ngay như lời anh nói. Cô vẫn ngồi nguyên thế, nh́n Sukejuro nói với giọng b́nh tĩnh. 

-"Trông anh có phần thay đổi một tí". 

-"Tôi ấy à? Cũng đương nhiên thôi. Đă mười năm rồi c̣n ǵ!" 

-"Cũng nghe được tiếng tăm của anh nữa đấy". 

Sukejuro cảm thấy như mũi ḿnh vừa ló ra đă bị đập ngay một phát, anh đưa mắt nh́n người vợ cũ. Hai má nàng giờ đă đầy đặn, khoảng vai và ngực cũng tṛn trịa nở nang không c̣n gầy c̣m như ngày xưa nữa. Đôi mắt đen nhánh long lanh, đôi môi phơn phớt hồng. Một đoá hoa măn khai, đúng như lời chị anh đă nói. Sukejuro nhận thấy cô có phần trang điểm hơi kỹ, nhưng quả là trông ra vẻ người đàn bà đang độ sung măn nhất. Và ngày xưa có phần nhút nhát nhưng bây giờ với làn da mịn màng như toả sáng ấy, Kano nh́n thẳng vào Sukejuro mà nói chuyện một cách tự tín. Anh nghĩ Kano ư thức được vẻ đẹp của ḿnh. 

-"Hừm, tiếng tăm ǵ nào?". Sukejuro nói có vẻ hơi nao núng, vừa lúc người hầu gái mang mâm thức ăn uống vào. -"Mà uống một chén đă nào". Sukejuro cất giọng vui nhộn, như để chuyển đổi tâm t́nh. 

Lúc bước chân ra đi, anh chỉ nghĩ nhẹ nhàng rằng cứ thử đi gặp lại người vợ cũ chứ có ǵ đâu, mà lại là một người vợ yếu đuối về tinh thần, đă không kham nổi bổn phận làm vợ mà phải bỏ ra đi. Thế nhưng lúc gặp lại th́ Kano đă không ỷ lại vào t́nh nghĩa cũ để lân la lại gần anh, mà c̣n có vẻ b́nh thản từ xa thẩm định về anh nữa. Sukejuro mất cả hứng thú, nhưng nghĩ lại nếu tỏ lộ điều đó ra mặt th́ chẳng hiểu ḿnh đến đây để làm ǵ nữa, nên thôi. Mà anh cũng có nhiều phần bị kích thích bởi sự thay đổi thành một người đàn bà đẹp của Kano. 

Anh cứ tưởng là mời uống th́ Kano lại nói mặn nói nhạt ǵ đấy, nhưng không, cô lại thuận thảo đến bên, rót rượu cho anh. Sukejuro đón lấy chén rượu, vui vẻ uống cạn. Bất giác, anh cảm thấy có ǵ quen thuộc trong cử chỉ của hai người, nhưng vẫn làm thinh. Một lúc sau, anh nói: 

-"Chia tay nhau rồi mà lại có lúc được uống rượu chung như thế này, thật là có nằm mơ cũng không thấy được". 

Đối với anh, đấy là lời cảm khái xúc động lắm. Sự thực, có rượu vào phần nào rồi th́ tự ḿnh đă có cảm giác như thế thật. 

Nhưng Kano không chịu cắn câu. Cô cúi mặt, giấu nụ cười thầm. 

Sukejuro đâm ra mắc cỡ, anh hỏi có hơi sẳng giọng: 

-"Thế v́ sao mà đến phải đi khỏi nhà Sakamoto?" 

-"Thưa, v́ rượu đấy" 

-"Rượu à?" 

-"Cứ uống vào là phá phách". 

-"Thế à? Thế th́ không được!". 

-"Lúc không say th́ vẫn là người tốt đấy". 

-"Hừm, người như thế th́ lúc b́nh thường vẫn là người đàng hoàng đấy nhỉ". 

Nói đệm theo như thế, nhưng dần dần Sukejuro cảm thấy chán ngán cho ḿnh. Chứ đang uống rượu với một người vợ cũ mà ḿnh cũng định nối lại duyên xưa, th́ sao lại phải mang chuyện người chồng đă ly dị của cô ấy ra nói làm ǵ chứ! 

Có vẻ chẳng song suốt ǵ được rồi. Sukejuro bắt đầu nghĩ như thế. Bà chị bảo là gặp mặt nhau th́ thế nào cũng xong, mà chính anh cũng đă hy vọng như thế, vậy mà gặp nhau rồi th́ lại có vẻ như thấy bức tường ngăn cách nhau rơ ràng thêm. Người đàn bà này đă thành người xa lạ rồi. H́nh dáng, dung tư đă thay đổi, mà tâm t́nh Kano cũng đă thay đổi hẳn sau mười năm cách biệt. Không, khoan đă nào! Thật ra, ḿnh đâu đă hiểu người đàn bà này đến mức có thể nói là người ta đă thay đổi hẳn rồi? 

Sukejuro cảm thấy vị rượu sao mà đắng quá! 

Khoảng một giờ sau th́ Sukejuro ra khỏi quán Akane, rốt cuộc đă không sao có được cơ hội để ướm hỏi chuyện nối lại duyên xưa. Thay v́ nói là không có cơ hội ấy, có lẽ nên nói là nửa chừng anh đă không c̣n hứng thú ǵ chuyện phục duyên ấy nữa. Đă uống khá nhiều rượu đấy, nhưng khi ra khỏi quán th́ anh đă tỉnh táo lắm rồi. 

Chẳng hiểu người đàn bà này đến đây với ư định ǵ? Tạm gác tâm t́nh ḿnh sang bên, Sukejuro đâm ra hoài nghi về Kano. 

Cô Kano ấy biểu lộ được chút cử chỉ ra vẻ là người vợ cũ của anh khi đă qua khỏi xóm Somekawa ra đến đường ven sông. Xóm Somekawa mở dọc theo con sông chảy theo hướng đông nam từ chân thành. Phía sau xóm là ruộng đồng trải dài đến xóm Miyoshi ở phía bắc. Để đưa cô Kano về nhà th́ con đường ngắn nhất phải là từ đường ven sông dẫn vào xóm Miyoshi ấy. Đầu tháng sáu không trăng, chỉ có ánh đèn từ xóm ăn chơi Somekawa hắt ra soi mờ trên đường. Ánh đèn soi cả xuống mặt nước nông của con sông lấp lánh sáng. Tiếng đàn ba dây samisen văng vẳng đến tận đây. 

Từ năy vẫn đi theo sau, Kano bỗng bước nhanh lên ngang hàng với Sukejuro. 

-"Sống một ḿnh, hẳn là anh tự do thoải mái lắm nhỉ?". Vừa nói, Kano vừa cười khúc khích trong cổ họng. 

Như chợt tỉnh từ cơn mộng, Sukejuro đáp: 

-"Th́ đấy, cô đă nghe chị Matsuno nói rồi chứ ǵ?" 

-"Vâng". 

-"Thế th́, cô nghĩ sao? Nếu cô cũng có ư như thế th́ phía tôi cũng chẳng có ư ǵ khác..." 

-"......" 

-"Đến nước này th́ tôi cũng ớn chuyện rước về một người xa lạ. Mà tôi cũng hiểu là không thể cứ sống một ḿnh như thế này, làm cho chị ấy phải lo lắng măi được". 

Quên bẳng đi là mới lúc năy đây c̣n nghĩ người đàn bà này đă là người xa lạ rồi, Sukejuro nói nhiệt thành như thế, rồi t́m nắm bàn tay Kano. Vẫn c̣n xa xóm Miyoshi. Anh nắm được bàn tay mềm mại ấy rồi, mà Kano cũng không kháng cự ǵ. Ngược lại, cô c̣n áp người sát vào cánh tay anh. Sukejuro cảm nhận được cảm xúc hoan hỉ từ cánh tay ấy. À, ra thế. Chẳng nên thất vọng sớm quá! Sukejuro đâm ra ân hận đă rời quán Akane quá sớm. Đáng lẽ dù ǵ đi nữa, anh cũng đă phải ướm hỏi chuyện này rồi. Thế mà chỉ biết mang chuyện họ hàng không ăn nhập ǵ ấy ra nói một cách ngốc nghếch như thế rồi rút lui, th́ quả là chuyện hiểu lầm tai hại của riêng anh rồi. 

-"Với một người đă sống với ḿnh đời vợ chồng mà bây giờ lại nói như khuyến dụ thế này nghe có phần kỳ dị đấy, nhưng nếu cô cũng nghĩ cho như thế th́ tôi cảm ơn lắm". 

-"Xin anh cho em suy nghĩ xem một thời gian nữa". 

-"Thế th́ ngày mai, cô lại nhà xem sao nào. Mai tôi được nghỉ. Mà không, ngày nào cũng nghỉ được cả. Ha Ha Ha!". 

Lúc cười lớn như thế, Sukejuro chợt cảm thấy có vật ǵ đen tuyền đâm tới phía sau lưng ḿnh. Anh lập tức xô Kano ra, quay người chạy về phía bờ sông. Vật đen tuyền đâm tới trong bóng tối ấy chính là một lưỡi kiếm. Bóng đen đâm kiếm hụt loạng choạng sấn tới 2, 3 buớc, dậm chân quay lại, hét lên lời ǵ không rơ, rồi chém kiếm xuống người Sukejuro như bổ củi. 

Nhưng Sukejuro đă nhanh hơn một chút, anh trầm người xuống, vừa tránh lưỡi kiếm, vừa chém sống bàn tay vào cánh tay cầm kiếm của địch thật mạnh, khiến hắn đau đớn buông kiếm, rồi thọc bàn tay atemi thật mănh liệt vào bụng dưới của hắn. Bóng đen gập người lại, cố đứng cho vững nhưng loạng choạng ngă phịch xuống mặt đất tăm tối. 

-"Tên này là ai thế?". Sukejuro quỳ gối, nh́n săm soi vào mặt tên địch, rồi lên tiếng hỏi Kano đang nh́n đăm đăm về phía anh. 

Lúc bóng đen chém tới, Sukejuro đă nghe hắn hét lên ǵ như là: "Kano, con đĩ này!". 

-"Người quen của cô à?" 

Có vẻ Kano bị xô bật xuống ruộng vẫn c̣n hoảng vía, nên im ĺm không nói ǵ cả. 

Sukejuro cúi sát mặt tên kia, xem xét kỹ rồi nói: 

-"Tên này trông có vẻ trẻ hơn tôi, mà tóc mai đă sói mất phần nào rồi..." 

-"Thế th́ là Sakamoto đấy". Kano đáp. 

-"Sakamoto? Người chồng mà cô đă ly dị đấy sao?". 

-"......" 

-"Chưa dứt hẳn sao chứ?" 

Tên này có lẽ đă theo dơi hai người từ xóm Somekawa, rồi thừa dịp mà chém anh. Nếu là người chồng cũ đă chia tay hẳn rồi th́ đâu có làm chuyện loạn bạo như thế này? Và mắng nhiếc Kano là con đĩ, th́ cũng là một bằng chứng khác nữa. Bởi vẫn c̣n quan hệ với nhau nên mới thấy cô ta ḥ hẹn với anh th́ nghi là bị phản bội mà nổi giận lên đến như thế. 

Sukejuro cảm thấy mất hết hứng thú. Tưởng là nhà trống th́ anh mới để ư đến, chứ hoa c̣n có chủ th́ anh cũng chẳng cố ư tranh giành mà làm ǵ. Cho dù có thay đổi thành người đẹp đến đâu đi nữa, Kano cũng vẫn là đàn bà sồn sồn rồi. Tranh giành một bà sồn sồn, phấn son dày trên mặt thế này, đến nỗi hai ông chồng cũ phải đâm chém nhau th́ là chuyện thiên hạ sẽ cười cho thối óc! 

-"Nếu thế th́ cứ thành thật mà cho biết ngay từ đầu đi. Tôi có ép uổng ǵ đâu!" 

-"Nhưng mà, phía chị Matsuno cũng đă ân cần mà gợi chuyện như thế..." 

-"......" 

-"Em định gặp anh nói chuyện, rồi lần này th́ nhất quyết mà đoạn tuyệt cho xong..." 

-"Cô định bắt cá hai tay như thế th́ không được!". Sukejuro khoát tay ngăn lại. -"Tôi chưa chém hắn bằng kiếm đâu. Hắn chỉ bất tỉnh đó thôi. Cô săn sóc cho hắn đi". 

Nói xong, Sukejuro quay lưng, bước trở lại đường cũ. Chuyện đă xảy ra như thế th́ anh khỏi phải đưa Kano về nhà cô ấy làm ǵ. Thật là người mặt dày mày dạn! Nghĩ thế nhưng Sukejuro cũng thấy ra được từ chuyện này một khía cạnh khác, khiến anh hiểu được thái độ của Kano. Cô ta có chút sự t́nh mà bỏ nhà đó ra đi, nhưng có lẽ sau đó, hai người vẫn c̣n bí mật gặp nhau, không cho ai trong nhà biết cả. Trên đời này cũng chẳng thiếu ǵ những chuyện như thế. Ḿnh xui thật! Sukejuro nghĩ. Ngay cả vợ cũ của anh cũng làm cho anh suưt nữa là thành tṛ cười cho thiên hạ, và bây giờ anh lại phải lủi thủi về nhà một ḿnh. Thế này th́ xin bỏ giùm cho tiếng đồn anh là kẻ háo sắc tột bực trong đám vơ sĩ làm việc trong thành đi! Sukejuro cảm thấy muốn ghé lại đâu đó làm vài chén giải sầu rồi hăy về nhà. 

5

Chạng vạng tối vài ngày sau đó, Mitani Sukejuro lại bước đi trên đường qua xóm Daikan, từ xa ngắm dáng lưng thon của Michi, cô vợ nhà Hattori, như cũ. 

Đă nhắm chừng giờ giấc mà ra khỏi pḥng tập của thầy ẩn-cư được rồi, nhưng lại bị bà vợ già của ông Heiuemon giữ lại nói chuyện tầm phào trong nhà chính. Đến lúc dứt ra được th́ phải vội vă chạy ra cổng ngoài cho kịp, nhưng cô Michi cũng đă đi quá cổng ấy một đỗi thật xa rồi. Thế nhưng anh đâu có thể chạy theo một cách lộ liễu được. 

Anh nh́n từ xa thấy dáng cô Michi cầm cây dù bên tay phải. Cây dù giấy dầu mà anh đă cho cô ấy mượn lần trước. Hôm nay th́ từ sáng đă chẳng có vẻ ǵ là sắp mưa, trời quang đăng lắm, thế mà cô ấy cầm dù theo, th́ hẳn là để trả lại cho anh rồi. Nếu bắt kịp cô ấy đâu đó th́ ít nhất anh cũng sẽ trao đổi được với cô vài ba câu. Vừa nghĩ như thế, Sukejuro vừa gắng gh́m bước chân của ḿnh để đừng quá bồn chồn bước vội. Từ năy đến giờ, lồng ngực Sukejuro đánh trống dồn dập, cứ như là một chàng trai mới biết yêu lần đầu. Cứ nhớ lại lúc cho cô ấy mượn cây dù là mặt anh đờ ra, tự nhiên miệng anh thụng xuống, phải khó khăn lắm mới giữ miệng khép kín lại được. Lần trước gặp cô Michi vào một ngày trời nhiều mây. Như mọi khi, Sukejuro đứng chờ cô trước cổng nhà Shiga, gật đầu nhẹ chào nhau rồi nh́n theo dáng cô đi ngang qua. Sau đó, đương nhiên là anh vừa dè chừng đừng để ai để ư vừa bước theo sau cô ấy. Không ngờ đến khi ra khỏi xóm Daikan th́ th́nh ĺnh trời đổ mưa lớn. Cô Michi chẳng mang dù theo. Mưa to đến nỗi dáng cô nhoè đi trong màn nước trắng xoá. Có vẻ cô chạy hấp tấp. Nhưng ở quăng đó, hai bên là hàng rào sau nhà người ta liên tiếp nhau, chẳng có cổng ǵ để có thể vào trú mưa được. Sukejuro mở dù, chạy thật nhanh. Ngày trời quang anh cũng mang dù theo đến nỗi bị bạn cùng tập ca ngâm cười cho là người quá cẩn thận, nhưng đúng lúc thế này mới biết hiệu quả dụng tâm của anh! 

-"Thưa bà Hattori...". Đuổi kịp Michi, Sukejuro vừa che dù cho cô vừa nói liền một hơi. -"Xin dùng cây dù này". Rồi ép cây dù vào tay Michi lúc đó ngạc nhiên quay người lại, Sukejuro cứ thế mà chạy luôn, như tên bắn. 

Cho đến nay vẫn c̣n lưu lại trong góc năo của Sukejuro h́nh ảnh đôi mắt đen nhánh mở lớn nh́n anh, một thoáng hương phấn chạm nhẹ mũi anh, cảm giác mềm mại từ ngón tay thon nhỏ... làm anh ngất ngây lúc đang chạy, mưa đổ xuống như tát vào đầu mà sao anh lại thấy khoan khoái đến thế! 

Không biết nên gọi cô ấy ở khoảng nào nhỉ? Có khi ở chỗ thật đông người lại tốt. Sukejuro lo sợ người ta thấy anh sáp lại gần Michi. Không phải anh lo cho anh mà là lo cho Michi kia. Cứ làm ra vẻ thản nhiên mà đến gần cô ấy ở khoảng xóm Hatsune đông người là tốt nhất. Nói với nhau được 2, 3 câu, thế là đủ rồi. 

Cô Michi đă đi qua khỏi cầu bắt ngang sông Gokengawa. Và thoáng quay đầu lại. Sukejuro ngờ ngợ rằng đấy là cử chỉ của cô muốn xác nhận là anh c̣n đi theo, nhưng cũng có thể là chỉ có anh cảm thấy thế thôi. 

Bỗng nhiên, tim Sukejuro đập nhịp rộn ràng hẳn lên trong lồng ngực. Anh thấy cô Michi không đi vào con đường qua xóm Hatsune như mọi khi, mà lại bước lên đường ven sông hướng về phía nam. Nếu đi dọc theo sông như thế th́ sẽ qua xóm thợ, hướng về phía băi thả ngựa có cḥm cây liễu. Khoảng đó giữa mùa hè c̣n có người ra hóng mát, chứ vào mùa này, chiều tối thường vắng tanh. 

Theo dơi một hồi th́ quả là cô Michi đi về hướng ấy thật. Cảm thấy trong ḷng ḿnh nỗi lo âu và niềm hoan hỉ lẫn lộn vào trong nhịp tim náo động, Sukejuro bước hoà theo nhịp bước của Michi. Anh thận trọng bước đi như một người hay lo, gắng giữ đều khoảng cách đủ để rủi có gặp ai cũng không bị người ta nghi là đang đi theo cô vợ nhà Hattori. 

Xóm thợ gia công đồ gỗ này đă bắt đầu lên đèn. Ở khoảng này th́ nói ǵ đi nữa, phụ nữ nhà vơ sĩ như cô Michi cũng phải nổi bật lên trong mắt người ta. Thế mà cô ấy chẳng có vẻ ǵ là để tâm đến điều ấy, cứ b́nh thản bước xuyên qua xóm ấy. 

Ra khỏi xóm thợ, đường rẽ trở lại ven bờ sông. Sukejuro rẽ sang th́ thấy trong ánh sáng trắng nhợt nhạt của buổi chiều, cô Michi đang đứng hướng mặt về phía anh. Sự táo tợn của cô khiến anh run lên. 

-"Thưa bà Hattori..." Bước lại gần cô, Sukejuro tự nhiên mà có giọng lo âu. -"Đến chỗ như thế này, không sợ người ta chú ư sao?". 

Có vẻ Michi cười khúc khích nho nhỏ. 

-"Ngài Mitani...". Cô lên tiếng. Đúng như Sukejuro nghĩ, cô đă biết về anh. -"Khác với tiếng đồn, thật là người nghiêm trang quá nhỉ..." 

-"......" 

-"Xin đừng lo, chỉ tản bộ ngoài xóm một tí thôi, rồi trở về ngay ấy mà". 

-"Thế th́ tốt hơn..." 

-"Xin cảm ơn về cây dù này". 

Cô uyển chuyển bước lại gần Sukejuro. Đôi mắt đen tuyền thoáng chút tia sáng nghịch ngợm. Cũng có thể chỉ là chút tia nắng tàn của mặt trời sắp lặn phản chiếu trong mắt cô. 

-"Tôi cũng đă vui thích lắm...". Michi thủ thỉ. Hương thơm bảng lảng bao phủ khuôn mặt Sukejuro. 

Nhưng Michi trao cây dù vào tay Sukejuro xong, tức th́ lùi xa 2, 3 bước. Cô chỉ để lại nụ cười bí hiểm thoáng qua rồi quay lưng lại ngay. Và cứ thế mà bước ra xa. 

Sukejuro bàng hoàng đứng sững nh́n theo cô. 

Đột nhiên, cô dừng chân, quay lại phía anh. Sukejuro thấy khuôn mặt cô xinh đẹp như đoá hoa b́m b́m trong bóng mờ. 

-"Tôi không đến xóm Daikan nữa đâu." 

-"......" 

-"Bệnh của mẹ tôi đă thuyên giảm rồi". 

Vậy à? Vậy th́ hẳn là cô đă đến chốn này để báo tin ấy cho anh đấy chăng? Thế th́ hôm nay là ngày chia tay đây. Quả thật chốn này thích hợp cho cảnh chia ly như thế. 

Sukejuro đường đường sấn bước đến gần Michi, như bị luồng khí nóng đến mờ mắt đẩy anh tới từ sau lưng. Michi lùi lại 2, 3 bước như sợ hăi, nhưng khi bị Sukejuro nắm lấy như bị chim ưng vồ chụp, th́ cô chịu thua, nhắm mắt lại. Sukejuro ôm cô, cảm thấy cô nhỏ nhắn hơn anh tưởng. Đôi môi ngát hương hoa. Nhưng khi bàn tay Sukejuro áp lên ngực cô dưới lớp áo, Michi mở bừng mắt như sực tỉnh từ cơn mộng, cô đẩy tay anh ra. 

-"Không nên..." 

Sukejuro đành thôi, lại ôm siết cô vào ḷng. Michi thở ra như rên lên. 

Đúng lúc ấy, đột nhiên từ phía sau Sukejuro vang lên tiếng nói: 

-"Mitani đấy chứ ǵ? Làm ǵ thế?" 

Tiếng nói ấy vang dội trong tai Sukejuro như tiếng sấm nổ. Hai người bật nẩy ra, rời nhau. Michi quay lưng lại, c̣n Sukejuro quay qua phía có tiếng nói ấy. Tự Sukejuro hiểu là mặt anh như không c̣n chút máu. 

Đứng trước mặt anh là một người đàn ông gầy c̣m chừng giữa lứa tuổi 40, tay cầm cần câu và giỏ đựng cá. Đó là Hirai Shobee, tuy ở dăy nhà khác, nhưng cũng là đồng liêu thỉnh thoảng vẫn gặp nhau ở chỗ làm. Có vẻ Hirai đi câu trên thượng lưu sông Gokengawa mới về. 

-"A, cậu đi câu về đấy à?". Sukejuro lên tiếng hỏi, nhưng Hirai không đáp lại, chỉ đưa mắt soi mói nh́n Michi đứng quay lưng lại bên đường. Chợt Hirai cười mỉm: -"Hừm, vui thích nhỉ!". Chỉ nói thế rồi quay lưng bỏ đi. H́nh dáng Hirai buông thơng giỏ đựng cá dần dần rời xa, rồi chỉ c̣n là bóng đen dần khuất vào trong xóm nhà. 

-"Hirai Shobee ở xóm Kitsune đấy. Anh ta có biết bà không?" 

-"Xà...". Tối quá, không thấy được, nhưng có vẻ cô Michi cũng đang xanh mặt. -"Tôi phải về thôi!". 

-"Như thế tốt hơn". Sukejuro cũng chẳng c̣n hứng thú ǵ chuyện ôm cô lần nữa. -"Đừng lo, tối thế này th́ Hirai không nhận ra là ai đâu". 

Michi quay lưng bước đi. Sukejuro gọi vói theo nhưng cô không quay lại, chân vẫn bước vội vă khỏi con đường ven sông. 

Cô ấy hoảng lên rồi. Có lẽ Michi khi biết người đàn ông dạo gần đây biểu lộ sự ngưỡng mộ một cách lộ liễu nhan sắc của ḿnh chính là nhân vật nổi tiếng là kẻ háo sắc tột bậc trong đám người làm việc trong thành, th́ cô hẳn cũng có chút hứng thú. Nhưng bây giờ th́ chắc là cô đă hối hận về chuyện gặp ḿnh ở đây rồi. Mà chẳng biết Hirai có nhận ra người đàn bà bên cạnh ḿnh là cô vợ nhà Hattori không? Đáng lẽ ḿnh phải chém Hirai ngay lúc ấy sao chứ? 

Sukejuro lặng ngắm ánh sáng cuối ngày phía trời tây dần tiêu tán mất đi, rồi mới cất bước. Nỗi lo sợ Hirai có thể đă nhận ra Michi khiến ḷng anh trĩu nặng. 

6

Chợp mắt được một lúc, Sukejuro choàng tỉnh, đứng dậy sửa lại áo xống để đi vào pḥng làm việc. 

Công việc bắt đầu từ 8 giờ sáng hôm nay và chấm dứt lúc 8 giờ sáng ngày mai. Trong thời gian ấy, người trực có thể thay phiên nhau mà ngủ một lúc trong pḥng khác. Giờ này đến phiên Sukejuro phải canh giữ suốt đêm rương ḥm đựng hàng vải quư của Lănh Chúa, trời sáng mới được về pḥng khác nằm ngủ, cho đến giờ làm việc sáng hôm sau th́ xong việc, có thể rời thành được. 

Mùa hè nóng bức đă qua, ngày ngắn lại. Trong pḥng mờ tối, không khí lành lạnh. Sukejuro ngáp dài, đưa tay mở cửa kéo. Th́ thấy có người đàn ông đứng ngay đấy. Một người đàn ông trên dưới 40, thân h́nh vạm vỡ, tóc có vài sợi bạc. Đó là Hattori Yarokuemon. 

Sukejuro cảm thấy toàn thân ḿnh lông tóc dựng ngược. 

-"Ta là Hattori đây". Người ấy xưng tên. Đôi mắt có vẻ ngạo nghễ, uy nghiêm đến làm người khác phải thu ḿnh lại khiếp hăi ấy chiếu trừng trừng vào mặt Sukejuro. -"Anh là Mitani Sukejuro đấy chứ ǵ?" 

-"Vâng, tôi đây". 

-"Có chuyện muốn bàn đây. Xin mời cùng đi". 

-"Nhưng mà...". Sukejuro nói. -"tôi phải đi làm việc ngay đây..." 

-"Khỏi!". Hattori nói mạnh như để ngăn ngay lại. -"Đă dàn xếp xong với ngài Okamura rồi". 

-"Vậy th́, xin đi theo". 

Okamura là Trưởng tổ trực của anh. Sukejuro vừa đi theo Hattori ra khỏi thành, vừa nghĩ đúng là đáng lẽ ḿnh phải chém Shobee ngay lúc ấy rồi. Trong khoảng gần một tháng sau ngày đó, đă chẳng có ǵ xảy ra cả. Thế nhưng đến lúc Sukejuro vuốt ngực thở phào an tâm, th́ lại bắt đầu có những dấu hiệu người ta nháy nhó, giật tay áo nhau ra dấu ǵ đấy khi thấy mặt anh, lúc anh lên thành đi làm, hay đi luyện tập ca ngâm, hoặc ngay cả trong pḥng tập của vị ẩn-cư nhà Shiga nữa. Không khỏi khiến anh nghĩ là chuyện t́nh mới, mà thật ra th́ đă có ǵ đáng để gọi là chuyện t́nh đâu, giữa anh và cô vợ nhà Hattori có lẽ đă bại lộ ra rồi. Có vẻ người chung quanh đă nh́n anh nửa như chế diễu rằng kẻ háo sắc lại ra tay hoành tráng, nửa như khâm phục anh. Sukejuro đă thầm hy vọng sao chuyện này đừng đến tai Hattori để khỏi hại lây đến cô Michi. Nhưng khi anh bị bác Matsuno gọi đến, tuyên cáo một lần nữa rằng cả gia tộc đoạn giao với anh, th́ hy vọng ấy cũng tiêu tan. 

Lời đồn kiểu này có vẻ phải đi đến tận cùng th́ mới hạ hoả được. Sukejuro đă cầm bằng là thế nào rồi lời đồn ấy cũng phải đến tai Hattori, lúc đó có chuyện ǵ xảy ra đi nữa, anh cũng đành nhận chịu mà thôi. Hôm nay, chuyện đó đang xảy ra. 

Xuống đến bờ sông Gokengawa, Hattori rẽ vào xóm dọc theo sông, hướng về phía bắc, bước những bước dài. Không hề dừng bước, không hề quay lại nh́n Sukejuro. Thế nghĩa là khỏi nói ǵ nữa cả đấy. Vừa bước theo sau Hattori, Sukejuro vừa cảm thấy luồng khí lạnh băng khiếp hăi chạy dọc sống lưng anh. 

Đi dọc theo sông về phía hạ lưu một hồi th́ ở hướng bắc của xóm nhà có một băi cỏ rộng dùng làm chỗ tập trận trong phiên trấn. Có vẻ Hattori hướng đến đó. Sukejuro cầm bằng là sẽ phải thanh toán nhau ở chỗ đó rồi. 

Sukejuro nhớ lại lần đầu tiên gặp Michi, một ngày tháng Tư, ánh nắng chiếu chan hoà trên các ṿm lá xanh. Michi chẳng để ư ǵ đến anh đang đứng dưới ṿm cổng nhà Shiga, cô chỉ mê mải tṛ chuyện với cô bạn đi cùng. Sukejuro nhớ rơ ràng nỗi kích động mănh liệt như bị ai đá vào ngực, khi anh thấy Michi đi ngang qua. 

Rồi mùa mưa đến, những ngày anh đi theo sau Michi, ḷng nôn nao khốn khổ. Trong trí anh hiện lên rơ rệt quăng đời ấy, lẫn lộn niềm vui sướng thầm lén nho nhỏ, cùng nỗi thất vọng sầu thảm. Và cảm xúc từ ngón tay thon nhỏ ấy như tan chảy trong ḷng bàn tay anh... Đôi môi thơm hương hoa... 

Tất cả những h́nh ảnh ấy hiển hiện rơ ràng. Quả thật, ḿnh khó mà hiểu thấu đáo được chính ḿnh. Sukejuro nghĩ có lẽ đúng như người ta đồn, ḿnh quả thật là kẻ háo sắc rồi. Máu háo sắc ấy đă xui khiến ḿnh biết được những điều không nên biết, để bây giờ sắp sửa nhận lănh sự trừng phạt v́ thế. Nếu vậy th́ cũng chẳng cần phải hối hận làm ǵ. Hối hận th́ thẹn cho danh tiếng háo sắc tột bậc trong thành. 

-"Chỗ này được rồi!". Hattori dừng bước, nói lớn. 

Hai người đă đến giữa băi tập trận. Khắp băi cỏ rộng không có bóng người nào khác. Khoảng trống trải bao la ấy tươi sáng lạ lùng trong bóng hoàng hôn dần xuống. Mỗi lần tập trận lại bị dẫm đạp tan hoang nên cỏ mọc không cao, đôi chỗ lộ những mảng đất đỏ rộng lớn. 

Sukejuro quay đầu nh́n lại con đường đă đi qua. Băi cỏ nằm trên đồi nên từ đây thấy rơ các xóm nhà phía dưới. Chung quanh ch́m dần vào vùng ánh sáng màu xanh đen, le lói đây đó một vài nhà đă lên đèn. Sukejuro cảm thấy như từ trong khoảng các xóm nhà ấy, Michi đang nh́n đăm đắm về phía này. 

Anh quay lại, nghe Hattori nói lớn như để xác nhận: 

-"Chẳng cần phải dài ḍng nữa rồi. Chuyện quyết đấu này, không có dị nghị ǵ chứ?" 

-"Xin y theo lời". 

-"Dư luận là thứ không làm sao được cả". Vừa nói, Hattori vừa cởi áo khoác không tay. Hai ống tay áo trong đă buộc dây sẵn. Hattori nhanh nhẹn buộc chặt hai dây quần bên hông, cởi bỏ giày, chỉ c̣n mang bao chân. Những động tác nhẹ nhàng nhặm lẹ đó hàm chứa khí phách hiên ngang của người đàn ông đă từng nổi tiếng về kiếm thuật ở vơ đường Terauchi ngày trước. -"Ta đă định nhắm mắt làm ngơ, nhưng dư luận đă loan truyền sâu rộng thế ấy th́ không c̣n cách nào khác được. Đành phải thanh toán rơ ràng cho xong đi". 

-"Sẵn sàng nghênh tiếp thôi". Sukejuro đáp. Anh cũng tháo dây đeo kiếm ra, buộc hai ống tay áo lại, rồi xốc buộc hai dây quần bên hông. 

-"Tất nhiên!". Hattori nhẹ nhàng dời tấm thân ra sau, trừng mắt nh́n Sukejuro chăm chú. -"Ta biết anh là tay kiếm giỏi của phái Seia. Cứ đem hết sức mà tấn công xem nào". 

-"Xem đây!". Sukejuro tuốt kiếm. 

Hattori cũng nhanh nhẹn rút kiếm ra và rút ngắn khoảng cách trước. Hattori tấn kiếm theo thế Thanh nhăn [3] không chút lay động, toả ra sức ép khủng khiếp. 

Sukejuro lùi lại. Anh cũng tấn thế Thanh nhăn, nhưng có phần yếu thế hơn. Thế này th́ không thắng nổi. Sukejuro cảm thấy ḿnh đă đến cực điểm của số mệnh. Mồ hôi lạnh toát ra khắp người anh. 

Trong im lặng, Hattori chém tới. Trong khoảng trời dần tối, bóng đen vươn lên, rồi luồng kiếm đổ ập xuống như lằn sao băng. 

Sukejuro tung kiếm đỡ bật ra, hai thân người lướt qua nhau. Tức khắc, Sukejuro cảm thấy trong miệng khô rang. Lùi bước lại cho có thêm khoảng cách, Sukejuro thở hổn hển. Mấy năm nay, anh chẳng hề đến vơ đường. Thiếu tập luyện khiến thân thể anh chậm lụt hẳn. Luồng khí lạnh khủng hoảng lại chạy dọc sống lưng anh. 

Phía Hattori th́ khác. Có vẻ nhát kiếm vừa rồi đă giúp Hattori nh́n thấu được sức địch, nên giờ đây tức th́ đổi kiếm sang thế tấn trên cao, chân bước nhẹ xấn lên trước. Hattori luyện tập mỗi ngày nên tự tín đó hiển lộ trong động tác vững chăi như thế. 

Hattori lại chém tới. Sukejuro tránh sang bên, chém kiếm vào người đối thủ, nhưng Hattori đă trở ngược, thế kiếm tiếp theo đă chém trúng vào cánh tay Sukejuro. 

Hai người lại xáp vào, chém nhau vài hiệp nữa. Kiếm của Sukejuro chém được vào cổ tay và vai địch, nhưng đều là vết thương nhẹ. Trong khi đó, Sukejuro lại bị chém sâu vào cánh tay trái, vai và hông lănh mỗi chỗ một nhát, rồi sau vài hiệp xáp chiến nữa, lại bị chém trúng bắp đùi. 

Sukejuro cảm thấy ḿnh bị chém tơi tả. May mà c̣n tránh được vết thương chí mệnh, có lẽ cũng nhờ lúc so kiếm chém nhau, thân thể anh tự nhiên nhớ lại những kiếm pháp đă tập được ngày trước, nên trong vô thức đă thi triển được những thủ pháp pḥng vệ hiệu quả. Nhưng chuyện dị thường gần như là phép lạ ấy cũng sắp đến mức giới hạn rồi. Cả thân người và thanh kiếm của anh đều nặng như đá. Sukejuro há miệng tựa đầu vào vai mà thở. 

Phải dùng đến kiếm pháp đó chứ không c̣n cách nào khác! Thân người bê bết máu nhỏ giọt xuống cỏ, Sukejuro mở mắt trừng trừng nh́n qua lưỡi kiếm, bóng đen của Hattori sừng sững như tảng đá cản đường. 

Sư phụ của Sukejuro là ông Tada Nakahei dạy kiếm phái Seia ở xóm gần thành. Người cha, Tada Sanzaemon đă mất v́ bệnh rồi, nhưng chính ông ấy đă bí mật truyền thụ cho thiếu niên Sukejuro một kiếm pháp bí truyền. Lúc bấy giờ, Sukejuro là môn sinh ưu tú được đặt nhiều kỳ vọng vào tương lai của vơ đường Tada. Kiếm pháp bí truyền Sukejuro được dạy ấy là một loại kiếm pháp cảm tử, cùng lúc cả hai bên đều quyết tâm hạ thủ địch bằng thế kiếm sinh tử cuối cùng. Tất nhiên, lúc đó Sukejuro đâu có biết kiếm pháp Lưu thủy mà ḿnh được truyền thụ bí mật ấy là loại kiếm pháp cảm tử. Chỉ nghe dạy là tinh thông kiếm pháp Lưu thủy này th́ đạt được mức kiếm thuật của kẻ yếu mà vẫn có thể thắng được kẻ mạnh hơn. 

Thế nhưng, sau đó Sukejuro đă lười biếng không chịu luyện tập hết ḿnh. Nay c̣n lại trong kư ức anh chỉ là thế kiếm căn bản của kiếm pháp cảm tử ấy mà thôi. 

Sukejuro lê chân lùi ra sau mấy bước, buông thơng kiếm ra phía sau bên phải, chân trái xấn nhẹ tới trước. Đối với lưỡi kiếm đang chĩa thẳng vào mặt anh theo thế tấn Thanh nhăn của Hattori th́ đúng là anh đưa thân ra hầu như hoàn toàn không pḥng vệ, sẵn sàng cho địch chém. 

Chân Hattori khựng lại như bối rối. Nhưng ngay sau đó, Hattori nhích chân từng bước ngắn sang phía trái. Rồi th́nh ĺnh chém tới như băo lốc. 

Khuỷ tay Sukejuro vụt giơ lên, cánh tay vươn thẳng lên cao, phóng một lằn kiếm chớp nhoáng xuống vai Hattori đang xông tới. Anh không đỡ lại, không né tránh, chỉ nương theo động tác của địch mà nắm lấy một thoáng sơ hở để chém xuống theo thế kiếm Lưu thủy. 

Trong khoảng không mờ tối, cánh tay phải của Hattori bay bổng lên. Đó là nh́n từ mắt của Sukejuro lúc này đă ngă ngửa xuống đất, bụng bị nhát kiếm của Hattori chém banh ra. 

Bị chém đứt cánh tay, Hattori lảo đảo loạng choạng bước đi trên dốc đồi cỏ. 

Thế là được rồi. Anh ta là chồng của Michi đấy. Nên để anh ta sống mà trở về. Sukejuro măn nguyện v́ ḿnh đă dời mũi kiếm lệch đi một chút, thay v́ chém sả dọc từ vai địch xuống để giết đối phương, anh đă đổi sang chém đứt cánh tay địch mà thôi. 

Bóng đen Hattori đă biến mất rồi. Trong mắt Sukejuro đang nằm ngửa trên cỏ, vô số những ngọn đèn trong các xóm nhà ở chân thành lấp lánh sáng. Nhưng ngay sau đó, cơn đau như lửa cháy đă mang bóng tối trùm phủ mắt anh. 

Phạm Vũ Thịnh dịch

Sydney 01/2008

Chú thích:

[1] Lời nhân vật chính là người mù nói với con gái, trong tuồng ca kịch Nô "Kagekiyo" của Zeami Motokiyo (1363-1443).

[2] Hộc : Koku, đơn vị đo lường, khi dùng để tính bổng lộc của vơ sĩ th́ khoảng 150 kí gạo.

[3] Thanh nhăn : Seigan, thế tấn giương thẳng kiếm, chĩa mũi kiếm vào mắt đối thủ.

 


® "Khi phát hành lại thông tin từ trang này cần phải có sự đồng ư của tác giả 
và ghi rơ nguồn lấy từ www.erct.com"

Cảm tưởng, ư kiến xin gởi về  t4phamvu@hotmail.com